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(Reuters) – L'armée américaine prévoit de stocker des aimants de terres rares utilisés dans les missiles Javelin et les avions de chasse F-35, selon un document du gouvernement vu par Reuters, une étape qui, selon les critiques, ne contribue guère à créer une industrie nationale pour construire des aimants spécialisés maintenant fabriqué presque exclusivement en Asie.

Exclusif: le Pentagone stockera des aimants en terres rares pour les missiles et les avions de chasse

PHOTO DE FICHIER: Un chargeur frontal est utilisé pour renforcer une berme de sécurité à l'intérieur de la mine à ciel ouvert dans une installation de terres rares en Californie le 29 juin 2015. REUTERS / David Becker / File Photo

Le Pentagone cherche des propositions pour mettre en cache un approvisionnement rotatif de six mois d'aimants en néodyme fer-bore (NdFeB), un type d'aimant de terres rares essentiel à la fabrication d'armes, selon le document, détaillant la dernière tentative d'affaiblir le contrôle de la Chine sur les terres rares secteur.

Pékin a utilisé cette prouesse comme levier dans sa guerre commerciale avec Washington.

La demande cherche effectivement quelqu'un pour entreposer un approvisionnement de six mois des aimants spécialisés et le maintenir pendant au moins 30 mois. Il n'offre pas de soutien financier pour la fabrication d'aimants NdFeB, qui, selon les analystes et les dirigeants de l'industrie, est un faux pas à court terme du Pentagone.

«Il s'agit définitivement d'une balle courbe», a déclaré Peter Afiuny de Urban Mining Co, une société privée qui construit une installation d'aimant aux terres rares près d'Austin, au Texas. "Nous nous attendions à ce que l'appel soit stratégiquement destiné à réellement faire quelque chose pour stimuler la capacité de production nationale."

La Chine et le Japon sont les plus grands producteurs d'aimants NdFeB au monde. Aucun des aimants spécialisés n'est fabriqué aux États-Unis, bien qu'un scientifique du Laboratoire de recherche navale des États-Unis les ait inventés au début des années 1980.

La semaine dernière, Reuters a annoncé que le Pentagone finançait la construction d'installations de traitement des terres rares. Mais une fois les terres rares traitées, elles doivent être transformées en aimants, sinon elles ont peu de valeur pour les fabricants d'électronique et d'armes.

Le Pentagone a déclaré qu'il pourrait changer de cap à l'avenir.

"Le ministère de la Défense continuera d'évaluer le marché et de prendre des mesures supplémentaires si nécessaire pour renforcer la chaîne d'approvisionnement et sécuriser l'approvisionnement de ces composants essentiels", a déclaré le porte-parole du Pentagone, le lieutenant-colonel Mike Andrews.

Le président Donald Trump a ordonné cette année à l'armée de mettre à jour sa chaîne d'approvisionnement pour les matériaux de niche, avertissant que la dépendance à l'égard d'autres pays pourrait entraver les défenses américaines.

Les réponses à cette dernière demande du Pentagone sont attendues pour le 22 janvier 2020, selon le document. Les gagnants seront choisis après une période d'examen technique, a déclaré le Pentagone, sans préciser de calendrier.

Le Pentagone prévoit de dépenser 10 millions de dollars pour le programme, les bénéficiaires finançant un autre 10 millions de dollars au total. Chaque bénéficiaire recevra un maximum de 3 millions de dollars, selon le document.

Le Pentagone a refusé de commenter lorsqu'on lui a demandé pourquoi il avait choisi un délai de 30 mois pour le programme de stockage.

"Notre gouvernement évolue généralement lentement, sauf en cas de crise grave, à laquelle une action extraordinaire est nécessaire pour atténuer le problème", a déclaré Steve Constantinides, consultant américain dans le secteur des terres rares.

Parce que Hitachi Metals Ltd (5486.T) contrôle le brevet de traitement des aimants NdFeB, la demande est susceptible d'être une aubaine pour la société japonaise. Urban Mining, la startup texane, affirme que son processus de fabrication de NdFeB implique le recyclage d'aimants plus anciens.

Hitachi accorde sa technologie sous licence à des fabricants en Chine et ailleurs, mais aucun aux États-Unis. Les producteurs chinois restent de loin les producteurs d’aimants les moins chers au monde.

Hitachi Metals a refusé de commenter.

La demande du Pentagone reconnaît que si aucune source nationale de terres rares n'est disponible pour construire le stock, des fournisseurs étrangers peuvent être utilisés. Mais le Congrès américain a approuvé cette année une législation interdisant au Pentagone d'utiliser des aimants fabriqués en Chine, en Corée du Nord ou en Russie, ce qui complique encore la chaîne d'approvisionnement.

Hitachi Metals a lui-même agrandi une usine d'aimants NdFeB à China Grove, en Caroline du Nord, en 2011 avant de fermer les activités des aimants NdFeB vers 2015 en raison de difficultés économiques. L'équipement est vendu aux enchères maintenant.

Cela, selon les critiques, souligne la nécessité d'une implication directe du gouvernement américain.

«Le soutien du gouvernement est une police d'assurance pour la fabrication nationale», a déclaré Ed Richardson de la U.S.Magnetic Materials Association, un groupe commercial de l'industrie.

Richardson estime que le Pentagone devrait dépenser environ 50 millions de dollars pour construire une installation américaine d'aimants en terres rares. «C’est une petite somme d’argent à payer, donc si nous partons en guerre contre la Chine, nous ne les appelons pas pour leur demander» des aimants aux terres rares.

Reportage par Ernest Scheyder; Reportage supplémentaire de Yuka Obayashi à Tokyo; Montage par Amran Abocar, David Gregorio et Sonya Hepinstall

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