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LONDRES – Les autorités de l’Union européenne ont annoncé mardi une enquête sur l’achat de 2,1 milliards de dollars par Google de la société de suivi de la condition physique Fitbit, soulevant des alarmes sur les données de santé que le géant de l’Internet allait acquérir dans le cadre de l’accord.

L’enquête montre que Google et d’autres grandes entreprises technologiques sont de plus en plus attentifs à l’attention des régulateurs européens et américains sur leur domination croissante de l’économie numérique. Les responsables ont fait part de leurs inquiétudes quant au fait que les plus grandes plates-formes technologiques achètent des entreprises plus petites pour consolider leur domination et limiter la concurrence.

Margrethe Vestager, le principal organisme de réglementation antitrust de la Commission européenne, a déclaré qu’une enquête préliminaire sur l’accord Fitbit avait soulevé des inquiétudes quant à la manière dont Google utiliserait les données collectées auprès de Fitbit pour ses services de publicité en ligne, un marché sur lequel Google est déjà dominant. Les données sur la santé et la forme physique pourraient être utilisées pour cibler plus étroitement les publicités, a-t-elle déclaré.

« En augmentant l’avantage des données de Google dans la personnalisation des publicités qu’il diffuse via son moteur de recherche et affiche sur d’autres pages Internet, il serait plus difficile pour les concurrents de faire correspondre les services de publicité en ligne de Google », a déclaré la commission dans un déclaration annonçant l’enquête.

La commission, l’organe exécutif de l’Union européenne, a déclaré que l’enquête serait terminée le 9 décembre.

Google a défendu l’acquisition, affirmant qu’il était en concurrence avec des sociétés comme Apple, Samsung et Garmin qui proposent des appareils de suivi de la condition physique.

«Cet accord concerne les appareils, pas les données», Rick Osterloh, vice-président senior pour les appareils et les services, dit dans un article de blog. La société a déclaré qu’elle n’utiliserait pas les données de santé et de bien-être Fitbit pour des services publicitaires et a proposé de s’engager juridiquement à la commission pour limiter son utilisation des données.

Google a déclaré l’année dernière qu’il achetait Fitbit pour prendre pied sur le marché des appareils portables. L’une des premières entreprises du segment, Fitbit a contribué à populariser l’objectif consistant à enregistrer 10 000 pas par jour. Plus récemment, la société basée à San Francisco a été confrontée à une concurrence féroce de la part d’Apple et d’autres fabricants de soi-disant montres intelligentes qui combinent certaines des fonctionnalités d’un smartphone avec le suivi de l’activité physique.

L’acquisition de Fitbit donnerait à Google une autre marque de produits matériels. Ces dernières années, le géant de la technologie a lancé une série de smartphones et d’appareils électroménagers Pixel comme ses thermostats et caméras de sécurité Nest. Mardi, Google a également annoncé qu’il achetait une participation de 450 millions de dollars dans le société d’alarme domestique ADT.

On s’attendait à ce que l’accord Fitbit fasse l’objet d’un examen minutieux par le gouvernement alors que les régulateurs examinent de plus près les acquisitions de l’industrie technologique. Rétrospectivement, de nombreux régulateurs considèrent l’approbation d’accords passés tels que les acquisitions d’Instagram et de WhatsApp par Facebook, ou l’achat par Google de la plateforme de publicité en ligne DoubleClick, comme ayant sapé la concurrence sur le marché.

L’enquête européenne ajoute aux défis réglementaires auxquels Google est confronté.

La semaine dernière, Sundar Pichai, directeur général de la société mère de Google, Alphabet, a été interpellé par des membres du Congrès sur les pratiques commerciales de l’entreprise, ainsi que par les hauts dirigeants d’Amazon, Apple et Facebook. Google est confronté à une éventuelle poursuite antitrust du ministère de la Justice, ainsi qu’à une enquête d’un groupe de procureurs généraux.

Google est depuis longtemps une cible de l’Union européenne. De 2017 à 2019, le bureau de Mme Vestager a infligé des amendes totalisant environ 8,25 milliards d’euros, soit environ 9,7 milliards de dollars, dans trois affaires distinctes liées à son service d’achat en ligne, son logiciel mobile Android et son activité de publicité en ligne. Les sanctions sont maintenant en appel.

L’Organisation européenne des consommateurs, un groupe basé à Bruxelles qui milite pour une surveillance accrue de l’industrie de la technologie, a applaudi l’enquête Fitbit.

«Cette prise de contrôle est susceptible de changer la donne, non seulement pour la manière dont les consommateurs interagissent avec le monde en ligne, mais aussi pour la manière dont leurs données de santé sont utilisées», a déclaré Monique Goyens, directrice générale du groupe, dans un communiqué. «Il est extrêmement important que l’UE procède à cet examen approfondi, car les appareils portables tels que Fitbit pourraient à l’avenir donner aux entreprises des détails sur pratiquement tout ce que les consommateurs font 24 heures sur 24, 7 jours sur 7.»