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Il est peu probable que Giuliani fasse face à des accusations criminelles dans une enquête sur le lobbying

Alors que Rudolph W. Giuliani fait l’objet d’un examen minutieux pour ses efforts visant à annuler les résultats des élections de 2020, une autre menace juridique s’estompe tranquillement : l’enquête pénale sur ses liens avec l’Ukraine pendant la campagne présidentielle.

L’enquête, menée par les procureurs fédéraux de Manhattan et le FBI, a examiné si M. Giuliani avait illégalement fait pression sur l’administration Trump au nom de responsables ukrainiens qui l’avaient aidé à attaquer Joseph R. Biden Jr., alors censé être le candidat démocrate à la présidence.

Mais après près de trois ans, cette enquête sur M. Giuliani, l’ancien avocat personnel de Donald J. Trump, ne devrait pas aboutir à des accusations, ont déclaré deux personnes au courant de l’affaire.

Alors que les procureurs disposaient de suffisamment de preuves l’année dernière pour persuader un juge d’ordonner la saisie des appareils électroniques de M. Giuliani, ils n’ont pas découvert de pistolet fumant dans les dossiers, ont déclaré les personnes, qui ont parlé sous couvert d’anonymat pour discuter d’une enquête fédérale.

Les procureurs n’ont pas clos l’enquête, et si de nouvelles preuves devaient émerger, ils pourraient encore poursuivre M. Giuliani. Mais signe révélateur que l’enquête est sur le point de se terminer sans acte d’accusation, les enquêteurs ont récemment rendu les appareils électroniques à M. Giuliani, ont indiqué les sources. M. Giuliani a également rencontré des procureurs et des agents en février et a répondu à leurs questions, signe que ses avocats étaient convaincus qu’il ne serait pas inculpé.

L’enquête de Manhattan a autrefois représenté le danger juridique le plus grave pour M. Giuliani, dont la campagne de pression en Ukraine a contribué à conduire M. Trump à sa première destitution. Mais ces dernières semaines, alors que l’enquête sur Manhattan s’est achevée, les efforts de M. Giuliani pour maintenir M. Trump au pouvoir après les élections de 2020 ont été de plus en plus critiqués.

Il est devenu une figure clé de l’enquête criminelle en Géorgie sur les tentatives d’annulation de la perte de M. Trump dans cet État. Les procureurs fédéraux examinent également son rôle dans la création de listes alternatives d’électeurs pro-Trump dans plusieurs États, et il a été au centre de l’enquête du Congrès sur l’attaque du 6 janvier contre le Capitole.

L’enquête de Manhattan a remonté plus loin dans le temps pour examiner les enchevêtrements de M. Giuliani avec de puissants Ukrainiens à l’approche de l’élection présidentielle, lorsqu’il a brouillé la frontière entre ses objectifs politiques et ses activités commerciales d’une manière très inhabituelle.

Alors qu’il poussait l’agenda de M. Trump en 2019, M. Giuliani a développé des liens avec un oligarque ukrainien mis en accusation aux États-Unis, selon de nouvelles interviews et de nouveaux documents. M. Giuliani a séjourné dans un hôtel cinq étoiles et a pris un vol privé grâce à la compagnie de l’oligarque, un arrangement qui n’a pas été signalé auparavant mais qui intéressait les autorités de Manhattan, ont déclaré des personnes au courant de l’affaire. (Les deux hommes nient être au courant des paiements de voyage, qui ont été organisés par leurs associés.)

M. Lutsenko s’est rendu à New York en janvier 2019 et a rencontré M. Giuliani pendant des heures, lui fournissant des informations qui, espérait-il, nuiraient à la campagne de M. Biden. Le mois suivant, M. Giuliani a envisagé d’accepter 200 000 $ de M. Lutsenko pour retenir à la fois son cabinet et une équipe juridique mari et femme pour aider à récupérer les fonds qui auraient été volés dans les coffres du gouvernement ukrainien.

En tant que principal procureur du pays, M. Loutsenko pourrait fournir ce que M. Giuliani et M. Trump voulaient désespérément – une annonce d’une enquête sur M. Biden et Burisma, la société énergétique ukrainienne qui avait payé son fils Hunter comme membre du conseil d’administration. M. Loutsenko voulait aussi quelque chose : la destitution de l’ambassadrice américaine en Ukraine, Marie L. Yovanovitch, avec qui il s’était cogné. Pendant des semaines, M. Giuliani a exhorté l’administration Trump à la retirer et, en avril 2019, elle a été rappelée.

Il est contraire à la loi fédérale d’essayer d’influencer le gouvernement américain au nom d’un fonctionnaire étranger sans s’enregistrer en tant qu’agent étranger, bien que les poursuites soient relativement rares. M. Giuliani a soutenu qu’il avait visé l’ambassadrice simplement parce qu’il pensait qu’elle était déloyale envers M. Trump et hostile à sa tentative de trouver des informations sur M. Biden.

Cet argument – ​​qu’il travaillait uniquement en sa qualité d’avocat du président, et non pour M. Lutsenko – aurait pu saper la prémisse centrale d’une affaire pénale contre lui.

M. Giuliani a finalement abandonné l’accord potentiel de 200 000 $ avec M. Lutsenko, un autre défi pour monter une affaire pénale. Violer la loi sur le lobbying ne nécessite pas d’argent pour changer de mains, mais l’absence d’une contrepartie évidente n’aurait peut-être pas bien plu à un jury.

Les porte-parole du bureau du procureur américain à Manhattan et du Federal Bureau of Investigation ont refusé de commenter l’enquête.

Les autorités de Manhattan ont également brièvement examiné les liens de M. Giuliani avec l’oligarque ukrainien, Dmitry Firtash, ont déclaré des personnes au courant de l’affaire.

Un examen par le New York Times de documents, de SMS et d’entretiens a révélé que la société de M. Firtash avait couvert des dizaines de milliers de dollars de frais de voyage de M. Giuliani au cours de l’été 2019, y compris son séjour dans l’hôtel de luxe et son vol en jet privé.

Les paiements de voyage ne semblaient enfreindre aucune loi, mais ils montrent que le lien entre M. Giuliani et M. Firtash était plus important qu’on ne le savait publiquement.

“Rudy Giuliani n’avait aucune idée que Firtash payait ces voyages”, a déclaré Robert J. Costello, l’avocat de M. Giuliani, ajoutant qu'”il ne l’aurait certainement pas autorisé s’il l’avait su”.

M. Costello et un avocat de M. Firtash, Lanny J. Davis, ont déclaré que leurs clients n’avaient jamais parlé. “Pour autant que M. Firtash le sache, il n’a jamais payé ni autorisé le paiement de fonds pour Giuliani”, a déclaré M. Davis. L’avocat a imputé les paiements à “une erreur involontaire” de l’un des assistants administratifs de M. Firtash, qui, selon lui, n’a pas remarqué les dépenses de M. Guiliani parmi d’autres frais de voyage. et les a payés “à l’insu ou sans l’autorisation de M. Firtash”.

M. Firtash a été accusé aux États-Unis en 2013 de complot en vue de corrompre des fonctionnaires en Inde et s’est battu contre l’extradition tout en niant vigoureusement les accusations. M. Giuliani a envisagé de représenter M. Firtash dans son dossier d’extradition, mais a déclaré qu’il avait rapidement rejeté l’idée.

L’histoire de M. Firtash en Ukraine, où il a fait fortune dans le secteur de l’énergie et a publiquement attaqué la politique de M. Biden envers le pays, semble avoir mis l’oligarque sur le radar de M. Giuliani alors qu’il cherchait des saletés sur M. Biden.

M. Giuliani a commencé à contacter les avocats de M. Firtash en juin 2019 pour obtenir des informations sur la corruption en Ukraine, à peu près au moment où M. Trump pressait le président ukrainien, Volodymyr Zelensky, d’enquêter sur les Bidens. Les avocats de M. Firtash ont dit à M. Giuliani qu’ils ne savaient rien de pertinent.

Rien n’indique que M. Firtash ait aidé M. Giuliani dans ses attaques contre les Bidens, et M. Davis a déclaré que l’oligarque “nie catégoriquement avoir jamais aidé Giuliani ou qui que ce soit d’autre dans un quelconque effort pour déterrer la terre”.

Même ainsi, à l’été 2019, un associé de M. Giuliani, Lev Parnas, a rencontré l’oligarque et lui a recommandé d’ajouter de nouveaux avocats à son équipe, le mari et la femme, qui aidaient M. Giuliani à creuser dans les Bidens. M. Parnas a été payé pour leur servir d’interprète et M. Firtash a accepté de payer une partie des frais de déplacement de M. Parnas.

L’offre semblait idéale. À cette époque, M. Giuliani se préparait à se rendre à Londres et voulait déterminer qui couvrirait son voyage. “Rencontrer des difficultés financières lors d’un voyage à Londres”, a écrit M. Giuliani à M. Parnas dans un SMS.

Au cours du voyage fin juin, M. Giuliani a rencontré dans une salle de conférence d’hôtel des associés de Firtash, dont un banquier dont le cousin était un cadre de Burisma.

M. Davis a déclaré que le but de la réunion était de discuter de l’affirmation de M. Firtash selon laquelle son extradition était politiquement motivée, et ses associés n’ont pas parlé de Burisma. Les associés de l’oligarque n’ont pas demandé l’aide de M. Giuliani, a ajouté M. Davis.

Ce jour-là, M. Giuliani a surclassé les hôtels au Ritz London. La société de M. Firtash, Group DF, a ensuite couvert le séjour d’environ 8 000 $, des interviews et des enregistrements. Le mois suivant, la société a payé 36 000 $ pour un vol privé que M. Giuliani a pris de la République dominicaine à Washington. Et ce mois d’août, M. Giuliani a voyagé avec un ami et un garde du corps en Espagne pour un coût de plus de 30 000 $, une dépense qui figurait sur une facture à un assistant du groupe DF et un conseiller de longue date de M. Firtash.

M. Costello a déclaré que M. Giuliani “ne sait pas comment cela s’est produit”.

M. Davis a déclaré que son client, M. Firtash, n’avait approuvé les paiements qu’à M. Parnas – “et jamais pour les dépenses de M. Giuliani”.

En octobre, M. Giuliani prévoyait de s’envoler outre-mer, mais un développement imprévu survint : les arrestations de M. Parnas et d’un associé, Igor Fruman, pour des accusations de financement de campagne fédérale.

M. Parnas, qui avait été témoin des interactions de M. Giuliani avec M. Lutsenko, a déclaré qu’il avait proposé de coopérer à l’enquête, mais les procureurs ont choisi de le traduire en justice, où il a été condamné l’année dernière. Et bien que M. Fruman ait plaidé coupable, il n’a pas coopéré contre M. Giuliani.

Le reportage a été fourni par Masha Froliak, Michel Rothfeld, Maria Varenikova et Kenneth P. Vogel. Susan C.Beachy contribué à la recherche.