Il n’est jamais trop tard pour se mettre au water-polo

Ce n’est jamais trop tard est une série sur des personnes qui décident de poursuivre leurs rêves à leur guise.

À 86 ans, Mark Braly est peut-être le joueur de water-polo le plus âgé au monde. Et selon M. Braly, un natif du Texas qui vit maintenant à Davis, en Californie, il est “certainement le pire”. C’est peut-être vrai ou non, mais pratiquer ce sport est toujours une réalisation impressionnante pour quelqu’un qui est venu au jeu à 76 ans : le water-polo, qui se joue avec deux équipes de sept membres, est un défi, nécessitant des capacités importantes, à la fois aérobie (pour l’endurance) et anaérobie (pour les sprints).

M. Braly dit qu’il aime la camaraderie autant que le sport. Actuellement, ses coéquipiers mixtes se composent de 40 joueurs. Quelques-uns sont dans la vingtaine ; la plupart des autres vont de la trentaine à l’âge moyen. Parfois, l’équipe peut être trouvée en train de se lier, après le match, dans une pizzeria locale ou à se rassembler pour une occasion spéciale.

« Je marque parfois des buts, mais il y a toujours le soupçon qu’ils étaient le cadeau d’un gentil gardien de but », a déclaré M. Braly. “Tous les joueurs de la région connaissent mon nom car ils doivent crier des directions constantes.”

M. Braly compare le water-polo au basketball — mais dans l’eau. “Vous lancez le ballon et vous avez une cage de but”, a-t-il déclaré. “Je nage fort quand nous défendons, et quand je dois garder les gens, j’essaie de repérer d’autres joueurs faibles. Je n’ai encore bloqué personne.

De la vingtaine à la soixantaine, lorsqu’il a pris sa retraite de son poste de chef de projet pour l’US Office of Economic Adjustment (maintenant appelé Department of Defense Office of Local Defence Community Cooperation), M. Braly a occupé plusieurs emplois : reporter pour The Houston Press, publiciste chez Capitol Records (“Je pensais que les Beach Boys n’avaient pas d’avenir”), directeur du bureau de l’énergie de l’ancien maire Tom Bradley de Los Angeles et agent du service extérieur de l’Agence d’information des États-Unis (aujourd’hui disparue).

Malgré tout cela, a déclaré M. Braly, “de toutes les expériences que j’ai vécues, le water-polo a été la plus grande aventure”.

Indépendamment de son auto-évaluation en tant que joueur, il inspire ses coéquipiers. “Commencer quelque chose d’aussi intimidant que le water-polo à 76 ans et y rester est impressionnant”, a déclaré Paul Olalde, 31 ans, un consultant en informatique qui vit à Sacramento, en Californie, et joue avec M. Braly depuis qu’il a 19 ans. “Il est un incontournable du programme.”

M. Braly continue en nageant 40 minutes, cinq fois par semaine, en plus des matchs de water-polo de 90 minutes deux fois par semaine, qui se jouent généralement au Schaal Aquatic Center sur le campus de l’Université de Californie à Davis.

Cette interview a été condensée et éditée.

Comment avez-vous commencé à pratiquer le water-polo ?

Je voulais une alternative à la natation. Nous n’avions pas de water-polo au Texas quand j’étais au lycée, et jusqu’à ce que mon cher et cher ami et entraîneur de natation, Ross Yancher, me l’ait présenté il y a 10 ans, je ne suis pas sûr d’avoir déjà vu un match . Il m’a donné un ballon et m’a montré comment faire un tir au but. J’étais accro. Lorsqu’il a déménagé à la piscine de West Sacramento, il m’a invité à rejoindre un club de maîtres de water-polo qu’il organisait.

Pourquoi le water-polo ?

En grandissant, je voulais être sportif et je ne l’étais pas. Le water-polo me donne le sentiment que je peux faire du sport même si je ne suis pas doué pour ça. Et je me suis fait de merveilleux amis. Cela me fait me sentir apprécié et soutenu, deux choses que je n’ai pas reçues dans mes emplois précédents.

Qu’est-ce que tu aimes dans le jeu ?

C’est un jeu passionnant et passionnant. J’aime le regarder autant que j’aime le jouer. J’adore le fait que ce soit un jeu difficile – on ne sait jamais ce qui va se passer ensuite, et cela m’encourage à continuer à jouer. Et j’adore être dans l’eau. J’ai une hanche faible. J’ai subi deux arthroplasties du genou. Tous mes maux sont atténués dans l’eau. Cela me donne une liberté que je n’aurais pas autrement.

Qu’est-ce que ça fait d’être la personne la plus âgée de l’équipe ?

On me respecte. Cela me fait me sentir spécial. J’aurais aimé commencer ce jeu quand j’étais plus jeune. Je suis reconnaissant pour les 10 années que j’ai eues. Je sais que mon temps à faire cela est limité; J’essaie de ne pas penser à ça. Quand je regarderai en arrière, les gens qui ont joué avec moi se souviendront de moi, et c’est spécial aussi.

Qu’avez-vous appris sur vous-même grâce au sport?

Que je peux accepter les éloges et le soutien et ne pas m’en sentir diminué. Que je peux faire presque n’importe quoi si cela ne me dérange pas de ne pas être bon. Être forcé d’être bon dans quelque chose m’a empêché de faire des choses toute ma vie. J’ai appris que je suis plus capable et que j’ai une plus grande endurance que je ne le pensais.

D’où vient votre détermination ?

Mon père. Il était un bon athlète et jouait au baseball semi-professionnel pour chambre et pension dans de petites villes du Texas dans les années 1920. C’était un électricien qui a servi pendant la Première et la Seconde Guerre mondiale. J’ai observé et intériorisé sa détermination. Il était un jeune père pendant la Dépression, et c’était vraiment difficile de trouver du travail et de subvenir aux besoins d’une jeune famille, mais il l’a fait. J’admirais qu’il puisse grimper aux poteaux téléphoniques ou aux orangers. Il est resté en forme pendant si longtemps dans la vie grâce à tout l’exercice qu’il a fait.

Vous avez dit que vous êtes considéré comme une source d’inspiration pour les jeunes joueurs. Comment?

Les jeunes joueurs doutent de pouvoir jouer beaucoup plus longtemps. Me voir encore là, à mon âge, les rassure. Cela me donne également l’impression de redonner et de donner le bon exemple à mes coéquipiers et à ceux qui n’ont pas encore découvert le jeu.

Comment les amis que vous vous êtes fait grâce à ce jeu ont-ils affecté votre vie ?

Ce fut merveilleux de partager ce lien unique que nous avons en commun et qui nous unit. J’avais l’impression de ne pas appartenir à une grande partie de ma vie. Je ne me sens pas comme ça ici avec ces gens. Ils représentent une acceptation qui m’a manqué.

Comment êtes-vous impliqué dans le sport?

Au cours des 10 dernières années, j’ai écrit une chronique mensuelle pour le Davis Enterprise, un journal local, sur le water-polo et les maîtres nageurs. Les gens m’arrêtent et me disent qu’ils lisent ma chronique et que c’est super. Cela me donne l’impression de faire quelque chose de valable avec ma retraite. J’aime atteindre d’autres personnes âgées et leur faire savoir que la natation est une bonne compétence pour elles.

Quels conseils avez-vous pour ceux qui veulent essayer un nouveau sport ou une nouvelle activité sportive ?

Je suis un grand partisan de l’exercice. Il prolonge et améliore la qualité de votre vie. Presque toutes les villes ou tous les quartiers ont un centre pour personnes âgées qui propose différents programmes et cours. Cherchez quelque chose qui pourrait vous plaire. Ne vous souciez pas d’être bon dans ce domaine, pensez simplement au bien que vous faites pour vous-même.