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L’explosion meurtrière à Beyrouth a détruit le port de la ville et ses environs

L’explosion dévastatrice de Beyrouth est un sombre rappel d’un fait profondément troublant: les milliers de tonnes de nitrate d’ammonium stockées de manière non sécurisée dans le port de cette ville ne sont pas le seul site à risque d’explosion spontanée.

Aux Philippines, en Ukraine, en Géorgie, en Libye et en Guinée-Bissau, il existe de dangereux dépotoirs de munitions provenant des conflits passés et présents, certains d’entre eux dangereusement proches des zones résidentielles.

Selon l’agence de surveillance suisse Small Arms Survey, entre 1979 et août de l’année dernière, près de 30 000 personnes dans 101 pays ont été tuées ou blessées par des explosions non planifiées sur des sites de munitions (UEMS).

Sur les 606 incidents enregistrés, près des trois quarts concernaient des stocks appartenant à l’État. L’une des pires explosions a eu lieu à Brazzaville en République du Congo en 2012, tuant plus de 500 personnes.

Simon Conway, directeur principal de l’association britannique de déminage Halo Trust, affirme que la première étape nécessaire est d’amener les gouvernements à admettre que ces dépôts d’armes sont dangereux. « Ils ne sont pas considérés comme un problème tant qu’ils n’explosent pas », dit-il.

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L’explosion en République du Congo en 2012 a causé des dégâts considérables

La prochaine étape consiste à faire venir des personnes possédant la bonne expertise pour déplacer les magasins d’explosifs loin des zones résidentielles et les détruire.

«Souvent, ces sites ont une sécurité médiocre et il serait trop facile pour les ingrédients de disparaître qui se retrouvent plus tard dans un engin piégé [improvised explosive device]», déclare M. Conway.

Alors, après Beyrouth, où devrions-nous nous inquiéter aujourd’hui? Quels sont les autres sites que les experts en munitions considèrent comme des bombes à retardement potentielles?

Les Philippines

Sur une île envahie par les serpents dans la baie de Manille se trouve un magasin de munitions américaines en détérioration datant de la Seconde Guerre mondiale. Des obus rouillés, des charges de profondeur, des bombes de mortier et d’autres projectiles jonchent le sol d’un bunker tandis que des caisses d’explosifs et de charges propulsives sont empilées jusqu’au plafond.

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Simon Conway, HALO Trust

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Des projectiles jonchent le sol d’un bunker sur l’île de Caballo

Le Halo Trust estime que sur l’île de Caballo et sur un autre site à proximité, il y a un total de 1,6 million d’objets explosifs – assez, on le craint, pour potentiellement détruire l’aéroport local de Corregidor et menacer les navires qui passent dans la baie de Manille.

M. Conway, qui a inspecté le site avec l’armée philippine, dit qu’il y a deux hangars contenant 200 000 obus antiaériens. «Si ces hangars montaient, cela affecterait certainement l’aéroport voisin», dit-il.

Il y a plus de munitions de la Seconde Guerre mondiale stockées dans une base navale proche de la capitale, Manille, où M. Conway dit qu’elles sont dangereusement stockées à côté des obus d’artillerie modernes.

L’horreur de ce qui s’est passé dans le port de Beyrouth n’a pas été perdue pour les autorités locales. En quelques jours, la marine philippine a appelé Halo pour discuter de la meilleure façon de se débarrasser de toutes ces munitions en toute sécurité.

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Guinée-Bissau

L’un des sites les plus préoccupants se trouve dans l’État ouest-africain de Guinée-Bissau où une quantité inconnue de bombes aériennes de l’époque soviétique se corrode sous l’effet de la chaleur et de l’humidité dans plusieurs hangars, à proximité des centres de population.

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Simon Conway, HALO Trust

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Certaines des armes stockées en Guinée-Bissau sont considérées comme hautement instables

Certaines des bombes datent des années 1950 et sont considérées comme hautement instables. Le site le plus préoccupant se trouve à côté de la deuxième ville du pays, Bafata, avec une population de 22 500 habitants.

Des discussions avec le gouvernement sur la manière de s’en débarrasser en toute sécurité sont en cours depuis 2005 mais ont été ralenties par la politique locale. Le Halo Trust affirme avoir commencé à construire des dépôts plus sûrs, mais pour l’instant, rien n’a été détruit.

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Libye

La Libye a été inondée d’armes et de munitions depuis la révolution de 2011 qui a renversé le régime de Mouammar Kadhafi. L’ONU estime qu’il y a plus de 200 000 tonnes de munitions non comptabilisées, échappant au contrôle du gouvernement.

« Ce produit est facilement acheminé vers les pays du Sahel ou ailleurs », déclare M. Conway.

Le 6 mai, une première explosion s’est produite dans un magasin de munitions à l’extérieur de la ville de Misrata, suivie de plusieurs jours d’explosions ultérieures alors que des missiles, des roquettes et des bombes aériennes ont explosé, dispersant des éclats d’obus sur une vaste zone et faisant un nombre indéterminé de victimes.

Halo a travaillé pour sécuriser les munitions non explosées restantes. Aujourd’hui, l’un des sites les plus préoccupants est le grand dépôt d’armes de l’époque de Kadhafi à Mizdah, à proximité d’une ville de plus de 20 000 habitants.

Ceux qui essaient d’éliminer ces dangers doivent non seulement faire face aux restrictions causées par Covid-19, mais aussi aux dangers perpétuels de la guerre civile en cours en Libye.

Ukraine

À l’instar de plusieurs des anciennes républiques soviétiques, l’Ukraine a un certain nombre de dépôts d’armes depuis l’époque où elle faisait partie de l’URSS.

En 2017, deux d’entre eux ont explosé. Un dans l’est de l’Ukraine a fait exploser un énorme stock de missiles et d’obus d’artillerie, provoquant l’évacuation de plus de 20 000 habitants vivant à moins de 10 km (six miles) de la décharge.

Plus tard dans l’année, une autre explosion de dépôt d’armes a provoqué une boule de feu géante, visible de très loin, détruisant environ 32 000 tonnes de munitions et envoyant à nouveau des projectiles haut dans les airs.

Le Kazakhstan et l’Ouzbékistan ont également souffert d’explosions imprévues dans des dépôts d’armes.

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Légende du médiaQuentin Sommerville de la BBC parle au fiancé de Sahar Fares, un pompier médical décédé dans l’explosion à Beyrouth

République géorgienne séparatiste d’Abkhazie

En août 2017, une explosion imprévue dans un entrepôt de la mer Noire stockant plus de 2000 tonnes de munitions explosives a envoyé des missiles et d’autres projectiles dans les airs qui ont atterri jusqu’à 12 km.

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Simon Conway, HALO Trust

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Le site de l’explosion en cours de nettoyage

Depuis, le Halo Trust nettoie la zone, détruisant plus de 90 000 objets, mais un tiers de la zone touchée doit encore être sécurisée.

Pour tous ces pays, l’explosion dans la capitale libanaise est un rappel terrifiant de ce qui peut arriver lorsque des matières explosives instables sont stockées de manière non sécurisée.

Les experts en munitions espèrent maintenant que si quelque chose de positif peut sortir de la tragédie de Beyrouth, il sera une urgence mondiale renouvelée de sécuriser ces stocks, avant qu’il ne soit trop tard.