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LONDRES (Reuters) – La Formule 1 entame une nouvelle saison en Australie la semaine prochaine avec Lewis Hamilton à la poursuite de records que certains pensaient durer toute une vie.

Hamilton a les plus grands records de Schumacher en vue

PHOTO DE FICHIER: Formule 1 F1 – Grand Prix d'Abu Dhabi – Circuit Yas Marina, Abu Dhabi, Émirats arabes unis – 1 décembre 2019 Lewis Hamilton de Mercedes célèbre avec un trophée après avoir remporté la course REUTERS / Hamad I Mohammed

Les 91 victoires et sept titres du grand retraité de Ferrari Michael Schumacher sont désormais dans le collimateur du pilote Mercedes de 35 ans.

Le nombre de courses qui figureront dans ce qui pourrait être une bataille épique des générations reste incertain, avec les débuts du Vietnam et un Grand Prix des Pays-Bas relancé au calendrier mais l'épidémie de coronavirus forçant le GP de Chine à Shanghai à être annulé.

Si cela ne peut pas être reporté, un championnat sans précédent de 22 courses sera réduit à 21.

L'avenir du sport sera à l'honneur, avec des modifications radicales des règles techniques et sportives à venir en 2021, mais les 10 équipes doivent encore signer un accord commercial pour la nouvelle ère.

Le champion du monde à six reprises Hamilton et son équipe occuperont le devant de la scène, espérant une autre année de domination après avoir remporté les deux titres au cours des six dernières années et avoir terminé le plus rapidement lors des tests d'hiver.

Hamilton, dont le contrat avec Mercedes s'achève à la fin de l'année avec de nombreuses spéculations sur son prochain coup, est à sept victoires du décompte de Schumacher, mais en moyenne 10 par saison depuis six ans.

Alors que le Britannique pointe son coéquipier Valtteri Bottas comme son plus grand rival, il devra faire attention aux talents de 22 ans de Max Verstappen de Red Bull et de Charles Leclerc de Ferrari.

Verstappen a remporté trois courses l'an dernier et a été le meilleur des autres l'an dernier derrière le duo Mercedes. Il peut également remplacer Sebastian Vettel en tant que plus jeune champion du monde.

"Max est l'homme qui vient", a déclaré Christian Horner, directeur de Red Bull. «Dans tous les sports, il y a toujours une autre génération qui arrive et, avec Max et Charles Leclerc, elle se prépare pour une année vraiment palpitante.

"Je pense que ça va être un classique."

Étalon boiteux

Ferrari peut faire confiance à de nombreux titres avec le quadruple champion Vettel qui se bat pour se réaffirmer au sein de l'équipe après avoir été devancé par le nouveau venu rapide Leclerc, double vainqueur en 2019.

L'équipe italienne devra peut-être d'abord faire face à ses performances, le chef d'équipe Mattia Binotto disant à tout le monde que Ferrari est derrière Mercedes au rythme.

Cela peut être vrai, même si les rivaux soupçonnent le cheval cabré de simuler une boiterie.

Tout comme tous les neutres veulent voir une bataille Hamilton v Verstappen pour le titre, ils veulent également voir les étincelles d'un affrontement Verstappen v Leclerc et Hamilton contre les deux sur un pied d'égalité.

L'écart entre les meilleures équipes devrait se réduire, la bataille du milieu de terrain étant plus féroce que jamais et les voitures rodant plus vite avec des règlements stables et les mêmes pneus Pirelli que la saison dernière.

McLaren, Racing Point – avec une voiture ressemblant à la Mercedes 2019 – et Renault ont tous l'air d'être des prétendants à la quatrième place.

Les anciens champions du monde Williams, tristes finalistes en 2019 avec un seul point, montrent également des signes d'être plus compétitifs et pourraient au moins être à nouveau en lice pour des points.

Le Canadien de Williams Nicholas Latifi est la seule recrue sur la grille de départ, le Français Esteban Ocon revenant chez Renault aux côtés de l'Australien Daniel Ricciardo après un an en marge.

PHOTO DE FICHIER: Formule 1 F1 – Grand Prix d'Abu Dhabi – Circuit de Yas Marina, Abu Dhabi, Émirats arabes unis – 1 décembre 2019 Lewis Hamilton de Mercedes célèbre après avoir remporté la course avec Max Verstappen de Red Bull deuxième et Charles Leclerc de Ferrari troisième REUTERS / Hamad I Mohammed

La renommée Toro Rosso, désormais connue sous le nom de marque de mode Red Bull AlphaTauri, aura également envie de s'améliorer par rapport à la sixième de l'an dernier.

Lando Norris de McLaren et l'ancien rival de F2 Alexander Albon, dans l'autre Red Bull, peuvent également espérer faire leurs débuts sur le podium en F1.

Reportage par Alan Baldwin, édité par Pritha Sarkar

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