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WASHINGTON (Reuters) – Lorsque la Pennsylvanie tiendra des élections primaires mardi, certains défenseurs de la sécurité des élections surveilleront de près si plus de 2000 nouvelles machines à voter acquises l'année dernière par Philadelphie et deux autres comtés fonctionnent sans problèmes.

PHOTO DE FICHIER: Un électeur examine la trace papier créée par une nouvelle machine de vote Election Systems & Software ExpressVote XL, un système de vote électronique avec une trace papier de sauvegarde, lors d'une démonstration de pratique à Hanover Township, Pennsylvanie, États-Unis, le 5 octobre 2019. / Photo prise le 10 novembre 2018 / REUTERS / Brian Snyder

Les comtés de Philadelphie et de Northampton ont utilisé pour la première fois les nouvelles machines «ExpressVote XL» lors des élections locales de novembre dernier et les déploieront à nouveau lors des concours de nomination présidentielle et des courses locales mardi. Un troisième comté, Cumberland, utilisera les machines pour la première fois.

Leur première utilisation généralisée en 2019 en Pennsylvanie a été entachée par des décomptes de votes à Northampton, un comté politiquement divisé de l'est de la Pennsylvanie. Selon Maudeania Hornik, présidente de la Northampton Election Commission, certaines machines ExpressVote XL ont incorrectement enregistré les votes de plusieurs candidats lors des élections de novembre, ce qui a incité le comté à compter les reçus papier de secours pour identifier les bons gagnants.

Le fabricant de l'équipement ExpressVote XL a déclaré lors d'une conférence de presse en décembre que certaines des 320 machines de Northampton «n'étaient pas configurées correctement dans notre usine avant leur livraison dans le comté de Northampton». Le fabricant a déclaré au comté que 30% des machines étaient concernées, a déclaré Hornik.

Des problèmes avec au moins 366 machines ExpressVote XL se sont également posés à Philadelphie, selon les archives publiques obtenues exclusivement par Reuters. L'an dernier, la ville a remplacé son ancien équipement de vote par une nouvelle flotte de 3 750 machines ExpressVote XL. Reuters n'a pas pu déterminer combien de ces machines ont été déployées lors des élections de novembre 2019 dans ce pays.

Philadelphie abrite 20% des démocrates enregistrés en Pennsylvanie, un État du champ de bataille crucial qui pourrait déterminer qui remportera la présidence en novembre.

Les enquêteurs et les techniciens ont signalé des problèmes avec les nouvelles machines dans plus de 40% des bureaux de vote de Philadelphie lors des élections de novembre dernier, selon les documents examinés par Reuters. Les problèmes comprenaient des écrans tactiles hypersensibles ou gelés; les reçus de vote papier se coincent dans les machines; et les panneaux s'ouvrant sur certaines machines pour exposer les commandes électroniques de l'équipement, les dossiers montrent.

Katina Granger, porte-parole du fabricant de l'ExpressVote XL, ES&S, a déclaré que la société était "totalement confiante" dans les machines, et qu'il était "simplement inexact" pour quiconque de laisser entendre qu'il y avait des problèmes répandus avec l'ExpressVote XL.

Les machines doivent faire face à un gros test mardi. Après que la Pennsylvanie a reporté sa primaire de 2020 initialement prévue pour avril en raison des craintes d'une pandémie de COVID-19, Philadelphie a réduit ses bureaux de vote en personne à 190 emplacements, contre plus de 800 qui fonctionneraient généralement. Ces sites sont plus concentrés dans les quartiers dominés par les électeurs à faible revenu et minoritaires, selon les données du recensement américain. La Pennsylvanie autorise les résidents à voter par courrier pour quelque raison que ce soit, mais seulement 20% des électeurs de Philadelphie ont demandé des bulletins de vote par correspondance pour le concours du 2 juin.

(Pour un graphique montrant la disparité des votes à Philadelphie, voir: tmsnrt.rs/2XOmdoS)

Philadelphie, Northampton et Cumberland, dans le centre de la Pennsylvanie, n'ont pas encore annoncé si les machines seront également utilisées dans la course présidentielle de novembre entre le président républicain Donald Trump et le démocrate Joe Biden. Les comtés évitent généralement de changer de système de vote lors des grandes années électorales.

Reuters a examiné les enregistrements de 605 appels téléphoniques de travailleurs du sondage de Philadelphie qui ont signalé des problèmes avec les machines ExpressVote XL en novembre dernier à une ligne d'assistance technique du jour des élections gérée par la ville. Reuters s'est également entretenu avec 13 sondeurs et électeurs qui ont déclaré avoir vécu certains de ces problèmes de première main.

Reuters a reçu des copies des appels – connus sous le nom de «cartes de problèmes» – de quatre électeurs de Philadelphie, dont deux parmi les plaignants dans un procès exigeant l'utilisation finale des machines en Pennsylvanie. L'affaire, qui a été portée par deux groupes d'intégrité électorale non partisans et plusieurs électeurs, est actuellement pendante devant un tribunal d'État de Pennsylvanie.

Le commissaire adjoint de la ville de Philadelphie, Nick Custodio, a mis les dossiers à la disposition des électeurs conformément à une loi qui permet aux électeurs de Pennsylvanie de consulter et de copier ces informations.

Lorsqu'on lui a demandé des commentaires sur les cartes d'incident, Custodio a déclaré qu'il y avait moins et moins d'appels sérieux sur les machines ExpressVote XL en novembre 2019 que sur les machines précédentes de la ville lors des élections précédentes. Custodio n'a pas abordé le nombre de cartes d'incident, ni fourni des totaux comparables de cartes d'incident des élections précédentes.

Dans un e-mail à Reuters, il a qualifié l'expérience de la ville avec le nouvel équipement de vote «extrêmement positive» et a également déclaré que l'agence de presse s'était engagée dans une «collecte de faits biaisés» en obtenant des copies de certains documents des deux électeurs qui sont plaignants dans le procès de l'État. Reuters a demandé les documents en vertu de la loi sur le droit de savoir de la Pennsylvanie. Le procureur adjoint de Philadelphie a rejeté cette demande, citant une loi de l'État selon laquelle les documents "peuvent être inspectés et copiés par tout électeur qualifié du comté", ce qui signifie que les électeurs de Pennsylvanie. Reuters a ensuite demandé à certains électeurs de les copier et de les partager avec l'agence de presse, dont quatre l'ont fait.

Matthew Lilly, président d'une entreprise qui desservait les anciennes machines à voter de Philadelphie qui ont été remplacées par les ExpressVote XL, a contesté l'affirmation de Custodio selon laquelle les élections précédentes avaient généré plus de problèmes de machines. Lilly a déclaré qu'au cours de ses deux décennies de travail avec la ville, il ne se souvenait d'aucune élection ayant entraîné plus de 500 cartes d'incident.

Reuters n’a pas pu confirmer de manière indépendante le nombre de cartes d’incident que les machines à voter de Philadelphie généraient généralement lors des élections précédentes.

La porte-parole de ES&S, Granger, a déclaré que "des contrôles de qualité et une formation supplémentaires ont été institués" pour les machines de Pennsylvanie depuis novembre.

Basée à Omaha, dans le Nebraska, ES&S est l'un des plus grands fabricants de machines électorales aux États-Unis. La société a lancé l'ExpressVote XL en 2018. La machine a succédé à son modèle ExpressVote précédent qui était utilisé par 1 838 comtés à travers le pays.

Lors du vote sur une machine ExpressVote XL, les votants insèrent une page vierge dans la machine et font leurs choix en appuyant sur un écran interactif. La machine imprime ensuite un reçu que les électeurs peuvent examiner, leurs choix étant répertoriés dans un texte lisible par l'homme ainsi qu'un code-barres qui représente chaque candidat qu'ils ont sélectionné. La machine utilise les codes-barres pour tabuler les résultats.

Même avant novembre dernier, certains experts en sécurité électorale en Pennsylvanie ont fait part de leurs inquiétudes quant à la vulnérabilité des machines ExpressVote XL à la falsification des votes, en partie parce que les électeurs n'ont aucun moyen de savoir si ces codes-barres reflètent correctement les candidats pour lesquels ils ont voté. Indépendamment du procès d'État, un autre groupe de défenseurs des électeurs a déposé un procès fédéral pour empêcher la Pennsylvanie d'utiliser les machines pour des problèmes similaires.

Un juge fédéral de Pennsylvanie a rejeté cette action en avril, affirmant que les plaignants n'avaient pas prouvé que les machines enregistraient les votes de manière incorrecte ou étaient vulnérables au piratage.

Marian Schneider, qui a été secrétaire adjointe des élections et de l'administration en Pennsylvanie de février 2015 à mai 2017, a déclaré que des "hoquets" étaient à prévoir avec le déploiement de tout nouveau système de vote.

"Mais ce nombre de cartes d'incident enregistrées au cours d'une année électorale à faible taux de participation (2019) est préoccupant", a déclaré Schneider, actuellement président de Verified Voting, un groupe de défense des technologies de vote sécurisé. Schneider ne fait pas partie d'un litige impliquant les machines ExpressVote XL.

Susie Mizelle, électeur de Philadelphie, a déclaré à Reuters qu'elle avait été choquée en novembre dernier de voir un panneau au-dessus de son ExpressVote XL ouvert, avec une clé USB et un bouton d'alimentation visibles. Mizelle, 44 ans, a demandé au capitaine de la circonscription Thelma Peake pourquoi le système interne de la machine était accessible aux électeurs. Peake lui a dit que les panneaux des machines «s'ouvraient», selon les deux femmes.

Peake a déclaré qu'elle avait finalement fermé le panneau, mais qu'il était «facile à falsifier».

Les machines ExpressVote XL n'acceptent que «des clés USB flash certifiées et approuvées contenant des données chiffrées», selon ES&S, ce qui rend impossible pour les autres appareils de «modifier la définition du choix ou le firmware du système».

Trois des six comtés du New Jersey et du Delaware qui utilisent également des machines ExpressVote XL ont déclaré n'avoir rencontré aucun problème avec eux. Ensemble, ils ont utilisé jusqu'à présent 700 machines.

"Il n'y a eu aucun problème concernant la tabulation des votes, ou la façon dont les électeurs ont marqué leurs votes", a déclaré Nicole DiRado, l'administrateur du conseil des élections du comté d'Union, New Jersey, qui a déployé jusqu'à présent 432 machines aux élections locales.

Les trois autres comtés n'ont pas répondu aux demandes de commentaires.

'UNE AUTRE CHANCE'

À Philadelphie, au moins 1 703 machines ExpressVote XL seront déployées lors des élections de mardi, a annoncé le conseil des élections de la ville.

Les habitants de Philadelphie qui se présentent en personne pour voter le 2 juin seront probablement "plus âgés, plus noirs et plus pauvres", a déclaré le représentant de l'État de Pennsylvanie Chris Rabb, qui dirige également le neuvième comité démocrate de Philadelphie.

Rabb, qui a demandé l'année dernière à la Pennsylvanie d'enquêter sur les inquiétudes selon lesquelles les machines ExpressVote XL n'étaient pas sécurisées, a déclaré qu'il était "profondément préoccupé" par le fait que ces électeurs devront se presser dans moins de bureaux de vote et utiliser les machines mardi.

Le comté de Northampton déploiera 315 machines. C’est l’un des comtés les plus compétitifs des États américains aux champs de bataille présidentiels, des endroits qui devraient jouer un rôle démesuré en novembre. Le comté de Cumberland exploitera 384 machines ExpressVote XL.

Les trois comtés abritent 17% des électeurs inscrits de l’État et près du quart de ses démocrates inscrits. Trump a battu la démocrate Hillary Clinton de moins d'un point de pourcentage en Pennsylvanie en 2016, une victoire serrée qui a contribué à le propulser à la Maison Blanche.

Plus d'un tiers des 605 cartes d'incident de l'élection de Philadelphie en 2019 ont montré que les machines ExpressVote XL étaient inutilisables pendant une certaine période pendant le vote.

Les problèmes les plus fréquemment signalés – mentionnés dans 117 cartes – étaient des problèmes d'écran, tels que les écrans étant trop sensibles ou pas assez sensibles. Deux douzaines ont signalé des problèmes de sécurité, tels que des panneaux s'ouvrant pour révéler les zones d'installation des logiciels des machines.

Une carte de visite sur cinq examinée par Reuters a indiqué que la ligne d'assistance de la ville n'avait pas résolu le problème à l'origine de l'appel.

Custodio a déclaré dans un e-mail que les machines avaient subi des tests avant les élections de 2019 pour garantir leur exactitude, et que la «grande majorité» des problèmes avec elles avaient été résolus par téléphone.

Amanda Feifer, qui a supervisé la dotation et la logistique du jour du scrutin dans un quartier du sud de Philadelphie en novembre dernier, a cité des problèmes avec les écrans tactiles ne mettant pas en évidence les choix que les électeurs ont choisis. Elle a dit qu'il a fallu plus de temps aux électeurs pour voter que d'habitude, ce qui a conduit à de longues files d'attente dont certains se sont éloignés.

"Personne ne pouvait me raconter une histoire qui me convaincrait que (les machines) allaient bien, parce que j'en ai été témoin", a déclaré Feifer.

Exclusif: les nouvelles machines à voter de Philadelphie sous contrôle lors des élections de mardi
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Custodio a déclaré que plus de 86% des juges électoraux, les responsables qui supervisent les bureaux de vote, ont indiqué que les temps d'attente sur leurs sites étaient inférieurs à 20 minutes, selon une enquête post-électorale menée par la ville. Il n'a pas partagé l'enquête avec Reuters.

Le chef de la commission électorale de Northampton, Hornik, a déclaré qu'elle était la «partisane numéro un» des machines ExpressVote XL lorsque le comté les a achetées pour 2,88 millions de dollars en 2019.

L’expérience de son comté l’année dernière lui fait maintenant peur des erreurs potentielles, éventuellement indétectables, qui pourraient affecter les résultats. Cependant, le comté n'a pas alloué de fonds pour investir dans un nouveau système de vote, a déclaré Hornik, "nous devons donc leur donner une autre chance".

Reportage supplémentaire par Andy Sullivan; Montage par Soyoung Kim et Marla Dickerson

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