Exclusif: le Pentagone en course pour suivre la production de terres rares américaines dans le cadre d'un différend commercial avec la Chine

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(Reuters) – Le Pentagone évalue rapidement la capacité des États-Unis en matière de terres rares dans une course visant à garantir un approvisionnement stable en matériel spécialisé dans le conflit commercial que le pays entretient avec la Chine, qui contrôle le secteur des terres rares, selon un document gouvernemental consulté par Reuters. .

DOSSIER DE PHOTOS: Du matériel minier lourd transporte du minerai à l'installation de Mountain Pass de terres rares à Mountain Pass, en Californie, le 29 juin 2015. REUTERS / David Becker

Cette poussée intervient des semaines après que la Chine ait menacé de limiter les exportations vers les États-Unis de terres rares, un groupe de 17 minéraux utilisés pour construire des avions de combat, des réservoirs et une gamme d’électronique grand public.

Le Pentagone veut que les mineurs décrivent leurs projets de développement de mines de terres rares et d'installations de traitement aux États-Unis, et demande aux fabricants de détailler leurs besoins en minerais, selon le document daté du 27 juin.

Les réponses doivent être reçues au plus tard le 31 juillet, ce qui souligne l’urgence du Pentagone. L’exercice financier du gouvernement américain se termine en septembre.

L’armée de l’air américaine, qui fait partie du Pentagone et qui a créé le document, a confirmé son existence. Le siège du Pentagone n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Les réponses seront examinées par deux contractants gouvernementaux, dont Northrop Grumman Corp., qui n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

"Le gouvernement veut savoir quelle quantité de ces minéraux nous pourrions éventuellement produire et dans combien de temps", a déclaré Anthony Marchese, président de Texas Mineral Resources Corp., qui travaille au développement du gisement de terres rares Round Top dans la partie occidentale de l'État.

Plusieurs mineurs, cependant, ont refusé de commenter quand on leur a demandé s'ils répondraient au Pentagone, signe de la sensibilité liée au développement de mines de terres rares au cours du différend commercial en cours entre les États-Unis et la Chine.

Le document ne promet pas directement de prêts, subventions ou autres aides financières pour des projets de terres rares aux États-Unis. Mais la demande du Pentagone découle en partie de la loi sur la production de défense (Defence Production Act, DPA), une loi américaine datant des années 1950 qui donne toute latitude au Pentagone pour acheter du matériel nécessaire à la défense nationale.

Selon les analystes et les consultants du secteur, un certain type d'assistance financière est finalement attendu par le secteur après que le Pentagone aura examiné les réponses.

La Chine domine

Bien que la Chine ne possède qu’un tiers des réserves mondiales de terres rares, elle représente 80% des importations américaines de minéraux car elle contrôle la quasi-totalité des installations de traitement de la matière, selon les données du US Geological Survey.

L’argent que l’armée américaine dépensera pour stimuler l’industrie des terres rares aux États-Unis n’est pas clair, la DPA ne fixant pas de limite financière. La lettre de juin du Pentagone indique que les investissements gouvernementaux varient généralement entre 5 et 20 millions de dollars par projet.

«L'objectif global est de garantir et d'assurer un fournisseur domestique viable (de terres rares) à long terme», selon le document de neuf pages.

Le Laboratoire de recherche de la Force aérienne, qui a rédigé la demande, a déclaré qu’il souhaitait obtenir des informations sur les «lacunes, risques et opportunités auxquels les terres rares des États-Unis peuvent faire face, grâce aux investissements» de l’armée.

"Il n’ya aucune garantie que le sujet soumis" reçoive un soutien militaire, a déclaré Diana Carlin, responsable du programme des agents exécutifs de la Force aérienne pour le programme DPA relatif aux achats, dans un communiqué adressé par courrier électronique à Reuters.

James Litinsky, coprésident de MP Materials, propriétaire de la mine Mountain Pass en Californie, a déclaré que les États-Unis avaient besoin «d'une supermajure durable pour l'approvisionnement de ces minéraux par l'Occident». Un supermajor serait un grand producteur dominant l'industrie mondiale.

MP Materials, la seule installation américaine de terres rares existante, expédie son minerai en Chine pour y être traité et est soumis à un droit de douane de 25% depuis le mois dernier.

Certains analystes du secteur ont demandé au Pentagone d’élargir la portée de son étude et de s’engager à financer directement par le gouvernement la fabrication d’aimants et de moteurs en terres rares, à l’instar du gouvernement chinois.

"Le gouvernement américain n’a pas d’approche globale de la chaîne logistique des terres rares, même maintenant, et c’est un problème", a déclaré Jack Lifton, analyste du secteur chez Technology Metals Research LLC.

FACTURES AU SÉNAT AMÉRICAIN

La demande du Pentagone s’appuie sur plusieurs décrets du président Donald Trump sur les minéraux stratégiques, qui, at-il dit, sont essentiels à la défense nationale.

Plusieurs sénateurs américains ont parrainé ces dernières semaines une législation destinée à stimuler la production nationale de lithium, de terres rares et d’autres minéraux stratégiques. Jeudi, le sénateur américain Marco Rubio, un républicain de Floride, a présenté un projet de loi autorisant les producteurs de terres rares à créer des coopératives, en évitant les lois antitrust américaines.

Aucun des projets de loi n'a encore été adopté.

Le Pentagone a également eu des entretiens avec des fournisseurs de terres rares au Malawi et au Burundi, ont déclaré des responsables du département à Reuters le mois dernier.

DOSSIER PHOTO: Échantillons de minéraux de terres rares de la gauche: oxyde de cérium, bastnaésite, oxyde de néodyme et carbonate de lanthane à l'installation de traitement des terres rares Mountain Pass de Molycorp à Mountain Pass, Californie, le 29 juin 2015. REUTERS / David Becker

«Il est urgent de développer une chaîne d’approvisionnement en terres rares en Amérique du Nord», a déclaré Don Lay, directeur général de Medallion Resources Ltd, qui avait déclaré plus tôt ce mois-ci qu’il étudiait des sites potentiels en Amérique du Nord afin de développer une installation d’extraction pour des déchets rares. des terres.

(GRAPHIQUE INTERACTIF – Production de terres rares tmsnrt.rs/2I9MfL5).

(GRAPHIC-Les prix des exportations de terres rares augmentent après que la Chine a secoué le lien du sabre de la guerre commerciale: tmsnrt.rs/2Id5tQ2).

Reportage d'Ernest Scheyder à Houston; Reportage supplémentaire par Mike Stone à Washington; Édité par Amran Abocar et Matthew Lewis

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Source

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