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Il n’y avait pas que des rats. Les poux de corps pourraient avoir contribué à propager la peste bubonique.

La pandémie de peste bubonique du XIVe siècle a gagné en notoriété autant en raison de son nombre de morts : 25 millions rien qu’en Europe — quant à l’horreur de la maladie elle-même. Les scientifiques ont longtemps imputé la propagation rapide de la peste aux puces transmises par les rats. Mais des recherches récentes pointent du doigt un autre coupable : les poux de corps.

UN étude dans la revue PLOS Biology suggère que les poux de corps sont capables de transmettre Yersinia pestis, la bactérie responsable de la peste, plus efficacement qu’on ne le pensait auparavant. Des recherches antérieures se sont concentrées sur les puces transmises par les rongeurs en tant que vecteurs de la peste. Cependant, le rôle des poux de corps dans la transmission de la peste reste obscur, malgré un nombre croissant de preuves selon lesquelles les rongeurs n’étaient qu’en partie responsables des pandémies passées.

Contrairement aux poux de tête, qui vivent et se reproduisent sur le cuir chevelu humain, les poux de corps vivent et se multiplient dans les coutures des vêtements et de la literie humains, sautant sur leurs hôtes humains pour se nourrir de leur sang plusieurs fois par jour.

À l’aide d’une membrane artificielle ressemblant à de la peau, les chercheurs ont simulé la probabilité que les poux infectés par la peste soient capables de transmettre la maladie aux humains. Dans un scénario, les poux étaient nourris avec du sang humain infecté, puis appliqués sur la « peau » pour se nourrir, simulant une épidémie au cours de laquelle les poux infectés sautaient d’humain à humain. Dans un autre cas, les poux ont été nourris avec du sang infecté, puis isolés pendant 18 heures avant d’être autorisés à se nourrir à nouveau, semblable à un scénario dans lequel des poux infectés pourraient sauter des vêtements ou de la literie sur un humain.

Jusqu’à 60 pour cent des poux des deux groupes sont restés infectés pendant une semaine et tous pouvaient transmettre la maladie. Les poux transmis directement sont devenus contagieux 24 heures seulement après s’être nourris de sang infecté par la peste.

De manière inattendue, même les poux dont les selles ne présentaient aucun signe de peste se sont également révélés contagieux. Cette découverte a conduit à d’autres expériences montrant que les poux porteurs de glandes de Pawlowsky infectées – des glandes situées dans leur tête censées jouer un rôle dans la sécrétion de salive – transmettent « systématiquement » la peste à des niveaux suffisants pour infecter les êtres humains.

Les poux de corps consomment plus de sang que les puces, notent les chercheurs, et les humains ont tendance à se gratter lorsqu’ils sont infestés. Compte tenu de ces facteurs et de la tendance des poux de corps infectés par les glandes de Pawlowsky à transmettre suffisamment de bactéries pour infecter les humains, les chercheurs concluent que ces minuscules créatures sont probablement « de meilleurs vecteurs de bacilles de la peste qu’on ne le pensait auparavant ».


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