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WASHINGTON (Reuters) – Douze candidats à l'élection présidentielle démocrate prendront la parole à Westerville, dans l'Ohio, mardi, lors du quatrième débat du parti sur le concours de candidature pour l'élection de novembre 2020 aux États-Unis.

Democratic 2020, candidat à la présidence des États-Unis et ancien vice-président, Joe Biden, prend la parole lors d'une assemblée publique organisée à Manchester, dans le New Hampshire, le 9 octobre 2019. REUTERS / Mary Schwalm

Pour les démocrates, ce sera la plus grande mêlée d'un débat à ce jour, alors qu'ils tentent de trouver un candidat pour affronter le président Donald Trump, un républicain.

Il s’agira notamment du premier débat tenu depuis que la Chambre des représentants des États-Unis a lancé une enquête de destitution concernant les tentatives de Trump d’encourager le gouvernement ukrainien à intervenir dans les élections. La sonde sera probablement un sujet récurrent tout au long de la soirée.

Voici quelques moments à surveiller pendant le débat:

BIDEN ON BIDEN

Dans l'appel téléphonique maintenant documenté entre Trump et le président ukrainien Volodymyr Zelenskiy qui est au cœur de la procédure de mise en accusation, Trump a suggéré que Zelenskiy devrait enquêter sur Joe Biden et son fils Hunter. Le jeune Biden a siégé au conseil d’une société gazière ukrainienne, Burisma, alors que son père était vice-président du président Barack Obama.

Trump a maintes fois laissé entendre, sans apporter de preuves, que Joe Biden avait pressé l’Ukraine de renoncer à une enquête de corruption menée par la société.

Biden a tenté d’utiliser les allégations de Trump à son avantage politique, affirmant que la persistance de sa concentration sur lui signifiait que Trump craignait une confrontation lors des élections générales de l’année prochaine.

Le débat marquera la première fois que Biden sera sur scène avec ses rivaux démocrates depuis l'appel. Le sujet sera probablement abordé, d'une manière ou d'une autre. Et Biden sera probablement pressé sur les activités commerciales de son fils devant des millions d’électeurs démocrates.

Biden doit continuer à utiliser les attaques de Trump pour affirmer qu'il est le candidat le plus susceptible de battre Trump, a déclaré John Geer, professeur de sciences politiques à l'Université Vanderbilt.

"Biden devrait être plus agressif maintenant, à la lumière du scandale ukrainien, et nourrir le récit qu'il peut gagner", a déclaré Geer.

BIDEN VS. GARENNE

La plus grande question est de savoir si un autre concurrent voudra faire pression sur Biden à ce sujet ou affirmer que l’arrangement de Hunter Biden pose des problèmes d’éthique.

La candidate à surveiller sera la sénatrice américaine Elizabeth Warren, qui a fait de la lutte contre le clientélisme une des caractéristiques de sa campagne présidentielle.

Warren a grimpé dans les sondages au point où elle est maintenant considérée comme une tête de liste pour la nomination aux côtés de Biden. Elle a largement évité de critiquer ses collègues démocrates. Est-ce là qu'elle tourne le couteau?

Pour sa part, Biden a promis lors d'une collecte de fonds à Los Angeles la semaine dernière qu'il serait plus pugiliste dans ce débat, même s'il déplorait que le nombre de candidats sur scène rende son message plus difficile à interpréter.

«L’un des problèmes que je découvre, c’est que je dois être plus agressif», a déclaré Biden, ajoutant que «j’ai eu quelques difficultés à savoir contre-attaquer».

BERNIE'S BACK

Le débat marquera la première apparition publique officielle du sénateur américain Bernie Sanders depuis qu’il a été victime d’une crise cardiaque lors d’un arrêt de sa campagne à Las Vegas le 1er octobre.

Sanders, 78 ans, est le plus âgé des 19 candidats à l'investiture démocrate. L'incident a suscité des interrogations sur son âge et sur sa capacité à servir de président.

Sanders affirme qu'il est prêt à reprendre sa campagne et qu'il poursuivra sa carrière.

Le responsable de la campagne, Faiz Shakir, a déclaré que les préparatifs du débat avaient eu lieu au cours des derniers jours de préparation du débat, ainsi que d’autres collaborateurs qui avaient rejoint Sanders chez lui à Burlington, dans le Vermont.

"Il sera important pour lui de relayer cela et de le montrer, non seulement avec ses paroles, mais aussi avec ses actes, qu'il se sent bien", a-t-il déclaré.

C’est une période précaire pour le socialiste démocrate. Il a récolté 25 millions de dollars lors du troisième trimestre de collecte de fonds, suggérant que le soutien de son mouvement populaire persiste. Mais il a perdu du terrain dans les sondages au profit de Warren.

Son niveau d'énergie mardi sera surveillé de près.

«J’imagine que la situation cardiaque de Sanders pourrait avoir plus d’importance pour Biden», a déclaré Geer. "Warren pourrait obtenir un réel soutien si Sanders a un problème persistant."

UNE NOUVELLE URGENCE

En tant que sujet, la politique étrangère américaine a été largement réglementée dans la seconde moitié des débats précédents, derrière des points chauds tels que la santé et l’immigration.

Pas aussi cette fois, a prédit Brad Bannon, un sondeur démocrate de longue date basé à Washington, qui travaille avec les syndicats et les groupes de pression démocrates.

«L’attaque turque contre les Kurdes en Syrie suscitera une discussion sur la politique étrangère qui n’a guère retenu l’attention des débats précédents», a déclaré Bannon.

La crise en Syrie – qui s’est manifestée après la décision de Trump de retirer les troupes américaines qui combattaient aux côtés des forces kurdes contre des militants de l’État islamique – devrait permettre d’examiner ses antécédents sur la scène mondiale.

Cela pourrait profiter à Biden, un partisan chevronné de la politique étrangère. Cela pourrait également créer des moments difficiles pour des candidats tels que Warren et Sanders, dont les politiques non interventionnistes ressemblent souvent à celles de Trump, sinon de style.

LE NOUVEAU GARS

Le débat de mardi sera le premier pour le milliardaire californien Tom Steyer, entré dans la course à la présidence cet été.

Steyer était en avance sur la procédure de destitution de Trump, ayant investi des millions de personnes le défendant depuis sa prise de fonction. Certains démocrates sur la scène soutenant maintenant la destitution, certains analystes disent que Steyer a perdu son problème de différenciation.

Mais l'homme d'affaires devenu militant a déclaré que son soutien précoce à la destitution serait la clé de son message alors qu'il cherche à se présenter aux électeurs mardi soir.

"Je dis que vous pouvez avoir confiance en moi parce que j'ai cette histoire", a déclaré Steyer lors d'un entretien téléphonique lundi.

Steyer a déclaré qu'il utiliserait également son premier débat pour se concentrer sur son message de réforme du financement des campagnes et d'activisme pour le changement climatique. Il a dirigé des millions de personnes vers des organisations centrées sur ces deux problèmes.

"La plupart des Américains ne savent pas qui je suis et cela me donne une chance de donner ma raison de courir", a-t-il déclaré.

Steyer a déclaré qu'il n'envisageait pas d'attaquer ses rivaux lors du débat. Les autres démocrates présents sur la scène seront probablement aussi gentils avec Steyer, car celui qui sera nommé le candidat l'année prochaine aura besoin de son coffre de guerre.

ET MOI?

Pour le reste du groupe démocrate derrière Biden, Warren et Sanders, la destitution est arrivée à un moment inopportun.

Factbox: Six choses à surveiller lors du débat démocratique en Ohio
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La couverture médiatique constante de l’enquête a effacé les espoirs présidentiels mineurs de l’écran de télévision et des reportages.

Cela a largement gelé la course pour le moment, tout comme Pete Buttigieg, maire de South Bend, dans l’Indiana, et la sénatrice américaine Kamala Harris, de Californie, essayaient de monter une charge pour se classer parmi les trois premières.

Pour les électeurs de terrain toujours très nombreux, la mise en accusation pourrait être un coup dur, alors qu’ils se battent pour attirer l’attention avant les concours de nominations qui commencent en février. Ceux qui se sont qualifiés pour le débat de mardi ont la possibilité de créer un moment qu’ils ne peuvent laisser passer.

Reportage de James Oliphant; Reportages supplémentaires par Sharon Bernstein et Simon Lewis; Montage de Colleen Jenkins, Nick Zieminski et Sonya Hepinstall

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