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(Reuters) – Justin Gaethje a organisé une masterclass saisissante pour remporter une victoire surprise par élimination directe contre Tony Ferguson et remporter le titre intérimaire des poids légers à l'UFC 249, qui s'est déroulé samedi au VyStar Veterans Memorial Arena de Jacksonville, en Floride.

Gaethje bouleverse Ferguson pour remporter le titre intérimaire des poids légers de l'UFC

9 mai 2020; Jacksonville, Floride, États-Unis; Tony Ferguson (gants rouges) combat Justin Gaethje (gants bleus) lors de l'UFC 249 au VyStar Veterans Memorial Arena. Crédit obligatoire: Jasen Vinlove-USA TODAY Sports

Ferguson, qui est entré dans le combat sur une séquence de 12 victoires, a subi des dommages alors que Gaethje lui a coupé les jambes et atterri des crochets tonitruants avant que l'arbitre Herb Dean n'intervienne pour mettre fin au combat à la fin du cinquième tour.

Avec plus de 80000 décès aux États-Unis en raison de COVID-19, l'UFC a été critiqué pour avoir organisé l'événement, qui s'est déroulé sans ventilateur dans les tribunes et avec des protocoles de santé et de sécurité rigoureux en place.

Malgré l'absence de foule, les combats eux-mêmes n'ont rien manqué d'intensité, Francis Ngannou marquant le KO de la nuit, blitzing Jairzinho Rozenstruik avec un crochet gauche pour forcer un arrêt après seulement 20 secondes du premier tour.

Sam Alvey a été le premier combattant dans l'arène vide de la nuit, pointant du doigt la foule imaginaire alors qu'il se dirigeait vers la cage où il est tombé en perte de décision face à Ryan Spann lors du combat d'ouverture de la soirée sur la carte préliminaire.

Hormis les combattants, les arbitres et les commentateurs, le personnel de l'événement portait des masques faciaux et un seul homme de coin par combattant a été autorisé à entrer dans la cage pendant les pauses entre les rounds.

«C'était drôle, j'entendais beaucoup. Tout le monde là-bas, je pouvais l'entendre très clairement, mais en même temps … ce n'était pas très différent que si la foule était là », a déclaré Vicente Luque aux journalistes après sa victoire sur Niko Price.

Le silence était tel que Luque a pu entendre les commentateurs, et le poids lourd Greg Hardy a déclaré qu'il était en mesure de suivre les conseils du commentateur de télévision Daniel Cormier pour contrer les coups de pied de Yorgan De Castro en route vers une victoire par décision.

Dans le co-événement principal, Henry Cejudo a conservé sa ceinture de poids coq avec une victoire d'arrêt de deuxième tour sur Dominick Cruz avant de se retirer immédiatement dans l'octogone. Le joueur de 33 ans, qui a remporté une médaille d'or pour la lutte aux Jeux olympiques de 2008, a déclaré qu'il était satisfait de sa carrière et qu'il voulait fonder une famille.

De retour après une longue mise à pied, l'ancien champion Cruz a été abandonné avec un genou à la tête et a subi le premier KO de sa carrière avec seulement deux secondes à jouer au deuxième tour.

Cependant, le plus gros prix de la soirée est allé à Gaethje, qui est maintenant le prochain à affronter Khabib Nurmagomedov pour la couronne légère incontestée.

"J'attendrai la vraie", a déclaré Gaethje en jetant la ceinture provisoire quelques instants après qu'elle ait été enroulée autour de sa taille.

Reportage de Philip O'Connor

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