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Ce sont des mots taillés dans les expériences d’un homme qui sait ce que c’est que d’être seul.

Un pilote noir dont l’effort pour s’introduire dans le sport automobile a été ralenti par plusieurs obstacles et stéréotypes tout au long de sa carrière.

Mais pour tous les discours sur les combats, ses mots sont saccagés avec une idée de ce qui aurait pu et aurait dû être.

« Je voulais être comme les grands – je voulais être championne du monde de Formule 1. Ma mère a toujours dit que j’avais 25 ans d’avance sur mon temps. »

C’était un rêve conçu dans les montagnes californiennes.

Un rêve qui serait mis à l’épreuve par la politique, les personnalités et les préjugés – mais qui déclencherait finalement une série de moments pionniers et engendrerait à son tour le pionnier original du sport automobile.

«Nous ne voulons pas vraiment de vous ici»

Parlant de son ranch à Driftwood, au Texas, un mot récurrent émerge partout – «playbook».

Le « playbook » était le modèle de réussite de Ribbs.

Dans son enfance, son père – un coureur amateur de voitures de sport – a planté la graine de la course automobile.

À l’âge adulte, Emerson Fittipaldi – qui allait devenir deux fois champion de Formule 1 – lui a donné un moyen de s’épanouir.
Comme Fittipaldi, le début de carrière de Ribbs l’a emmené en Angleterre pour participer au championnat britannique de Formule Ford monoplace. Il a commencé à courir comme un canard à l’eau – remportant six des onze courses et avec lui le titre de « Star of Tomorrow » en 1977.

« Ils considéraient Willy T. comme un pilote rapide et un pilote de course gagnant », se souvient affectueusement Ribbs.

F1: Willy T. Ribbs a brisé la barrière des couleurs du sport automobile

L’année suivante, il est retourné aux États-Unis avec son objectif de participer à IndyCar – le contraste de réception dans la voie des stands, cependant, n’aurait pas pu être plus grand.

Mais sa réception dans la voie des stands lors d’une course NASCAR a été un choc.

« Tout ce qu’il a fallu, c’est le mot N. Lorsque vous êtes appelé par ce nom, vous savez de quoi il s’agit », se souvient-il de sa préparation à la course à l’Alabama International Motor Speedway à Talladega, en Alabama.

« Ils ont dit clairement: » Nous ne voulons vraiment pas de vous ici. Pourquoi venez-vous à notre sport? Vous ne pouvez pas jouer au basket-ball ou au football? « 

Humpy Wheeler, qui était à l’époque président de Charlotte Motor Speedway, voulait essayer de diriger Ribbs en NASCAR plus tard cette année-là, mais ses efforts ont été vains.

Ribbs a été accusé d’une infraction à la circulation à Charlotte – Wheeler a dû le libérer de sa garde à vue. Le lendemain, Wheeler et Ribbs se sont séparés.

Des menaces de mort ont suivi, dit Ribbs.

« Je m’en fous du tout. Je sais une chose – tu n’allais pas le faire en face. Je l’ai trouvé très excitant […] Vous avez reçu des lettres ou un appel téléphonique. Je l’inviterais en quelque sorte: « D’accord, commencez à tuer. » « 

NASCAR n’a pas immédiatement répondu à la demande de commentaires de CNN sur la façon dont Ribbs dit qu’il avait été traité par le sport.

Un pionnier en inspire un autre

C’est cette haussière, cette bravade et cette bravoure qui sont capturées en un seul mot sur le devant du chapeau de Ribbs – « UPPITY » – le titre d’un récent documentaire Netflix retraçant sa remarquable histoire de vie.

Et pourtant, c’est un mot qui représente beaucoup plus – un terme racialement chargé souvent de Ribbs pour impliquer qu’il agissait au-dessus de sa station.

« Ils pensaient juste que je devrais marcher 10 pas derrière eux. Ce n’était pas le cas. »

« (Pour moi) Ce n’était pas une question de couleur. Il s’agissait d’être un pilote de course. Les pilotes de course n’ont pas de couleur, soit vous pouvez la porter, soit vous ne pouvez pas. »

Il fait l’éloge de la façon dont Ali lui a fourni le « livre de jeu » pour lutter contre l’antagonisme – pas physiquement mais mentalement et émotionnellement.

« Il avait un grand principe, une grande intégrité et il était fort. Mentalement, c’était un homme très dur [and] étant autour de lui, j’ai appris la résolution. Ce que je devais faire pour atteindre mon objectif. « 

F1: Willy T. Ribbs a brisé la barrière des couleurs du sport automobile

Et atteindre cet objectif, il l’a fait.

Ribbs a pris d’assaut la série Trans-Am de 1983 à 1985, gagnant 17 fois et s’établissant comme la propriété la plus en vogue dans les courses de voitures de sport.

À juste titre, ses célébrations de victoire n’étaient pas discrètes. De retour dans la voie des stands et dans une ode à Ali, il exécutait le « Ali Shuffle » – les pieds se déplaçant d’avant en arrière sur le capot de sa voiture et les mains levées en l’air.

Sa pause est survenue en avril 1985 lorsque, soutenu par le promoteur de boxe Don King, il a fait sa première tentative de qualification pour le célèbre Indy 500.

Des problèmes mécaniques ont finalement condamné son offre. Mais un point de repère important se profilait à l’horizon – celui qui devait le consacrer dans le folklore du sport automobile.

«Il me voulait en Formule 1»

Décembre 1985. Autódromo do Estoril, Portugal.

Approché par l’homme d’affaires britannique Bernie Ecclestone, propriétaire de l’équipe Brabham, Ribbs est devenu le premier pilote noir à tester une Formule 1.

« Il me voulait dans la voiture – Il me voulait dans la Formule 1. »

C’était à la fois un moment symbolique mais fini – car il devait être aussi loin qu’il irait en F1.

Le principal sponsor de Brabham à l’époque était le fabricant d’électronique italien Olivetti. Ribbs dit que l’entreprise voulait installer un pilote italien. Il n’y avait pas de compromis – les Italiens Riccardo Patrese et Elio de Angelies devaient être les pilotes de la saison de Formule 1 1986.

« Je n’ai aucun problème avec cela », explique Ribbs. « J’aurais aimé avoir un grand sponsor multinational des États-Unis pour le soutenir, mais cela ne s’est pas produit […] Mon objectif était d’être en Formule 1 mais Bernie avait fait une déclaration. « 

Les bases ont été jetées, mais il faudra encore 21 ans à un pilote noir – Lewis Hamilton – pour accéder officiellement à la Formule 1.

Mais l’exploit de Ribbs servirait à alimenter un autre morceau de l’histoire.

Après plusieurs tentatives, six ans plus tard en mai 1991, il s’est qualifié pour l’Indy 500 – devenant ainsi le premier pilote afro-américain à le faire.

Il ferait cinq tours de course avant que la panne moteur ne le force à sortir, mais ce fut incontestablement un moment important pour briser la barrière.

Deux ans plus tard, cependant, sa chance a bouclé la boucle alors qu’il a de nouveau concouru et terminé les 200 tours.

Et il tient à se souvenir des propriétaires qui l’ont soutenu tout au long – y compris Jim Trueman et Dan Gurney.

F1: Willy T. Ribbs a brisé la barrière des couleurs du sport automobile

Lutte pour l’égalité

Pourtant, près de 30 ans plus tard, le paysage est à peu près le même que lorsque Ribbs a fait ses premiers pas.

En 2020, le meilleur circuit de NASCAR n’a qu’un seul pilote noir à temps plein – Bubba Wallace.
L’interview de CNN intervient à la suite du meurtre de George Floyd par la police à Minneapolis et juste un jour après que la NASCAR a annoncé qu’elle interdirait les drapeaux confédérés de ses événements après une campagne vocale dirigée par Wallace.
F1: Willy T. Ribbs a brisé la barrière des couleurs du sport automobile

Pour certains, la décision est attendue depuis longtemps. Ribbs, cependant, reste sceptique.

« Quand NASCAR refuse de laisser les drapeaux confédérés voler dans leur champ intérieur: est-ce sincère? Si George Floyd était en vie en ce moment, ces drapeaux seraient encore en train de voler. C’est pourquoi je dis pas grand-chose. Ils ont beaucoup plus à faire . « 

NASCAR n’a pas répondu à la demande de CNN de commenter l’assertion de Ribbs.

NASCAR n’est pas le seul endroit où la bataille pour l’égalité et la diversité continue d’être menée.

La Formule 1 a agi pour remédier à son manque de représentation et d’inclusion dans le sport en créant un groupe de travail et une fondation, parallèlement à son initiative #WeRaceAsOne.

Tout comme Ecclestone a donné son coup de feu à Ribbs, Ribbs ne tarit pas d’éloges sur une autre figure « monumentale » qui a donné à Hamilton sa chance dans le sport – l’ancien PDG et fondateur de McLaren, Ron Dennis.

« (Il) a mis Lewis Hamilton dans la position où il est aujourd’hui. Il a vu un grand talent, l’a encadré et a mené Lewis au sommet. »

« Ron a déjà donné à tout le monde le livre de jeu. Obtenez le livre de jeu de Ron.

« Si vous pouvez mettre un homme dans l’espace, c’est du gâteau. Ce n’est pas sorcier. »

Lewis «est le chef du groupe»

À bien des égards, Ribbs a remis à Hamilton son propre «livre de jeu» – il a donné un aperçu de ce qui pourrait être réalisé à la fois sur la piste et en dehors.

Pourtant, le talent pur n’a jamais suffi. La course nécessite des bailleurs de fonds et des ressources – Et Ribbs n’a pratiquement jamais eu cela.

Hamilton, cependant, le fait – et il saisit l’occasion à la fois en tant que coureur dominant de son temps et en tant que défenseur du changement.
F1: Willy T. Ribbs a brisé la barrière des couleurs du sport automobile

« (Lewis) est le chef du groupe et il n’a pas peur […] Il a élargi le sport dans le monde entier aux personnes de couleur [and] sera oint comme le plus grand de tous les temps à la fin « , déclare fièrement Ribbs.

« Il y aura toujours cet élément (qui) n’accepte pas purement la race […] Tout comme il y a beaucoup de gens qui n’acceptent pas Lewis uniquement pour la course. « 

« Ils ne sont pas seulement stupides. Ils ont peur. Ce sont des lâches […] Vous ne jugez pas un homme sur sa couleur de peau. Vous ne jugez pas un homme sur son accent. C’est un homme ou ce n’est pas un homme. «