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(Reuters) – Les procureurs américains ont engagé mardi une affaire pénale contre un ancien ingénieur de Google, affirmant qu'il avait volé une technologie confidentielle de l'unité de voiture autonome de la société avant de rejoindre son concurrent Uber Technologies Inc (UBER.N).

Explainer: Un ancien ingénieur de Google fait face à de lourdes pénalités dans une affaire de secret commercial auto-conduite

FILE PHOTO: Un véhicule autonome Waymo est garé et exposé pendant une manifestation à Chandler, en Arizona, le 29 novembre 2018. REUTERS / Caitlin O’Hara

Le ministère américain de la Justice a déclaré Anthony Levandowski, qui travaillait pour la société mère de Google, Alphabet Inc (GOOGL.O) L’unité Waymo, a téléchargé des milliers de fichiers des serveurs Waymo alors qu’il quittait la société en 2015, tentant d’emporter avec elle des dizaines de «secrets commerciaux».

En 2016, Levandowski, pionnier du secteur, a fondé une entreprise de camionnage autonome, acquise par Uber.

La conduite présumée de Levandowski était au centre d'une action en justice intentée par Waymo contre Uber en 2017, qui a abouti à un règlement d'environ 245 millions de dollars.

Les avocats de Levandowski ont déclaré que leur client était innocent et n'avait rien volé à Waymo.

Ce qui suit explique le fonctionnement des cas de secrets commerciaux, les défenses potentielles de Levandowski et la durée de la peine de prison qu’il pourrait encourir s’il était reconnu coupable.

Qu'est-ce qu'un secret commercial?

En vertu de la législation américaine, un secret commercial est une information ou une technologie de grande valeur que le propriétaire a pris des mesures raisonnables pour se cacher des concurrents. Un exemple fréquemment cité est la recette du Coca-Cola.

Lorsqu'une invention fait l'objet d'un brevet, elle n'est plus considérée comme un secret commercial, car les demandes de brevet sont des documents accessibles au public.

Une entreprise dotée d’une technologie de pointe prétendra parfois que l’invention est un secret commercial plutôt que de demander la protection par brevet. Les brevets finissent par expirer et font de l'invention une partie du domaine public, mais la protection du secret commercial peut durer indéfiniment, ou du moins tant que les informations restent confidentielles.

Les litiges civils sur les secrets commerciaux sont-ils courants?

Il est assez courant que les entreprises poursuivent leurs rivaux pour vol présumé de secrets commerciaux. En 2017, plus de 1 100 affaires civiles civiles ont été déposées devant des tribunaux fédéraux américains, selon la société d'analyse de litige Lex Machina.

À l'occasion, un vol présumé fera l'objet d'un procès civil et de poursuites pénales.

Par exemple, au début de l’année, les procureurs américains ont dévoilé un acte d’accusation reprochant à Huawei Technologies Co Ltd, une entreprise chinoise, de conspiration visant à voler T-Mobile US Inc (TMUS.O) secrets commerciaux. T-Mobile avait intenté un procès civil plusieurs années auparavant, faisant des réclamations identiques.

Les poursuites pour secrets de fabrication criminels sont-elles également courantes?

Les affaires pénales impliquant le vol de secrets commerciaux sont moins courantes que les affaires civiles, mais ont augmenté ces dernières années, ont déclaré des experts juridiques.

Selon un rapport du gouvernement des États-Unis, le FBI avait 67 enquêtes en cours concernant le vol de secrets commerciaux en octobre 2018.

Les poursuites pénales portent souvent sur des secrets commerciaux impliquant la sécurité nationale et ont récemment ciblé des ressortissants chinois qui travaillaient aux États-Unis. Les procureurs se sentent également contraints d'agir dans des affaires nationales très médiatisées impliquant d'importantes technologies, ont déclaré des experts juridiques.

Tant dans les affaires civiles que pénales, les entreprises ou les procureurs affirment souvent qu'un employé avait l'intention de quitter et téléchargé de manière inappropriée des documents contenant des secrets commerciaux, qu'ils ont ensuite communiqués à leur nouvelle entreprise.

Quels sont les défenses potentielles de Levandowski?

Pour l'emporter, les procureurs doivent prouver hors de tout doute raisonnable que les fichiers Waymo en cause contenaient des secrets commerciaux. Les procureurs doivent également démontrer que ces secrets commerciaux ont été acquis et divulgués de manière inappropriée par Levandowski.

Levandowski pourrait affirmer que les conceptions de Waymo ne sont pas considérées comme des secrets commerciaux car la société n’a pas pris de mesures raisonnables pour les protéger ou parce qu’elles étaient largement connues.

Levandowski pourrait également affirmer qu'il n'avait pas l'intention de voler quoi que ce soit.

Les avocats de Levandowski ont laissé présager une telle défense dans leur déclaration, affirmant que les téléchargements avaient eu lieu quand il avait été autorisé à utiliser les informations et qu’aucun de ces fichiers supposément secrets n’était jamais parvenu à Uber ou à une autre société.

Levandowski pourrait-il être condamné à une peine d'emprisonnement?

Oui. Il risque jusqu'à 10 ans, mais les accusés ne reçoivent généralement pas la peine maximale. Levandowski serait probablement condamné à une peine plus courte s'il acceptait de plaider coupable plutôt que de se défendre lors d'un procès.

Reportage de Jan Wolfe; Édité par Ginger Gibson et Bill Berkrot

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Source

Heliabrine Monaco

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