Firefly Aerospace lève 75 millions de dollars pour devenir une licorne spatiale

La société prépare sa première fusée Alpha pour le lancement à Vandenberg Air Force Base en Californie.

Firefly Aerospace

Firefly Aerospace a levé 75 millions de dollars de capitaux privés, a annoncé mardi la société spatiale texane, alors qu’elle se préparait au lancement inaugural de sa fusée Alpha.

« Cela nous donne la piste pour avoir plusieurs Alpha réussis [rocket] lancements, exécutez avec succès un grand nombre des principales étapes du Blue Ghost [lunar] programme Lander », a déclaré à CNBC le co-fondateur et PDG de Firefly, Tom Markusic.

Le dernier financement de la société a été dirigé par DADA Holdings, une société d’investissement privée qui détient en grande partie des positions dans des sociétés métallurgiques et minières. Le tour a été rejoint par plusieurs autres investisseurs, y compris Astera Institute, qui aura Jed McCaleb rejoindre en tant que représentant au conseil d’administration de Firefly. McCaleb est surtout connu pour ses rôles dans le paysage de la crypto-monnaie.

Markusic a refusé de préciser quelle est l’évaluation de Firefly après cette augmentation, notant seulement que c’est « un peu plus d’un milliard de dollars » – et en fait donc la dernière société spatiale à atteindre le statut de licorne. La collecte de fonds de Firefly était également unique en ce que la société elle-même offrait 75 millions de dollars en capitaux propres, tandis que son investisseur majoritaire Noosphere Ventures a vendu 100 millions de dollars de sa participation dans une transaction secondaire. Noosphere – basée à Menlo Park, en Californie, mais dirigée par l’investisseur ukrainien Max Polyakov – détient désormais moins de 50% de Firefly.

« Il est tout simplement logique d’un point de vue commercial d’avoir une table de plafonnement plus diversifiée », a déclaré Markusic, soulignant l’ajout d’investisseurs américains dans Firefly.

Firefly a également annoncé son intention de lever 300 millions de dollars supplémentaires plus tard cette année, après le lancement de sa première fusée Alpha. Alors que les 75 millions de dollars financent ses plans de développement à court terme, la société souhaite étendre ses services à l’industrie spatiale. Firefly est surtout connu pour son activité de lancement, avec l’Alpha et la bêta prévue, mais il travaille également sur un atterrisseur lunaire appelé Blue Ghost et un véhicule utilitaire spatial – également connu sous le nom de «remorqueur spatial», pour transporter des satellites dans des orbites après un lancement.

«Depuis le début, nous avons conçu le code de l’entreprise d’une manière complètement différente», a déclaré Markusic. « Nous ne sommes pas une société de fusées, nous ne sommes pas une société de lanceurs. Nous sommes une société de transport spatial de bout en bout. »

Un rendu de l’atterrisseur lunaire Genesis.

Firefly Aerospace

La société évalue si sa deuxième collecte de fonds cette année sera une autre ronde privée ou éventuellement un accord SPAC, une voie que d’autres sociétés spatiales ont empruntée pour lever des capitaux importants. Markusic a déclaré que Firefly « trouvera cela » dans les prochains mois, mais il a souligné qu’il souhaitait franchir plus de jalons avant cette date.

Une SPAC, ou société d’acquisition à vocation spéciale, lève des capitaux dans le cadre d’un premier appel public à l’épargne et utilise le produit pour acheter une entreprise privée et la rendre publique.

« Je pense qu’une entreprise, avant de devenir publique, aurait dû établir un flux de revenus régulier; aurait dû prouver la technologie fondamentale qui sous-tend le plan d’affaires de l’entreprise », a déclaré Markusic.

Lancement inaugural de la fusée Alpha

À l’intérieur du centre de contrôle de lancement de Firefly à Vandenberg Air Force Base.

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En attendant, Firefly se concentre sur son premier lancement de fusée Alpha, qui a été retardé depuis la fin de l’année dernière.

D’une hauteur de 95 pieds, la fusée Alpha de Firefly est conçue pour lancer jusqu’à 1000 kilogrammes de charge utile en orbite terrestre basse – au prix de 15 millions de dollars par lancement. Cela place Firefly dans la catégorie des roquettes «à portance moyenne», la confrontant à plusieurs autres sociétés, notamment Virgin Orbit, ABL Space et Relativity Space de Richard Branson.

Markusic a déclaré que Firefly « avait rencontré des problèmes de préparation du site de lancement » à la base aérienne de Vandenberg en Californie, et avait également subi un retard important de la part d’un fournisseur du système de terminaison de vol de la fusée – un élément clé nécessaire au lancement de la fusée.

« Rien que de notre côté, nous n’avons pas préparé le site de lancement aussi rapidement que nous le pensions. Nous avons en quelque sorte mal calculé où nous étions prêts et c’est sur nous. C’est quelque chose que nous n’avons pas bien fait », a déclaré Markusic. .

Le PDG a ajouté que Firefly espère lancer Alpha d’ici la mi-juin, mais a souligné qu’un lancement inaugural s’accompagne de « beaucoup d’inconnues ».

« Nous allons continuer à résoudre les problèmes, et nous nous lancerons éventuellement », a déclaré Markusic.

Du côté des approbations réglementaires, Firefly a reçu il y a quelques semaines sa licence de lancement de la Federal Aviation Administration, que Markusic a déclaré être le « plus grand obstacle à l’obtention des approbations » pour le lancement.

En outre, un dépôt de la Commission fédérale des communications en novembre a noté que la licence FCC de Firefly avait été demandée pour examen à la Section d’examen des investissements étrangers du ministère de la Justice des États-Unis, le DOJ déclarant qu’il examinerait la demande de licence de Firefly « pour toute sécurité nationale et application de la loi. préoccupations. « 

Markusic « n’a pas vraiment entendu grand-chose » à propos de cette revue, affirmant que le DOJ « avait abandonné » la revue et que Firefly avait reçu sa licence FCC plus tôt cette année. Notamment, Firefly attend une deuxième licence FCC après que la société ait ajusté la trajectoire du lancement d’Alpha, mais Markusic s’attend à recevoir l’approbation pour celle-là «n’importe quel jour maintenant».

« D’un point de vue réglementaire, je pense que nous sommes en bonne forme », a déclaré Markusic.

Markusic – qui a travaillé chez Elon Musk ‘SpaceX, Blue Origin de Jeff Bezos et Virgin Galactic de Branson avant Firefly – considère l’industrie spatiale comme plus coopérative que compétitive.

« Nous sommes tous des sortes de frères d’armes, inaugurant une nouvelle révolution spatiale, et d’une certaine manière nous sommes tous dans la même équipe – rendant l’espace accessible », a déclaré Markusic.

Plus largement, il estime qu’il y a «beaucoup de respect mutuel qui circule» étant donné la difficulté de ce que les entreprises tentent chacune d’accomplir dans l’espace.

« C’est vraiment très difficile. Il existe des moyens beaucoup plus simples de gagner de l’argent dans le monde », a ajouté Markusic. « C’est comme le problème technique le plus difficile, et le problème financier concerne également le problème financier le plus difficile que vous puissiez résoudre. »

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Correction: Une version précédente de cette histoire a mal indiqué le montant total du capital levé de Firefly.

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