(Reuters) – Constructeur de voitures électriques Tesla Inc (TSLA.O) prévoit d'introduire une nouvelle batterie à faible coût et à longue durée de vie dans sa berline modèle 3 en Chine plus tard cette année ou au début de l'année prochaine qui devrait aligner le coût des véhicules électriques sur les modèles à essence, et permettre aux batteries EV d'avoir une seconde batterie et le troisième vit dans le réseau électrique.

PHOTO DE FICHIER: Des véhicules Tesla Model 3 fabriqués en Chine sont vus lors d'un événement de livraison dans son usine de Shanghai, en Chine, le 7 janvier 2020. REUTERS / Aly Song / File Photo

Depuis des mois, le PDG de Tesla, Elon Musk, taquine les investisseurs et les rivaux, avec des promesses de révéler des avancées significatives dans la technologie des batteries lors d'un «Battery Day» fin mai.

De nouvelles batteries à faible coût conçues pour durer des millions de kilomètres et permettre à Teslas électrique de se vendre de manière rentable au même prix ou moins qu'un véhicule à essence ne font que partie de l'agenda de Musk, ont déclaré à Reuters des personnes familières avec les plans.

Avec un parc mondial de plus d'un million de véhicules électriques capables de se connecter au réseau et de le partager avec le réseau, l'objectif de Tesla est d'atteindre le statut de société d'électricité, en concurrence avec des fournisseurs d'énergie traditionnels tels que Pacific Gas & Electric (PCG_pa.A) et Tokyo Electric Power (9501.T), ont déclaré ces sources.

La nouvelle batterie d'un million de milles au cœur de la stratégie de Tesla a été développée conjointement avec la société chinoise Amperex Technology Ltd (CATL) (300750.SZ) et déploie la technologie développée par Tesla en collaboration avec une équipe d'experts académiques de la batterie recrutés par Musk, ont déclaré trois personnes familières avec l'effort.

Finalement, des versions améliorées de la batterie, avec une densité d'énergie et une capacité de stockage plus élevées et des coûts encore plus bas, seront introduites dans d'autres véhicules Tesla sur d'autres marchés, y compris en Amérique du Nord, ont indiqué les sources.

Le plan de Tesla visant à lancer la nouvelle batterie en premier en Chine et sa stratégie plus large de repositionner la société n'ont pas été signalés auparavant. Tesla a refusé de commenter.

Les nouvelles batteries de Tesla s'appuieront sur des innovations telles que la chimie des batteries à faible teneur en cobalt et sans cobalt, et l'utilisation d'additifs chimiques, de matériaux et de revêtements qui réduiront les contraintes internes et permettront aux batteries de stocker plus d'énergie pendant des périodes plus longues, ont déclaré des sources.

Tesla prévoit également de mettre en œuvre de nouveaux processus de fabrication de batteries à haute vitesse et fortement automatisés conçus pour réduire les coûts de main-d'œuvre et augmenter la production dans des «térafactoires» massives environ 30 fois la taille de la gigantesque «gigafactory» du Nevada – une stratégie télégraphiée fin avril aux analystes. par Musk.

Tesla travaille sur le recyclage et la récupération de métaux aussi coûteux que le nickel, le cobalt et le lithium, par le biais de sa filiale Redwood Materials, ainsi que sur de nouvelles applications de «seconde vie» de batteries de véhicules électriques dans des systèmes de stockage en réseau, comme celle que Tesla a construite dans le Sud. Australie en 2017. Le constructeur automobile a également déclaré vouloir fournir de l'électricité aux consommateurs et aux entreprises, mais n'a pas fourni de détails.

Reuters a annoncé exclusivement en février que Tesla était en pourparlers avancés pour utiliser les batteries au lithium fer phosphate de CATL, qui n'utilisent pas de cobalt, le métal le plus cher des batteries EV.

CATL a également développé un moyen plus simple et moins coûteux de conditionner les cellules de la batterie, appelé cellule-à-pack, qui élimine l'étape intermédiaire de regroupement des cellules. Tesla devrait utiliser la technologie pour aider à réduire le poids et le coût de la batterie.

Les sources ont indiqué que CATL prévoyait également de fournir à Tesla en Chine l'année prochaine une batterie nickel-manganèse-cobalt (NMC) longue durée améliorée dont la cathode est composée à 50% de nickel et à seulement 20% de cobalt.

Tesla produit désormais conjointement des batteries nickel-cobalt-aluminium (NCA) avec Panasonic (6752.T) dans une «gigafactory» du Nevada et achète des batteries NMC à LG Chem (051910.KS) en Chine. Panasonic a refusé de commenter.

Pris ensemble, les progrès de la technologie des batteries, la stratégie d'élargissement des modes d'utilisation des batteries EV et l'automatisation de la fabrication à grande échelle visent tous le même objectif: retravailler les mathématiques financières qui jusqu'à présent ont fait l'achat d'une voiture électrique. plus cher pour la plupart des consommateurs que de s'en tenir à des véhicules à combustion interne émettant du carbone.

«Nous devons vraiment nous assurer d’obtenir une rampe très abrupte de production de batteries et continuer d’améliorer le coût par kilowattheure des batteries – c’est très fondamental et extrêmement difficile», a déclaré Musk aux investisseurs en janvier. "Nous devons faire évoluer la production de batteries à des niveaux fous que les gens ne peuvent même pas imaginer aujourd'hui."

Tesla a déclaré des bénéfices d'exploitation pour trois trimestres consécutifs, entraînant un quasi-doublement de son cours de bourse cette année. Néanmoins, les ambitieux plans d'expansion de Musk dépendent de l'augmentation à la fois des marges bénéficiaires et du volume des ventes.

Un certain nombre des progrès techniques réalisés par Tesla et CATL dans la chimie et la conception des batteries proviennent d'un petit laboratoire de recherche de l'Université Dalhousie à Halifax, en Nouvelle-Écosse. Le laboratoire est dirigé depuis 1996 par Jeff Dahn, un pionnier dans le développement de batteries lithium-ion pour les véhicules électriques et le stockage sur réseau.

Dahn et son équipe ont commencé un partenariat de recherche exclusif de cinq ans avec Tesla à la mi-2016, mais la relation remonte au moins à 2012.

Parmi les contributions essentielles du laboratoire de Dahn: les additifs chimiques et les matériaux nano-conçus pour rendre les batteries lithium-ion plus résistantes et plus résistantes aux ecchymoses dues au stress telles que la charge rapide, prolongeant ainsi leur durée de vie.

Le coût des batteries au lithium-phosphate de fer sans cobalt de CATL est tombé en dessous de 80 $ par kilowatt-heure, le coût des cellules de batterie tombant en dessous de 60 $ / kWh, selon les sources. Les batteries NMC à faible teneur en cobalt de CATL coûtent près de 100 $ / kWh.

Les dirigeants de l'industrie automobile ont déclaré que 100 $ / kWh pour les batteries sont le niveau auquel les véhicules électriques atteignent une parité approximative avec les concurrents à combustion interne.

L'expert en batterie Shirley Meng, professeur à l'Université de Californie à San Diego, a déclaré que les cellules NMC pourraient coûter aussi peu que 80 $ / kWh une fois le recyclage et la récupération des matériaux clés tels que le cobalt et le nickel pris en compte. Les batteries au phosphate de fer, qui sont plus sûres que NMC pourrait trouver une seconde vie dans les systèmes de stockage à grille fixes, réduisant le coût initial de ces batteries pour les acheteurs de véhicules électriques.

En comparaison, les nouvelles batteries à faible teneur en cobalt développées conjointement par General Motors Co (GM.N) et LG Chem ne devraient pas atteindre ces niveaux de coûts avant 2025, selon une source proche du travail des entreprises.

GM a refusé de commenter ses objectifs de coûts. Plus tôt cette année, il a seulement déclaré qu'il prévoyait de «faire baisser les coûts des cellules de batterie en dessous de 100 $ / kWh» sans préciser de calendrier.

Reportage par Norihiko Shirouzu à Pékin et Paul Lienert à Détroit; édité par Joe White et Edward Tobin

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