Faire le bien est vraiment bon pour vous

Si vous avez déjà servi le dîner de Thanksgiving dans un refuge, sonné la cloche pour l’Armée du Salut, enfilé vos baskets pour une course/marche caritative ou fait un don à une organisation à but non lucratif préférée, vous vous souvenez probablement d’un moment où vous vous êtes senti comme si vous l’aviez fait quelque chose de bien. Les spécialistes des sciences sociales appellent ce sentiment de satisfaction le « high de l’assistant ».

C’est bon pour votre corps aussi, déclare Stephen G. Post, PhD, auteur de Les dons cachés de l’aide. “Nous avons commencé à découvrir qu’il se passe quelque chose, physiologiquement, dans ce processus d’aide aux autres qui rend les gens non seulement plus heureux, mais aussi en meilleure santé”, déclare Post.

Dès 1988, une analyse de 1 700 femmes bénévoles a révélé que 68 % d’entre elles disaient ressentir un sentiment de calme après avoir fait du bénévolat, semblable à ce qu’elles tiraient de l’exercice. Des décennies plus tard, des études ont utilisé des images IRM pour suivre l’activité cérébrale afin d’expliquer pourquoi. Dans une petite étude portant sur 19 personnes, le simple fait de faire un chèque à une association caritative a allumé le système de récompense mésolimbique du cerveau, envoyant des produits chimiques de bien-être dans le corps. Lorsque cette générosité est pratiquée en face à face, les niveaux d’ocytocine (l’hormone calmante libérée lorsqu’une mère allaite son bébé) et d’endorphines analgésiques augmentent également, explique Post.

Lorsque nous détournons notre esprit de nos propres problèmes pour nous concentrer sur les besoins des autres, les niveaux d’hormones de stress comme le cortisol chutent. Une étude a suivi 1 654 personnes âgées sur 4 ans. Pendant cette période, ceux qui ont fait du bénévolat au moins 200 heures par année étaient 40 % moins susceptibles de faire de l’hypertension artérielle que les non-bénévoles.

Une raison évolutive peut expliquer en partie pourquoi nos centres de récompense s’allument lorsque nous aidons quelqu’un d’autre. Travailler en équipe, dit Post, aurait pu nous aider à survivre en tant qu’espèce.

Comment choisir une activité bénévole

Vous aimeriez aider. Mais avec tant d’organisations et de causes formidables, par où commencer ?

Recherchez des opportunités qui sont significatives pour vous et correspondent à vos intérêts et à votre personnalité. Vous souhaitez mettre à profit vos compétences professionnelles ? Préférez-vous faire quelque chose d’actif et de plein air, comme nettoyer un parc ou aider à construire un sentier, ou une activité intérieure plus calme comme aider un organisme d’alphabétisation ? Préférez-vous faire du bénévolat avec un grand groupe de personnes ou vous concentrer sur des projets plus petits ?

Tenez également compte de votre emploi du temps. Vous pouvez décider si vous voulez faire du bénévolat sur une base régulière ou juste de temps en temps.
Voici les meilleures façons de tirer le meilleur parti du bénévolat, selon Post :

Aidez les autres à faire face à quelque chose que vous avez vous-même rencontré. Des études montrent que les personnes qui se remettent de troubles liés à la consommation d’alcool sont plus susceptibles de rester sobres lorsqu’elles aident les autres à se remettre d’un problème d’alcoolisme. De même, certaines personnes souffrant de douleur chronique ont signalé moins de douleur lorsque, en tant que bénévoles formés, elles ont aidé une personne atteinte d’une condition similaire.

Faites ce que vous savez faire. Lorsque les bénévoles ont l’impression d’être un obstacle, l’expérience peut se retourner contre eux et augmenter leur stress. Choisissez une opportunité de bénévolat où vous pouvez apporter une réelle contribution.

Je veux dire. Ceux qui contribuent aux organisations qui les passionnent ont tendance à voir des réactions physiques plus fortes. “La motivation est importante”, déclare Post. “Lorsque les gens sont véritablement altruistes dans leurs actions, ils ont une meilleure réponse.”