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GUANGZHOU, Chine (Reuters) – L'épidémie de coronavirus atteint un pic en Chine ce mois-ci et pourrait être terminée d'ici avril, a déclaré mardi le conseiller médical principal du gouvernement, dans la dernière évaluation d'une épidémie qui a secoué le monde.

Dans une interview à Reuters, Zhong Nanshan, un épidémiologiste de 83 ans devenu célèbre pour avoir combattu l'épidémie de SRAS en 2003, a versé des larmes sur le médecin Li Wenliang, décédé la semaine dernière après avoir été réprimandé pour avoir sonné l'alarme.

Mais Zhong était optimiste que la nouvelle flambée allait bientôt ralentir, le nombre de nouveaux cas diminuant déjà à certains endroits.

Le pic devrait arriver à la mi-février ou à la fin février, suivi d'un plateau et d'une diminution, a déclaré Zhong, en basant les prévisions sur la modélisation mathématique, les événements récents et l'action du gouvernement.

"J'espère que cette épidémie ou cet événement se terminera en avril", a-t-il déclaré dans un hôpital géré par l'Université médicale de Guangzhou, où 11 patients atteints de coronavirus étaient traités.

Bien que ses commentaires puissent apaiser une certaine anxiété mondiale concernant le coronavirus – qui a tué plus de 1000 personnes et vu plus de 40000 cas, presque tous en Chine – les prévisions précédentes de Zhong concernant un pic antérieur se sont avérées prématurées.

"Nous ne savons pas pourquoi c'est si contagieux, donc c'est un gros problème", a ajouté Zhong, qui a aidé à identifier les failles dans les systèmes d'intervention d'urgence en Chine pendant la crise du SRAS de 2002-03.

Il a dit qu'il y avait une réduction progressive des nouveaux cas dans la province méridionale du Guangdong où il est basé, ainsi qu'au Zhejiang et ailleurs. "C'est donc une bonne nouvelle pour nous."

Alors que la Chine prend des mesures sans précédent pour sceller les régions infectées et limiter les voies de transmission, Zhong a applaudi le gouvernement pour avoir verrouillé Wuhan, la ville de l'épicentre qui, selon lui, a perdu le contrôle du virus à un stade précoce.

"Le gouvernement local, l'autorité sanitaire locale devrait avoir une certaine responsabilité à ce sujet", a-t-il déclaré.

«Leur travail n'avait pas été bien fait.»

Le virus serait apparu au début du mois de décembre dans un marché de fruits de mer de Wuhan où la faune sauvage a été vendue illégalement.

Exclusif: l'épidémie de coronavirus pourrait être terminée en Chine d'ici avril – expert
Zhong Nanshan, chef de l'équipe de la Commission nationale de la santé enquêtant sur la nouvelle éclosion de coronavirus, assiste à une entrevue avec Reuters à Guangzhou, province du Guangdong, Chine, le 11 février 2020. REUTERS / Thomas Suen

«HERO OF CHINA»

Les autorités locales ont également été critiquées pour avoir brutalement traité le défunt docteur Li, qui a été réprimandé par la police début janvier pour avoir "répandu des rumeurs" sur la maladie avant de devenir son décès le plus connu vendredi dernier.

"La majorité de la population pense qu'il est le héros de la Chine", a expliqué Zhong en essuyant ses larmes. «Je suis tellement fier de lui, il a dit la vérité aux gens fin décembre, puis il est décédé.»

Derrière lui, des centaines d'autres médecins voulaient tous dire la vérité et étaient maintenant encouragés par le gouvernement à le faire, a-t-il dit. «Nous devons vraiment écouter», a-t-il déclaré.

Le virus a désormais infecté plus de 40 000 personnes sur le continent chinois et s'est propagé dans au moins 24 pays.

Zhong, qui a déclaré que la réticence du gouvernement à partager des informations a prolongé la crise du SRAS, a déclaré que Pékin avait fait beaucoup mieux cette fois sur des questions telles que la transparence et la coopération avec l'Organisation mondiale de la santé (OMS).

Mais il faut faire plus, a-t-il dit, notamment la fin du commerce des espèces sauvages, une meilleure coopération internationale sur les technologies d'hygiène, un meilleur fonctionnement des centres de contrôle des maladies et un système mondial de «sentinelle» pour prévenir les épidémies potentielles.

"Si nous avons une meilleure coopération et coordination, nous pouvons la trouver plus tôt et comprendre la transmission interhumaine plus tôt", a-t-il déclaré lors d'une interview d'environ 90 minutes, ajoutant que l'épidémie ne serait pas aussi grave si une telle système était en place.

Zhong a déclaré que des incertitudes subsistaient quant à la façon dont le coronavirus infectait les patients, s'il pouvait se propager par les fèces et si les soi-disant «supers spreaders» aidaient à transmettre la maladie.

Jusqu'à présent, les données de la Chine montrent que le taux de récupération est assez faible, avec moins de 10% des patients confirmés ayant obtenu leur congé, mais Zhong a déclaré que les autorités ne laissaient rien au hasard, de nombreux patients étant encore en quarantaine dans des services maintenant raisonnablement en bonne santé.

"Ils ne savaient pas s'ils allaient réinfecter ou non … c'est pourquoi le taux de guérison jusqu'à présent n'est pas si élevé."

Le port de masques en dehors des zones de contagion n’était pas toujours nécessaire, at-il dit, et l’interdiction d’entrée des États-Unis et d’autres sur le chinois était une réaction excessive. En outre, il semble que les enfants soient moins vulnérables, a-t-il ajouté.

Exclusif: l'épidémie de coronavirus pourrait être terminée en Chine d'ici avril – expert
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La coopération mondiale et apolitique est cruciale, a déclaré Zhong.

"Je pense que nous devrions peut-être nous rapprocher, je veux dire en particulier nos collègues et scientifiques, et coopérer davantage", a-t-il déclaré. "Nous ne parlons que de la maladie – rien à voir avec le politique, rien."

Rapport de David Kirton; Rapports supplémentaires de Keith Zhai à Singapour; Écriture de David Stanway; Montage par Robert Birsel et Andrew Cawthorne

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