KYIV, Ukraine (AP) – Les forces russes renforcent leurs positions dans un combat acharné pour s’emparer du dernier bastion de la résistance dans la province de Louhansk, dans l’est de l’Ukraine, a déclaré dimanche le gouverneur de la région.

Les combattants ukrainiens ont passé des semaines à essayer de défendre la ville de Lysychansk et de l’empêcher de tomber aux mains de la Russie, comme l’a fait son voisin Sievierodonetsk il y a une semaine. Un conseiller présidentiel a prédit que son sort pourrait être déterminé en quelques jours.

« Les occupants ont jeté toutes leurs forces sur Lysychansk. Ils ont attaqué la ville avec des tactiques d’une cruauté incompréhensible”, a déclaré le gouverneur de Louhansk, Serhiy Haidai, sur l’application de messagerie Telegram. «Ils subissent des pertes importantes, mais avancent obstinément. Ils prennent pied dans la ville.

Une rivière sépare Lysychansk de Sievierodonetsk. Oleksiy Arestovych, conseiller du président ukrainien, a déclaré lors d’une interview en ligne samedi soir que les forces russes avaient réussi pour la première fois à traverser le fleuve par le nord, créant une situation “menaçante”.

Arestovitch a déclaré qu’ils n’avaient pas atteint le centre de la ville mais que le déroulement des combats indiquait que la bataille de Lysychansk serait décidée d’ici lundi. En mai, des responsables ukrainiens et britanniques ont rapporté que la Russie avait perdu presque tout un bataillon dans une tentative de traverser la rivière Siverskyi Donets et d’établir une tête de pont.

Prendre Lysychansk rapprocherait Moscou de son objectif déclaré de s’emparer de toute la région ukrainienne du Donbass. Louhansk et Donetsk voisin sont les deux provinces qui composent le Donbass, où la Russie a concentré son offensive depuis son retrait du nord de l’Ukraine et de la capitale, Kyiv, au printemps.

Les séparatistes pro-russes détiennent des parties des deux provinces orientales depuis 2014, et Moscou reconnaît tout Louhansk et Donetsk comme des républiques souveraines. Le gouvernement syrien a déclaré mercredi qu’il reconnaîtrait également “l’indépendance et la souveraineté” des deux régions.

Le dirigeant de la Biélorussie voisine, alliée de la Russie, a affirmé samedi que l’Ukraine avait tiré il y a plusieurs jours des missiles sur des cibles militaires sur le territoire biélorusse mais que tous avaient été interceptés par un système de défense aérienne. Le président Alexandre Loukachenko a qualifié la frappe présumée de provocation et a noté qu’aucun soldat biélorusse ne combattait en Ukraine.

Il n’y a pas eu de réponse immédiate de l’armée ukrainienne.

La Biélorussie accueille des unités militaires russes et a été utilisée comme base de départ pour l’invasion russe. La semaine dernière, quelques heures seulement avant que Loukachenko ne rencontre le président russe Vladimir Poutine, des bombardiers russes à longue portée ont tiré pour la première fois des missiles sur l’Ukraine depuis l’espace aérien biélorusse.

Loukachenko a jusqu’à présent résisté aux efforts visant à entraîner son armée dans la guerre. Mais lors de leur rencontre, Poutine a annoncé que la Russie prévoyait de fournir à la Biélorussie le système de missiles Iskander-M et a rappelé à Loukachenko que son gouvernement dépendait du soutien économique de la Russie.

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The Associated Press