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NEW YORK (Reuters) – Le financier américain Jeffrey Epstein a plaidé non coupable lundi pour inculpation de trafic à caractère sexuel, l'accusation de l'avoir accusé d'avoir attiré des dizaines de filles dans ses luxueuses demeures de New York et de la Floride et de les avoir payées pour actes sexuels.

Un acte d’accusation non scellé devant un tribunal fédéral à Manhattan accusait Epstein, 66 ans, d’avoir arrangé des filles pour qu’elles effectuent des «massages» nus et d’autres actes sexuels, et en payant certaines filles pour en recruter d’autres, de 2002 à 2005 au moins.

L'ancien gestionnaire de fonds spéculatifs "a recherché intentionnellement des mineurs et savait que beaucoup de ses victimes avaient en fait moins de 18 ans, notamment parce que, dans certains cas, des victimes mineures lui avaient expressément indiqué leur âge", indique l'acte d'accusation.

Epstein a plaidé devant le juge Henry Pitman à Manhattan, portant des excréments de prison bleu foncé, en plaidant pour un chef de trafic sexuel et un chef de complot de trafic sexuel. S'il est reconnu coupable, il risque jusqu'à 45 ans de prison.

«Le comportement allégué choque la conscience et, bien que la conduite reprochée remonte à plusieurs années, elle revêt toujours une importance capitale pour les nombreuses victimes présumées, qui sont maintenant des jeunes femmes», a déclaré l'avocat américain Geoffrey Berman lors d'une conférence de presse. "Ils méritent leur journée au tribunal."

Les procureurs ont demandé qu'Epstein soit placé en détention provisoire, affirmant qu'il posait un "risque extraordinaire de fuite" en raison de sa richesse "exorbitante", de la possession d'avions privés capables de voyager à l'étranger et de ses liens internationaux importants.

Epstein a déclaré lors de précédentes audiences que ses rencontres avec des victimes présumées étaient consensuelles et qu'il pensait avoir 18 ans au moment où elles se sont produites.

EPSTEIN TIES À TRUMP, CLINTON

Epstein a été arrêté samedi soir à l'aéroport de Teterboro, dans le New Jersey, où il était rentré dans son avion privé en provenance de Paris.

Selon Berman, une perquisition effectuée dans un manoir d'Epstein à Manhattan, en vertu d'un mandat de perquisition, a révélé des preuves, notamment "des photographies nues de ce qui semblait être des filles mineures".

Il a encouragé d'autres victimes à se manifester et à contacter les procureurs.

Reconnu pour ses relations avec les politiciens et les membres de la royauté, Epstein avait jadis eu des amis, dont le président américain Donald Trump et l’ancien président Bill Clinton, et selon les journaux du tribunal, le prince britannique Andrew.

Aucune de ces personnes n'a été mentionnée dans l'acte d'accusation. L’affaire est traitée par l’unité de la corruption publique du bureau de Berman. Berman a déclaré à la presse qu'il ne commenterait pas les spéculations des médias sur les personnes affiliées ou associées à Epstein et qu'il "ne vous prie pas de ne pas lire dans un sens ou dans l'autre."

Trump a félicité Epstein dans une interview avec le magazine New York en 2002.

«Je connais Jeff depuis quinze ans. Un gars formidable, dit Trump. «Il est très amusant d’être avec lui. On dit même qu'il aime autant les belles femmes que moi, et beaucoup d'entre elles sont plus jeunes. Aucun doute là-dessus – Jeffrey aime sa vie sociale. "

Financier Epstein plaide non coupable d’accusations de trafic sexuel aux États-Unis
Des manifestants brandissent des pancartes pour protester contre Jeffrey Epstein alors qu'il attend sa mise en accusation dans le district sud de New York pour trafic de mineurs à des fins sexuelles et complot en vue de commettre ce trafic, à New York, États-Unis, le 8 juillet 2019. REUTERS / Shannon Stapleton

Plus tôt affaire

Epstein a fait l'objet d'une enquête en 2005 après que la police de Palm Beach, en Floride, eut reçu des informations selon lesquelles il aurait abusé sexuellement de filles mineures dans sa maison.

En 2007, Epstein faisait face à un éventuel acte d'accusation fédéral pour avoir abusé sexuellement de douzaines de filles entre 1999 et 2007, incitant d'autres à en abuser et en payant des employés pour qu'il lui fasse subir des victimes, selon les documents déposés par la cour.

Cependant, Epstein a conclu un accord pour plaider coupable en 2008 à une accusation de prostitution moins grave dans l'État de Floride. Il a passé 13 mois dans une prison de comté, mais a été autorisé à partir dans la journée pour se rendre à son bureau et a accepté de s'enregistrer en tant que délinquant sexuel.

Certains accusateurs d’Epstein ont qualifié cet accord de trop indulgent. Berman a dit qu'il n'était pas lié par cela.

Les procureurs qui ont contribué à la conclusion de l'accord avec la Floride comprenaient Alex Acosta, alors procureur américain du district sud de la Floride et, à présent, secrétaire du Travail de Trump. Une porte-parole du ministère du Travail a refusé de commenter dimanche.

«MASSAGES»

Epstein recrutera dans un premier temps les victimes pour leur fournir des "massages" qu'elles effectueront nues ou partiellement nues, indique l'acte d'accusation.

Les procureurs ont déclaré que les rencontres revêtiraient un caractère de plus en plus sexuel, avec parfois des contacts indirects avec les organes génitaux des victimes. Epstein se masturberait normalement et demanderait aux victimes de le toucher pendant qu'il le faisait.

Epstein a payé les filles pour qu'elles recrutent de nouvelles filles, afin de garantir un «approvisionnement constant de nouvelles victimes à exploiter», a déclaré le procureur.

Trois employés non identifiés, un à Manhattan et deux à Palm Beach, ont aidé Epstein en organisant certaines de ses relations sexuelles, a indiqué l'acte d'accusation. Plusieurs accusateurs d’Epstein avaient contesté devant les tribunaux son accord conclu avec la Floride, affirmant qu’ils n’avaient pas eu la possibilité d’exprimer leurs points de vue, violant ainsi la loi fédérale sur les droits des victimes de la criminalité.

En février de cette année, un juge de district américain en Floride a accepté, affirmant que l’accord était illégal.

Même dans ce cas, le ministère américain de la Justice a déclaré devant un tribunal le mois dernier qu'il n'y avait aucune raison d'annuler l'accord.

Les démocrates à la Chambre des représentants des États-Unis ont interrogé M. Acosta au sujet de son rôle en avril, lors d’une audition devant un sous-comité de la Chambre sur une question de budget courant.

Acosta a déclaré aux législateurs que la traite des êtres humains était «un problème extrêmement important» et que les efforts de son bureau avaient permis de sanctionner Epstein.

Financier Epstein plaide non coupable d’accusations de trafic sexuel aux États-Unis
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«Je comprends la frustration», a déclaré Acosta. "Il est important de comprendre qu'il allait s'en sortir sans peine de prison ni restitution. C'est le travail de notre bureau qui l'a conduit à aller en prison. "

Le ministère de la Justice enquête pour déterminer si des avocats du gouvernement ont commis une faute professionnelle dans l'affaire Florida.

Reportage de Brendan Pierson à New York; édité par Noeleen Walder et Grant McCool

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