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NEW YORK (Reuters) – Un juge fédéral de Manhattan a rejeté jeudi une action en justice intentée par des investisseurs de General Electric Co, accusant la société de dissimuler un passif d'assurance de 24 milliards de dollars et d'utiliser une comptabilité frauduleuse pour étayer ses activités d'électricité.

General Electric gagne le rejet partiel d'un procès d'actionnaire

PHOTO DE FICHIER: le logo de General Electric Co. est visible sur le siège social de la société à Boston, Massachusetts, États-Unis, le 23 juillet 2019. REUTERS / Alwyn Scott / File Photo

Le juge Jesse Furman a toutefois autorisé les actionnaires à modifier leur plainte. Le recours collectif, initialement lancé en novembre 2017, regroupe six affaires qui visaient à tenir GE et ses hauts dirigeants responsables de la chute des bénéfices ces dernières années.

La poursuite, intentée par plus d’une douzaine de régimes de retraite américains et étrangers, de fonds de retraite et d’investisseurs chez GE, nomme la société et ses anciens directeurs généraux, Jeff Immelt, John Flannery et d’autres dirigeants. Ils allèguent avoir sous-estimé l'exposition de GE aux risques liés à l'assurance de soins de longue durée et aux contrats de service à long terme conclus avec des clients ayant acheté du matériel de centrale à GE.

«Les demandeurs peuvent alléguer des faits supplémentaires concernant la connaissance ou la méconnaissance consciente des questions actuarielles de GE (en ce qui concerne son portefeuille de SLD), ainsi que des tendances et des risques qu'il aurait dû divulguer (en ce qui concerne son LTS) qui permettre aux plaignants de purger la barre des scientifiques », a écrit Furman dans sa décision, faisant référence au terme juridique utilisé pour désigner le fait de connaître des actes répréhensibles.

GE n'a pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires.

La décision intervient juste après que le dénonciateur Madoff, Harry Markopolos, ait déclaré que le secteur des assurances de GE était sous-financé par rapport à ce qu’il devait pour les polices de soins de longue durée.

Un rapport ultérieur de Fitch Ratings a classé les unités d’assurance de GE parmi les plus exposées aux soins de longue durée et les moins préparées à payer de telles demandes.

La poursuite allègue que depuis le début de 2013, Immelt et d’autres dirigeants de GE ont induit de manière répétée les investisseurs en erreur en affirmant que GE avait vendu ses activités d’assurance, même si GE restait responsable des politiques de soins de longue durée déficitaires.

Les polices d’assurance, qui couvrent le coût de l’aide à la vie ou des soins infirmiers pour les personnes âgées, exigent en réalité des versements beaucoup plus importants de la part des assureurs que prévu lors de la rédaction des polices dans les années 1990 et au début des années 2000.

En janvier 2018, GE a pris une charge surprise de 6,2 milliards de dollars après impôt et a commencé à réserver 15 milliards de dollars pour couvrir les futures demandes d'indemnisation d'environ 300 000 polices de soins de longue durée.

GE a nié avoir utilisé une comptabilité frauduleuse pour dissimuler la chute des ventes et des bénéfices de son unité d'alimentation. Les investisseurs ont été victimes de "revers commerciaux et de prévisions manquantes", ce que GE a révélé à l'époque. GE a également déclaré que la poursuite n’avait pas indiqué d’informations spécifiques qu’elle aurait dû fournir «qu’un investisseur raisonnable devrait éviter d’être induit en erreur».

Reporting par Alwyn Scott, édité par Rosalba O'Brien et Dan Grebler

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