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Génomes mayas anciens séquencés pour la première fois

Au printemps 1967, les ouvriers qui construisaient un petit aéroport derrière Chichén Itzá, l’ancienne ville maya du Mexique, se sont heurtés à un problème : leurs fouilles avaient découvert des restes humains sur le chemin de la piste proposée. L’aéroport a été conçu pour accueillir les VIP souhaitant visiter Chichén Itzá. Mais les vestiges étant si proches d’un site archéologique majeur, les travaux ont dû être interrompus jusqu’à ce que les ossements puissent être examinés.

Tout espoir d’une résolution rapide s’est dissous lorsque les archéologues appelés sur les lieux ont découvert un chultún – un conteneur souterrain de stockage d’eau de pluie qui, dans la mythologie maya, était considéré comme une entrée vers la terre souterraine des morts. Reliée à la citerne se trouvait une grotte contenant plus de 100 ensembles de restes humains, appartenant presque tous à des enfants. Dans le but de terminer l’aéroport, les chercheurs n’ont eu que deux mois pour fouiller et exhumer la cache d’ossements.

Près de 60 ans plus tard, l’ADN ancien extrait de 64 de ces enfants offre de nouvelles perspectives sur les rituels religieux des anciens Mayas et leurs liens avec leurs descendants modernes. Dans un article publié mercredi dans la revue Natureune cohorte internationale de chercheurs a révélé que les enfants – des victimes sacrificielles tuées entre 500 et 900 après JC – étaient tous des garçons mayas locaux qui pourraient avoir été spécifiquement sélectionnés pour être tués par paires.

« Ce sont les premiers génomes mayas anciens à être publiés », a déclaré Johannes Krause, archéogénéticien à l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive de Leipzig, en Allemagne. Le travail ADN a fourni un aperçu inédit de l’identité des enfants sacrifiés. « On est très ému par une telle découverte », a déclaré le Dr Krause, soulignant qu’il avait lui-même un jeune fils.

La recherche du génome des garçons mayas n’a pas commencé comme un exercice d’anciens rituels mayas. Au milieu des années 2000, Rodrigo Barquera – aujourd’hui immunogénéticien à l’Institut Max Planck – espérait découvrir l’héritage génétique de la pandémie la plus meurtrière de Méso-Amérique.

En 1545, une épidémie de Salmonella enterica s’est propagée comme une traînée de poudre dans ce qui est aujourd’hui le Mexique. Au cours du siècle suivant, la maladie a tué jusqu’à 90 pour cent de la population autochtone. De telles pandémies laissent souvent des traces sur les gènes immunitaires des survivants. Pour découvrir cet héritage génétique, le Dr Barquera et ses collègues ont dû comparer l’ADN des restes précoloniaux avec celui des personnes nées après la calamité.

Les enfants trouvés dans le chultún faisaient partie de ce groupe précolombien qui n’avait certainement jamais été confronté à la pandémie de son vivant. Ainsi, en 2015, l’équipe a reçu l’autorisation de détruire une petite partie de leurs crânes pour séquencer l’ADN.

L’équipe a d’abord utilisé l’ADN pour déterminer le sexe des enfants dans le cadre d’un séquençage de routine. Les squelettes de personnes inférieures à un certain âge n’offrent pas beaucoup d’informations sur le sexe biologique, cet aspect des enfants restait donc un mystère.

Il a fallu un an pour que les premiers résultats arrivent, et quand ils l’ont fait : « Wow », a déclaré le Dr Barquera.

Les 64 crânes appartenaient à des garçons. « Nous avons répété les tests parce que nous ne pouvions pas croire qu’ils étaient tous des hommes », a-t-il déclaré. « C’était tellement incroyable. »

Les premiers archéologues étudiant les Mayas avaient proposé que la culture se préoccupait du sacrifice de jeunes femmes vierges. Cette théorie a été remise en question au cours des dernières décennies avec la découverte que la plupart des personnes sacrifiées dans le cénote sacré – un gouffre naturel à Chichén Itzá – étaient des enfants.

« Cela va évidemment à l’encontre de l’argument selon lequel il s’agissait principalement de jeunes femmes vierges jetées dans le cénote », a déclaré Jaime Awe, archéologue à la Northern Arizona University à Flagstaff, qui n’a pas participé à l’étude. L’obsession des vierges dans les cercles archéologiques est très probablement née d’une combinaison d’idées coloniales et de données limitées, a-t-il déclaré.

Aujourd’hui, l’ADN confirme que les enfants du chultún étaient tous de sexe masculin, a-t-il déclaré, ajoutant : « Nous n’aurions pas su qui ils étaient si l’étude ADN n’avait pas été menée. »

Des tests génétiques ultérieurs ont également montré que de nombreux garçons étaient apparentés les uns aux autres, et parmi eux se trouvaient deux paires de jumeaux identiques. La raison pour laquelle ces garçons ont été choisis pour le sacrifice est inconnue, a déclaré le Dr Barquera. Mais il est possible que des frères et sœurs, ou des parents proches, aient été sélectionnés pour refléter les épreuves des héros jumeaux, personnages clés de la cosmologie maya qui ont subi des cycles de sacrifices et de renaissances.

« Les rituels des temps anciens ont tendance à être particuliers », a déclaré le Dr Awe. « Cette étude indique que pour certaines cérémonies religieuses, il était important que seuls les enfants de sexe masculin soient sélectionnés pour le sacrifice. »

Les garçons redonnent désormais aux Mayas modernes qui vivent autour de Chichén Itzá, ont découvert le Dr Barquera et ses collègues. L’équipe a comparé l’ADN des garçons avec celui des Mayas vivant à Tixcacaltuyub, une ville située à environ une heure de route de Chichén Itzá, et a constaté une forte continuité génétique entre les deux groupes. Comme le Dr Barquera s’y attendait, la pandémie de 1545 a laissé une marque sur les Mayas, léguant aux habitants de Tixcacaltuyub au moins une variante génétique associée à l’immunité aux salmonelles.

Le Dr Barquera et quelques collègues se sont rendus à Tixcacaltuyub pour partager leurs découvertes dans les écoles locales et avec les participants à l’étude. Ils ont également partagé des travaux génétiques antérieurs menés par d’autres groupes, indiquant que les ancêtres des Mayas se sont installés pour la première fois dans la région il y a environ 9 000 ans. Ensemble, les travaux génétiques suggèrent que l’importante population de la péninsule a connu peu de migrations ou d’échanges génétiques depuis l’arrivée des premiers ancêtres des Mayas.

L’ADN fournit « une preuve claire que ces personnes sont les descendants de ceux qui ont développé l’une des civilisations les plus accomplies au monde », a déclaré le Dr Awe.

Le Dr Barquera a ajouté que les participants à l’étude étaient ravis de recevoir la confirmation qu’ils étaient génétiquement liés aux constructeurs de Chichén Itzá.

« Les gens qui vivent à proximité de ces sites archéologiques demandent : « Pourquoi avez-vous autant de respect pour les gens qui ont construit ces sites, et traitez-vous ensuite les peuples autochtones qui vivent autour d’eux comme des inférieurs ? » a-t-il déclaré.

Avec ces résultats ADN, a-t-il ajouté, ils peuvent désormais dire : « Écoutez, nous sommes apparentés à ceux qui ont fabriqué ces pyramides. Alors peut-être arrêtez d’être raciste envers nous.


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