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(Reuters) – La Belgique, favorite de la médaille d'or, craint d'avoir perdu une partie de l'avantage qu'elle détenait sur ses rivaux pour le titre olympique de hockey masculin après le report des Jeux de Tokyo et le nouveau hiatus sportif induit par le coronavirus.

L'entraîneur Shane McLeod, qui a mené la Belgique à la médaille d'argent à Rio de Janeiro il y a quatre ans, puis à un titre de Coupe du monde en 2018, estime que le terrain de jeu est à nouveau de niveau avec les Jeux reportés d'un an. Mais il insiste sur le fait que cela n'a fait qu'accroître le défi pour lui et ses joueurs.

"J'étais très heureux de la façon dont nous nous étions déroulés", a-t-il déclaré, la Belgique ayant obtenu sa qualification en remportant le Championnat d'Europe des Hockey-Hockey l'année dernière tandis que ses rivaux devaient jouer un autre tournoi de qualification pour réserver une place au Japon.

«Nous nous sommes achetés huit semaines que les autres nations n’avaient pas, alors pendant que nous travaillions sur des aspects individuels de notre jeu, d’autres pays devaient encore se qualifier.

"Je pense que nous avons eu un peu d'avance et vous l'avez vu dans les matchs de Pro League auxquels nous avons joué plus tôt cette année."

La Belgique était en tête du classement après six matches de la nouvelle compétition de tournoi à la ronde de neuf nations qui s'étend sur une période de deux ans et oppose les meilleures équipes du hockey les unes aux autres en compétition régulière.

"Je suis un peu déçu que nous n'ayons pas pu continuer, principalement en raison des résultats que nous avons obtenus", a ajouté McLeod, 51 ans, né en Nouvelle-Zélande dans une interview à Reuters.

"Maintenant, nous devons recréer cet écart de performance, mais ce sera un nouveau défi."

McLeod, qui a exercé diverses fonctions dans le hockey belge au cours des deux dernières décennies, avait prévu un congé sabbatique de 12 mois après les Jeux de cette année, mais l'a suspendu pour rester avec l'équipe alors qu'il réajustait ses plans pour l'année prochaine.

STIMULANT

Il a déclaré que le verrouillage dû à la pandémie de COVID-19 avait présenté de nouveaux défis qui s'étaient révélés "stimulants".

«J'essaie juste de comprendre comment faire cela; ce qui va être le meilleur résultat possible pour nous a été un facteur déterminant », a-t-il déclaré.

«Nous avons passé beaucoup de temps à déterminer comment nous préparer au mieux pour les Jeux olympiques dans ces circonstances actuelles et à des conversations beaucoup plus détaillées avec nos collègues des sciences du sport.

"Normalement, nous avons une formule que nous reproduisons, peut-être peaufiner un peu, mais c'est vraiment différent et maintenant nous nous sommes ad-libbing dans des domaines où nous n'avons jamais été auparavant mais qui ont vu des résultats positifs.

"Tous les pays ont appuyé sur le bouton" réinitialiser "maintenant et doivent recommencer à zéro, mais je pense que nous allons bien", a ajouté McLeod.

Montage par Christian Radnedge

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