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«C’est un événement totalement sans précédent de ne pas voir la grippe», a déclaré Cheryl Cohen, qui dirige l’équipe des maladies respiratoires du NICD. Alors qu’elle et d’autres experts en Afrique du Sud ont déclaré que certains restaient définitivement chez eux et n’avaient pas signalé de maladies bénignes, ils ont tous convenu que l’Afrique du Sud avait essentiellement sauté la saison de la grippe – et c’est grâce au coronavirus.

« L’explication la plus importante est que les mesures contre le coronavirus affectent la transmission de la grippe », a déclaré Cohen.

Alors que les pays de l’hémisphère nord, y compris les États-Unis, intensifient leurs plus grands efforts pour vacciner des centaines de millions de personnes contre la grippe saisonnière, les pays de l’hémisphère sud fournissent des preuves de la façon dont les mesures de protection de base, telles que le port d’un masque et la fermeture d’un bonnet. des écoles, ont maintenant été créées pour contrer la propagation. du nouveau coronavirus, pourrait supprimer ou même éliminer la grippe, qui tue des millions de personnes chaque année.

De la Nouvelle-Zélande à l’Australie, en passant par l’Argentine, le Chili et l’Afrique du Sud, les cas de grippe signalés ont fortement diminué. Les plus grands pays de l’hémisphère ont mis en œuvre des mesures strictes contre les coronavirus, en partie par crainte que la grippe et le coronavirus se propagent simultanément, laissant les hôpitaux submergés. Ils ont instauré de lourdes verrouillages, interdit l’entrée aux étrangers et fermé les écoles.

La réponse réside dans les différences fondamentales entre les deux virus, déclare Halima Dawood, chef des maladies infectieuses à l’hôpital Grays, l’un des plus grands établissements de santé de la province sud-africaine du KwaZulu-Natal.

« Il semble assez clair que le coronavirus est juste beaucoup plus contagieux que la grippe », a-t-elle déclaré. « Ce n’est pas un hasard – c’est la preuve que de simples mesures de confinement, si elles sont largement suivies, sont efficaces contre la transmission de la grippe, mais pas suffisantes pour le coronavirus. »

De toutes les mesures prises par l’Afrique du Sud, Dawood a déclaré que les fermetures d’écoles étaient les plus importantes contre la grippe. Des études ont montré que les enfants présentent les taux d’infection et de maladie les plus élevés à cause de la grippe. «Je pense que c’est celui qui a brisé toute la chaîne de la grippe», a-t-elle déclaré.

Alors qu’une compréhension commune du coronavirus est encore en train d’émerger, les experts ont fourni de nombreuses explications sur les raisons pour lesquelles il est plus contagieux que la grippe saisonnière. Plus important encore, la mesure dans laquelle il se propage lorsque ceux qui le portent sont asymptomatiques. La grippe est presque toujours transmise par des symptômes tels que les éternuements et la toux.

De nombreuses personnes portent également des «immunités de fond» contre la grippe, a déclaré Dawood. Des infections répétées, ainsi que des campagnes de vaccination annuelles mondiales, ont fourni à de larges pans de la population mondiale au moins quelques anticorps contre la grippe, bien que de nouvelles souches apparaissent presque chaque année.

Les gens ont également commencé à prendre des mesures de santé supplémentaires qu’ils n’auraient peut-être pas autrement. La grippe tue environ 12 000 Sud-Africains chaque année. Avec une forte augmentation des cas de coronavirus au début de la saison grippale dans le pays, beaucoup se sont précipités dans les cliniques pour se faire vacciner contre la grippe, dans l’espoir d’éviter au moins une comorbidité.

À Sunset Pharmacy, dans le quartier de Sea Point, au Cap, près de quatre fois plus de personnes ont été vaccinées que dans une année moyenne.

«Les gens attendaient devant la pharmacie au coin de la rue pour recevoir leurs injections», a déclaré Ellis Henen, propriétaire de la pharmacie depuis 56 ans. «Nous avons dû empêcher les gens d’entrer dans le magasin» car il y avait trop de monde.

Alors que les ventes de médicaments contre la grippe ont chuté, les ventes de vitamines et d’autres stimulateurs immunitaires ont grimpé en flèche.

La semaine dernière, le président sud-africain Cyril Ramaphosa a annoncé que le pays tout entier passerait à un verrouillage abaissé de «niveau 2», autorisant tous les voyages intérieurs et levant les interdictions de vente d’alcool et de tabac. Les protocoles de port de masques et de distanciation sociale dans les espaces publics sont toujours obligatoires, mais Ramaphosa a déclaré que l’Afrique du Sud avait « dépassé son pic » de cas de coronavirus.

La mise en œuvre continue de mesures de protection individuelle pourrait être si efficace contre la transmission de la grippe que des souches entières de virus qui reposaient sur l’incubation hivernale dans l’hémisphère sud avant d’être renvoyées au nord pourraient être définitivement éliminées, a déclaré Wolfgang Preiser, chef de la virologie médicale à Stellenbosch. University and Tygerberg National Health Laboratory Service à Cape Town.

Peut-être que si nous avons de la chance, un ou deux d’entre eux [flu strains] ne le fera pas parce qu’ils n’ont eu personne à infecter au cours des six ou huit derniers mois », a-t-il dit, ajoutant qu’aucun résultat de ce type ne serait confirmé tant que des études approfondies n’auraient pas été effectuées. « Si ça se passe comme ça, ce serait un très bel effet secondaire positif de covid, l’une des rares bonnes choses à venir. »

La principale menace à cette possibilité est la réintroduction depuis l’hémisphère nord, où de nombreux pays, et certaines parties des États-Unis en particulier, n’ont pas exigé le port de masques et la fermeture des écoles.

«Notre seule menace maintenant est d’ouvrir les frontières», a déclaré Dawood. « Nous nous débarrassons presque de la grippe ici, mais la même chose n’est pas garantie dans le reste du monde. »