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Par une chaude nuit arabe, la mer Rouge scintillait d'argent alors qu'un feu d'artifice de plusieurs kilomètres éclairait le ciel. Pour le roi d’Arabie saoudite, la somptueuse cérémonie d’ouverture d’une nouvelle université des sciences et technologies à Djeddah a été l’aboutissement d’un rêve de 25 ans. Le roi Abdullah espérait que le centre de recherche deviendrait un phare de la tolérance dans le Moyen-Orient troublé.

Le prince Andrew, qui regardait les pyrotechniques éblouissantes depuis les sièges VIP, avait des aspirations moins nobles. En tant qu'envoyé commercial de la Grande-Bretagne, il dirigeait une délégation de plus de 20 vice-chanceliers d'universités britanniques et représentait la reine. Cet événement était une bonne occasion pour la Grande-Bretagne de renforcer ses relations avec le royaume riche en pétrole.

Mais entouré de membres de la royauté et de dignitaires étrangers, ce voyage était également une occasion pour le duc de défendre les intérêts commerciaux de ses partenaires commerciaux, David et Jonathan Rowland.

Une étonnante chaîne de courriels divulgués dans ce journal révèle un flou controversé sur ses responsabilités publiques et ses intérêts privés lors de son voyage, alors qu'il exerçait des pressions sur le roi de Bahreïn au nom de ses amis.

Fuite des e-mails révèlent comment un magnat a tenté d'attirer le royal saoudien

Le prince Andrew avec le roi Hamad bin Isa Al Khalifa de Bahreïn au spectacle royal du cheval de Windsor en mai 2017

Cela faisait partie des efforts du duc pour aider les Rowlands à concrétiser leur plan de lancement d’une opération bancaire au Moyen-Orient – une opération dans laquelle les courriels indiquent que Andrew devait avoir une participation. Le duc travaillait depuis plusieurs années avec les Rowlands. ans. Publiquement, la paire a été décrite comme étant ses conseillers financiers.

En juillet 2009, les Rowlands avaient acheté une banque privée, Banque Havilland, et prévoyaient d'étendre leurs activités à Bahreïn et à l'Arabie saoudite. Andrew ne serait en Arabie Saoudite que pendant deux jours – mais le temps était suffisant pour tirer les ficelles.

La circulaire du tribunal de Buckingham Palace montre que le duc est arrivé à Djeddah le 22 septembre 2009 pour le lancement de l'Université des sciences et de la technologie King Abdullah. Là, il a côtoyé des dirigeants mondiaux, dont le tyran syrien Bachar al-Assad.

Par chance, le roi de Bahreïn était parmi les invités. Andrew et lui ont parlé lors de la cérémonie ou lors d'une réunion plus formelle ailleurs, ce n'est pas clair. Quoi qu'il en soit, le duc a trouvé un moyen d'engager le roi dans une discussion sur les projets des Rowlands. C'était un geste extraordinaire: faire du lobbying auprès de monarques étrangers pour le compte de ses propres associés ne faisait certainement pas partie de ses attributions en tant qu'envoyé commercial du Royaume-Uni, ni en tant que membre éminent de la famille royale lors d'un voyage financé par les contribuables.

La Banque Havilland était un choix étrange d’une entreprise à défendre. Établie au Luxembourg, un autre paradis fiscal, la banque n’a pas manqué de s’excuser quant à son objectif de gestion de la richesse des milliardaires «ultra-fortunés».

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Sur la photo: le prince sultan bin Salman d'Arabie Saoudite en avril 2019

La banque n’a établi une succursale à Londres qu’en 2013, alors que David Rowland exilait l’impôt pendant une grande partie de sa carrière dans les affaires jusqu’à son retour à Londres en 2009. Avant de rentrer chez lui, Andrew avait pris le téléphone avec un ancien assistant, devenu un haut responsable au Conseil de développement économique de Bahreïn, et lui a dit ce que Rowlands voulait.

Au cours de sa conversation avec Steve Harrison, son ancien secrétaire particulier privé, Andrew a fait savoir qu'il avait personnellement discuté de la question avec le roi de Bahreïn. Cela suffisait à M. Harrison pour faire avancer les choses. Bientôt, il envoya un courriel à Jonathan Rowland pour lui proposer ses services.

"Le duc d'York m'a téléphoné d'Arabie saoudite la semaine dernière pour relayer une conversation qu'il a eue avec Sa Majesté le roi de Bahreïn à Jeddah à propos de l'ouverture d'un bureau ici", a-t-il écrit. "Cette nouvelle ne m'a pas été transmise par la Royal Court, mais je tiens évidemment à ce que vous obteniez le meilleur service possible, y compris le type de licence qui convient le mieux à vos activités."

En pièce jointe à son courrier électronique à Jonathan Rowland se trouvait une copie utile du «livre de règles en ligne» de la Banque centrale de Bahreïn et un registre des institutions financières étrangères rivales dans la région.

M. Harrison a également inclus un berceau sur les différents types de licences bancaires disponibles, ajoutant qu'il serait heureux d'organiser une réunion avec le régulateur compétent. Le 14 octobre 2009, Rowland a répondu à Harrison en suggérant à son père et à son père de se "renverser de" Bahreïn et de rencontrer des aides royales.

Bien qu'il n'ait pas copié le duc dans sa réponse, il a affirmé que le prince Andrew "facilitait" l'ensemble du projet. «Nous souhaiterions vivement avoir un bureau pour Banque Havilland à Bahreïn, animé par SAR et Sa Majesté. Nous sommes attendus à Abu Dhabi les 28 et 2 novembre. Peut-être pourrions-nous passer par Bahreïn et rencontrer le responsable de la réglementation et le peuple du roi pour lancer le processus?

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Sur la photo: Amanda Thirsk en 2016

Les ambitions de The Rowlands ne se sont pas arrêtées à Bahreïn. Ils étaient également désireux de rechercher des débouchés en Arabie saoudite et voulaient que le prince Andrew soit présent. Deux mois plus tard, Andrew serait de retour au Moyen-Orient. Cette fois-ci, il n’ya pas eu d’occasion importante pour un État d’être présent. L’objectif principal du voyage était d’aider les Rowlands – et Jonathan Rowland a été invité à y assister.

Jonathan Rowland a envoyé un courrier électronique à un haut responsable du gouvernement saoudien, Amr Al-Dabbagh, président du conseil d'administration de la puissante autorité générale saoudienne des investissements en Arabie saoudite (SAGIA), leur proposant de se réunir.

Sous le sujet "Duke of York", Jonathan Rowland a écrit: "Amr. J'espère que tu vas bien. Après avoir parlé avec le DOY, il nous a suggéré de nous réunir pour discuter de notre nouvelle banque luxembourgeoise investissant en Arabie saoudite et en particulier ouvrant une succursale / un bureau de représentation à Riyad. Nous souhaiterions également discuter de la possibilité (sic) de demander une licence de banque d’investissement. Pouvez-vous nous proposer un moment opportun pour le faire? Nous devrions être à Abou Dhabi pour la course de F1 et à Bahreïn après, si cela peut vous être utile?

M. Al-Dabbagh a répondu quelques jours plus tard, désireux d'aider. Au cours des deux semaines qui ont suivi, plusieurs tentatives de coordination d'agendas ont eu lieu, en prenant comme point de départ le programme du prince Andrew.

Lorsqu'il est devenu évident que le voyage à Abou Dhabi pour le Grand Prix n'allait pas aboutir, Jonathan Rowland a proposé une autre date. Soulignant l'implication du duc, il a confié à M. Al-Dabbagh: «Mon père et moi avons rencontré le duc hier soir pour le dîner et il nous avait donné rendez-vous les 14 et 15 novembre pour vous rendre visite ensemble plutôt qu'après la F1. Est-ce que ça marche pour toi? Il vous contactera directement, mais je préviens cela.

Cela a fait le tour. Heureusement, les Rowlands ont commencé à prendre des dispositions pour se rendre en Arabie saoudite le 14 novembre, en faisant appel à la secrétaire privée adjointe du Prince, Amanda Thirsk. Le 11 novembre, un haut responsable de SAGIA lui a écrit pour préciser le processus d'octroi de licence bancaire en Arabie saoudite "aux autorités de la Banque Havilland".

«Voulez-vous bien nous faire savoir quand le 15, Son Altesse Royale, le duc d'York et l'équipe de Banque Havilland aimeraient se rencontrer? le fonctionnaire a demandé. Thirsk, qui est devenu secrétaire privé du duc en 2012 mais qui change de rôle après son interview désastreuse à la BBC, a transmis le message "confidentiellement" à Margaret Morrow, l'une des équipes de la banque Havilland. Mme Morrow l'a transmise à son chef, Jonathan Rowland, lui suggérant de dire à Mme Thirsk «ce qu'elle doit faire».

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Sur la photo: Conversations entre Jonathan Rowland et le prince Sultan bin Salman

Le Prince est arrivé à l'aéroport international de Riyad le 14 novembre 2009 au soir. La nature exacte de sa visite reste ambiguë. En décembre 2010, le gouvernement a publié une liste des missions du représentant du duc à l'étranger qui avaient été effectuées «en accord avec et à l'appui des objectifs du gouvernement». Ce voyage n'était pas sur cette liste.

Et pourtant, la circulaire du tribunal de Buckingham Palace, qui a été approuvée par la reine, indique que le prince est arrivé à Riyad en qualité de représentant spécial du Royaume-Uni pour le commerce international et les investissements, son titre d'envoyé commercial officiel. Quel que soit le statut de son voyage, le duc avait des affaires pressantes. Le matin du 15 novembre, il a assisté à une réunion avec des représentants de SAGIA – comme prévu.

Ensuite, Al-Dabbagh a écrit à Jonathan Rowland pour lui dire que cela avait été un plaisir d'accueillir sa "délégation" et qu'il était impatient de travailler ensemble. Il a précisé que la demande de licence bancaire du Rowland serait accélérée.

"Je… m'attends à ce que mon équipe développe une exécution robuste pour garantir que nous avancions aussi vite que vous le souhaitez – en matière de licences et de stratégies d'investissement mutuellement bénéfiques", a-t-il déclaré à Rowland.

Grâce au duc, les Rowlands étaient sur le point d'ouvrir une succursale de leur nouvelle banque au Royaume d'Arabie saoudite. Mais le voyage a également offert une autre occasion en or pour le commerce des Rowlands. Et si le duc pouvait persuader un royal saoudien de devenir partenaire de l'entreprise? Le soir après la réunion SAGIA, Andrew a fortuitement dîné avec l'un des membres les plus charismatiques de la famille royale saoudienne: le prince sultan bin Salman bin Abdulaziz al Saoud.

Ancien pilote de l'armée de l'air, Prince Sultan est le deuxième fils de l'actuel King Salman. Le prince Sultan fut le premier Arabe et Musulman à voler dans l'espace lorsqu'il rejoignit l'équipage de la navette spatiale Nasa Discovery en 1985. Mais c'est en tant que chef du tourisme du royaume qu'il accueillit Andrew. Il est difficile de savoir si Jonathan Rowland était également présent, mais les courriels divulgués indiquent qu'il a rencontré le prince Sultan au cours de son voyage de deux jours.

Après le voyage, le 24 novembre 2009, Jonathan Rowland a envoyé un courrier électronique au prince Sultan, indiquant que le prince Andrew avait personnellement suggéré au prince saoudien de devenir un "partenaire" commercial dans le cadre du projet d'expansion de la Banque Havilland. Dans le message, Rowland affirmait qu'Andrew et le prince saoudien participeraient activement à la nouvelle opération proposée par la banque.

«Ce fut un plaisir de vous rencontrer à Riyad la semaine dernière avec SAR le prince Andrew. Comme je l'ai brièvement mentionné, nous avons récemment acquis une banque à Luxembourg pour l'ajouter à notre bureau de la famille et nous chercherons à nous développer en Arabie saoudite. HRH a suggéré que vous souhaitiez devenir notre partenaire en Arabie Saoudite et, comme lui, participer à l'opération que nous créons », a-t-il écrit.

Alors que l'Arabie saoudite était depuis longtemps un allié du Royaume-Uni pour la défense et le commerce, le bilan douteux du régime en matière de droits de l'homme rendait les relations diplomatiques délicates. Une relation d'affaires privée impliquant le fils de la reine et un membre de la famille royale saoudienne serait extrêmement controversée.

Jonathan Rowland a également affirmé, lorsqu’il poursuivait son discours: non seulement les Rowlands représentaient Andrew, mais aussi la grande famille royale britannique.

«La famille Rowland investit dans le monde entier depuis 45 ans par l'intermédiaire de mon père et, plus récemment, de moi-même et de nos bureaux à Londres, Guernesey et Luxembourg. Nous conseillons exclusivement HRH sur toutes ses affaires et voyageons régulièrement avec lui. Nous intervenons souvent entre la famille royale britannique et d'autres familles du monde, notamment des familles royales et des chefs d'État », a-t-il écrit.

À l'approche de Noël, Rowland a continué à rechercher une opportunité commerciale. Dans un autre commentaire, il a proposé qu'Andrew soit associé aux nouvelles activités bancaires proposées.

Dans un courrier électronique adressé à l'un des assistants du prince Sultan, il a suggéré que les «trois familles» – les royaux britanniques, la famille du prince Sultan et les Rowlands – puissent travailler ensemble dans le monde entier. «Comme je l'ai mentionné… nous souhaitons étendre nos activités bancaires au Bahreïn et à l'Arabie saoudite.

«C'est dans cette optique que nous pensons que Son Altesse Royale (Prince Sultan) envisage de devenir un partenaire social de la filiale à Bahreïn / Arabie saoudite (tout comme la SAR le duc d'York) et les trois familles qui travaillent ensemble dans la région. '

Dans un ultime effort, Rowland a souligné combien il était utile d’avoir le fils de la reine à bord. "Grâce à nos liens étroits avec HRH DOY, nous avons beaucoup d'opportunités et de possibilités que d'autres institutions / familles sont incapables d'exécuter", a-t-il écrit.

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