Howard et Lois réunis: un couple de personnes âgées séparées par un virus se retrouve enfin

NEW PALTZ, New York (Reuters) – Pendant 56 jours, la pandémie de coronavirus a tenu Howard Smith à l'écart de Lois Kittson, son épouse d'un demi-siècle. Leur séparation s'est terminée cette semaine par une réunion courte mais émouvante – à une distance sûre – à l'extérieur de sa maison de retraite dans le nord de l'État de New York.

La directrice des activités, Samantha Cerero, vérifie Lois, une patiente d'Alzheimer de 77 ans, au centre de soins New Paltz Center lors d'une première visite avec son mari, Howard Smith, depuis les fermetures à cause de l'épidémie de coronavirus (COVID-19 ) à Pine Bush, New York, États-Unis, 5 mai 2020. REUTERS / Caitlin Ochs

Howard, qui depuis des années avait rendu visite à sa femme presque tous les jours à la maison, a pu rencontrer Lois pendant 35 minutes mardi à l'entrée du centre New Paltz Center où elle vit depuis 2015 en tant que patiente en phase terminale d'Alzheimer. La visite a été accompagnée de précautions particulières à l'époque des coronavirus: aucun contact n'a été autorisé. Howard devait porter un masque et rester à plus de six pieds de Lois.

Les yeux de Howard se sont éclairés lorsque Lois, enveloppée dans une couverture et portant un chapeau de soleil, a été sortie de la maison de retraite dans son fauteuil roulant, avec l'aide du directeur des activités de l'établissement. Il a passé la visite calmement à la mettre au courant des nouvelles du monde, de leur maison familiale dans la vallée de l'Hudson à New York et de leur fille de 27 ans, Laurel, à Manhattan, qui espère se joindre à lui pour une autre visite prochainement.

Lois, dont la maladie lui a enlevé la capacité de parler, a souri plusieurs fois et fait de faibles bruits. C'est sa façon de communiquer la joie, a déclaré Howard.

Le mois dernier, Reuters a publié une histoire sur la vie du couple ensemble, culminant dans leur récente séparation pendant la pandémie. Comme COVID-19 ravage les populations vulnérables dans les maisons de soins infirmiers à travers l'Amérique et le monde, il n'était pas clair si Howard et Lois se reverraient jamais.

Leur visite peut offrir une lueur d'espoir à des milliers de familles séparées de leurs proches qui vivent dans des maisons de retraite américaines. Même si les attentes croissent que la pandémie de coronavirus s'éternisera pendant de nombreux mois, la réunion souligne comment les maisons de soins infirmiers et autres établissements de soins de longue durée aux États-Unis tentent d'organiser des visites limitées sans mettre en danger les résidents ou le personnel.

Partout au pays, les installations qui abritent plus de 1,5 million de personnes âgées vulnérables sont fermées à clef depuis mars. Interdire les visites vise à garder le virus à distance, mais pour les proches, cela a été une séparation douloureuse. En temps normal, les visites familiales sont un élément essentiel des routines hebdomadaires pour de nombreux résidents, y compris ceux atteints de démence comme Lois.

Pendant des semaines dans de nombreuses maisons de soins infirmiers, les appels téléphoniques et les vidéos ont été le seul moyen de vérifier les êtres chers. Mais alors que la pandémie se poursuit, de nombreuses installations proposent des solutions créatives pour permettre des visites non traditionnelles.

Certains offrent des visites de terrasse ou de stationnement supervisées par le personnel, tant que les membres de la famille et les résidents gardent leurs distances. D'autres encouragent les soi-disant visites aux fenêtres, au cours desquelles les proches peuvent interagir avec les résidents séparés par du verre, chanter «Joyeux anniversaire», manger un repas commun de chaque côté ou apporter des pancartes pour égayer les résidents.

De plus, les maisons de soins infirmiers à New York et ailleurs mettent en place de nouvelles mesures pour garantir que les résidents et le personnel peuvent tous être testés pour le coronavirus. New York exige désormais que les exploitants de maisons de soins infirmiers informent les familles lorsque les résidents d'un établissement se sont révélés positifs. À ce jour, le centre de New Paltz n'a signalé aucun cas de COVID-19.

Après la réunion de mardi, Howard a dit qu'il ressentait un profond soulagement que sa femme reste stable et bien prise en charge par le personnel de la maison. Il a déclaré que la maison de soins infirmiers devrait être «félicitée pour avoir fait ces efforts» et espère que ce n'est que la première de nombreuses visites de ce type.

"Un rouge-gorge ne fait pas de printemps, mais elle était plutôt fiancée", a-t-il déclaré. «Ce fut une expérience pour elle et cela m'a rassuré.»

De l'exigence de distance, Howard a dit que c'était parfaitement compréhensible, et un petit prix à payer pour avoir la chance de revoir sa femme.

"Ce n'était pas aussi bon que d'être à côté d'elle, mais ça allait."