Google ferme le projet de ballon à l’hélium de Loon

OAKLAND, Californie – La société mère de Google, Alphabet, ferme Loon, une filiale de premier plan issue de ses laboratoires de recherche qui utilisaient des ballons à l’hélium à haute altitude pour fournir une connectivité cellulaire à partir de la stratosphère.

Près d’une décennie après le début du projet, Alphabet a déclaré jeudi qu’il avait mis fin à Loon car il ne voyait pas de moyen de réduire les coûts pour créer une entreprise durable. Avec l’unité de voiture autonome Waymo, Loon était l’un des projets technologiques «moonshot» les plus en vogue à émerger du laboratoire de recherche d’Alphabet, X.

«Le chemin vers la viabilité commerciale s’est avéré beaucoup plus long et plus risqué que prévu. Nous avons donc pris la décision difficile de fermer Loon », a écrit Astro Teller, qui dirige X, dans un article de blog. Alphabet a déclaré qu’il prévoyait de cesser ses activités dans « les mois à venir » dans l’espoir de trouver d’autres postes pour les employés de Loon chez Alphabet.


L’idée derrière Loon était d’apporter la connectivité cellulaire dans des régions éloignées du monde où la construction d’un réseau mobile traditionnel serait trop difficile et trop coûteux. Alphabet a promu la technologie comme un moyen potentiellement prometteur d’apporter la connectivité Internet non seulement au «prochain milliard» de consommateurs, mais aussi au «dernier milliard».

Les ballons géants à l’hélium, fabriqués à partir de feuilles de polyéthylène, ont la taille d’un court de tennis. Ils étaient alimentés par des panneaux solaires et pilotés par un logiciel de contrôle de vol qui utilisait l’intelligence artificielle pour dériver efficacement dans la stratosphère. Lorsqu’ils sont dans les airs, ils agissent comme des «tours cellulaires flottantes», transmettant des signaux Internet aux stations au sol et aux appareils personnels.

Google a commencé à travailler sur Loon en 2011 et a lancé le projet avec un test public en 2013. Loon est devenue une filiale autonome en 2018, quelques années après que Google soit devenu une société holding appelée Alphabet. En avril 2019, il a accepté un investissement de 125 millions de dollars d’une unité de SoftBank appelée HAPSMobile pour faire progresser l’utilisation de «véhicules à haute altitude» pour fournir la connectivité Internet.

L’année dernière, elle a annoncé le premier déploiement commercial de la technologie avec Telkom Kenya pour fournir une connexion réseau 4G LTE à une zone de près de 31 000 kilomètres carrés à travers le centre et l’ouest du Kenya, y compris la capitale, Nairobi. Auparavant, les ballons n’avaient été utilisés que dans des situations d’urgence, comme après que l’ouragan Maria a détruit le réseau cellulaire de Porto Rico.

Cependant, Loon commençait à manquer d’argent et s’était tourné vers Alphabet pour garder son entreprise solvable pendant qu’il cherchait un autre investisseur dans le projet, selon un rapport de novembre dans The Information.

La décision de fermer Loon est un autre signal de l’austérité récente d’Alphabet envers ses projets technologiques ambitieux et coûteux. Sous la direction de Ruth Porat, directrice financière d’Alphabet depuis 2015, la société a surveillé de près les finances de ses soi-disant autres paris, de nouvelles entreprises commerciales visant à se diversifier à partir de son activité principale de publicité.

Alphabet a vigoureusement poussé ses «Autres paris» comme Waymo et Verily, une unité de sciences de la vie, à accepter des investisseurs extérieurs et à se diversifier de leur propre chef. Des projets qui n’ont pas réussi à obtenir un investissement extérieur ou à montrer suffisamment de promesses financières ont été rejetés, comme Makani, un projet de production de cerfs-volants éoliens qu’Alphabet a fermé l’année dernière.

Cette austérité a été un changement notable par rapport à une époque où des unités comme X, qui était un projet de vanité privilégié des cofondateurs de Google, Larry Page et Sergey Brin, avaient l’autonomie de dépenser librement pour poursuivre des projets technologiques ambitieux, même si les perspectives financières restaient incertaines. .