Skip to content

Frances Allen, informaticienne et chercheuse qui a contribué à créer les idées fondamentales permettant à pratiquement tout le monde de créer des logiciels rapides, efficaces et utiles pour les ordinateurs, les smartphones et les sites Web, est décédée mardi, son 88e anniversaire, à Schenectady, New York.

Sa mort, dans une maison de retraite, a été confirmée par son petit-neveu Ryan McKee, qui a déclaré que la cause était la maladie d’Alzheimer.

Au milieu des années 1960, après avoir développé un logiciel pour un des premiers supercalculateurs à la National Security Agency, Mme Allen a repris son travail chez IBM, alors la plus grande entreprise informatique au monde. Dans un laboratoire IBM de Yorktown Heights, dans la vallée de la rivière Hudson, juste au nord de New York, elle et ses collègues chercheurs ont passé les quatre décennies suivantes à affiner un élément clé de l’informatique moderne: le «compilateur», la technologie logicielle qui englobe programmes écrits par des humains et les transforme en quelque chose que les ordinateurs peuvent comprendre.

Pour Mme Allen, l’objectif était de le faire aussi efficacement que possible, afin que les programmeurs puissent créer des logiciels de manière simple et intuitive, puis les faire fonctionner rapidement et sans heurts lorsqu’ils sont déployés sur des machines du monde réel.

Avec le chercheur John Cocke, elle a publié une série d’articles marquants à la fin des années 1960 et 1970 décrivant cet équilibre délicat entre la facilité de création et la rapidité d’exécution. Ces idées ont contribué à l’évolution de la programmation informatique – jusqu’à nos jours, où même les novices peuvent facilement créer des applications logicielles rapides et efficaces pour un monde d’ordinateurs, de smartphones et d’autres appareils.

En 2006, grâce à ce travail, Mme Allen est devenue la première femme à remporter le Prix ​​AM Turing, souvent appelé le prix Nobel de l’informatique.

«Elle a joué un rôle crucial pour fournir aux humains des moyens plus faciles et plus faciles de dire aux ordinateurs ce qu’ils doivent faire», a déclaré le professeur Michelle Mills Strout, qui enseigne l’informatique à l’Université de l’Arizona et se spécialise dans la technologie des compilateurs.

Frances Elizabeth Allen est née le 4 août 1932 au Pérou, dans l’État de New York, près du lac Champlain et à environ 30 milles de la frontière canadienne. Ses parents, John et Ruth (Downs) Allen, possédaient une ferme laitière, et Mme Allen, l’aînée de six enfants, y a grandi sans eau courante ni électricité. L’électricité n’est arrivée qu’au début des années 40, et même alors, elle ne circulait que vers la grange et non vers la maison familiale.

Mme Allen a fréquenté une école à classe unique située à moins d’un kilomètre et a fait sa part à la ferme, de la traite des vaches à l’aide aux travaux sur le terrain. Après avoir obtenu son diplôme avec distinction du lycée local, elle a étudié au New York State College for Teachers (maintenant l’Université d’Albany, qui fait partie de l’Université d’État de New York).

De retour au Pérou, elle a travaillé brièvement comme enseignante. Sa sœur, Catherine, faisait partie de ses élèves.

Mme Allen a obtenu une maîtrise en mathématiques à l’Université du Michigan en 1957 et a accepté un emploi chez IBM dans un bureau de Poughkeepsie, NY, afin de rembourser sa dette universitaire. Même si elle avait prévu de retourner à l’enseignement, elle est restée dans l’entreprise pendant les 45 prochaines années.

Au début, Mme Allen a enseigné aux nouveaux employés comment utiliser un nouveau langage de programmation appelé Fortran. Auparavant, les ingénieurs avaient programmé des ordinateurs en utilisant un langage de uns et de zéros, qui était compris par le matériel informatique. Avec Fortran, l’un des premiers langages de programmation de haut niveau, ils pouvaient créer des logiciels de manière plus intuitive, sans maîtriser les opérations arcaniques du matériel informatique.

C’était un concept que Mme Allen pousserait vers de nouveaux sommets.

Mme Allen a rejoint l’effort top secret pour construire un supercalculateur à la National Security Agency au début des années 1960. (En faisant une vérification des antécédents d’elle, des fonctionnaires du gouvernement sont descendus dans sa ville natale pour parler d’elle aux agriculteurs locaux.)

La machine NSA, appelée Stretch-Harvest, était destinée à analyser les communications interceptées par des postes d’écoute exploités par des espions américains à travers le monde. Mme Allen a aidé à construire le langage de programmation et le compilateur de la machine.

Au cours de ces premières années de conception informatique, les compilateurs étaient terriblement inefficaces. Les programmeurs pouvaient créer des logiciels sans apprendre les détails du matériel, mais lorsque le compilateur convertissait leurs programmes en uns et en zéros, ils étaient beaucoup trop lents et prenaient beaucoup trop de place.

Dans le cadre d’un projet de recherche IBM créé à la fin des années 1960, Mme Allen a œuvré pour changer cette dynamique. Au début, elle et ses collègues ont construit des compilateurs plus efficaces pour les énormes ordinateurs centraux de l’époque. Plus tard, ils ont appliqué des idées similaires au «calcul parallèle», une technique plus récente qui répartit les tâches numériques sur plusieurs ordinateurs.

Le résultat, plusieurs décennies plus tard, fut la programmation informatique moderne. Les programmeurs peuvent désormais créer des applications pour smartphone, comme Facebook, qui répondent au toucher sans délai, fournies à partir de vastes centres de données informatiques couvrant des dizaines de milliers d’ordinateurs.

Le travail de Mme Allen joue dans «à peu près tous les systèmes logiciels que quiconque utilise: chaque application, chaque site Web, chaque jeu vidéo ou système de communication, chaque ordinateur gouvernemental ou bancaire, chaque ordinateur de bord dans une voiture ou un avion», a déclaré Graydon Hoare, créateur de un langage de programmation appelé Rust.

«Sans de bons compilateurs», a-t-il ajouté, «le monde entier du logiciel serait beaucoup plus lent, plus coûteux, plus sujet aux erreurs, moins performant.»

Le mariage de Mme Allen avec Jacob Schwartz, professeur d’informatique à l’Université de New York et l’un de ses collaborateurs à la recherche sur les compilateurs, s’est soldé par un divorce. Elle laisse dans le deuil deux frères, Phillip et James, et sa sœur, Catherine McKee.

Dans un domaine longtemps dominé par les hommes, Mme Allen était une force de changement. Dans les années 1970 et 1980, grâce en grande partie à ses propres efforts, les femmes représentaient la moitié du groupe de compilateurs expérimentaux au sein d’IBM.

«L’une des nombreuses choses que Fran a faites a été d’attirer des femmes dans son domaine», a déclaré Jeanne Ferrante, qui a travaillé aux côtés de Mme Allen pendant plus d’une décennie. «Elle a cherché les personnes sous-représentées.»

En 1989, elle est devenue la première femme boursière IBM, un honneur rare accordé aux principaux ingénieurs, scientifiques et programmeurs de l’entreprise. Mais lorsqu’elle a reçu son prix lors d’une retraite IBM dans le sud de la Californie, l’entreprise l’a identifiée comme un homme. («En reconnaissance et en appréciation de ses remarquables contributions techniques…»)

Le prix – y compris l’erreur – est resté sur le mur de son bureau jusqu’à sa retraite en 2002.

«Elle a brisé le plafond de verre», a déclaré Mark Wegman, un autre membre d’IBM, qui a travaillé avec Mme Allen pendant des décennies. «À l’époque, personne ne pensait même que quelqu’un comme elle pouvait réaliser ce qu’elle avait accompli.»