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WASHINGTON (Reuters) – Un programme de subventions anti-traite des êtres humains du ministère américain de la Justice fait face à des plaintes internes, après que deux organisations à but non lucratif se sont vu refuser un financement en faveur de deux groupes moins établis dont les candidatures n'ont pas été recommandées par des fonctionnaires de carrière du MJ.

L'attribution de plus d'un million de dollars au total aux deux groupes, Hookers for Jesus au Nevada et à la Lincoln Tubman Foundation en Caroline du Sud, a déclenché une plainte de dénonciation déposée par le syndicat des employés du ministère de la Justice auprès de l'inspecteur général du ministère.

Une note de service interne consultée par Reuters montre que le 12 septembre, deux organismes à but non lucratif établis de longue date – les œuvres caritatives catholiques du diocèse de Palm Beach et Chicanos Por La Causa de Phoenix – figuraient à l'origine sur la liste des lauréats recommandés après avoir reçu notes élevées d'entrepreneurs externes embauchés pour examiner les demandes. Les subventions annuelles aident les collectivités locales et à but non lucratif à aider les victimes de la traite des êtres humains.

Plus tard ce même mois, ces deux organisations ont été remplacées en tant que récipiendaires recommandés par Hookers for Jesus et la Lincoln Tubman Foundation, qui ont toutes deux reçu un classement inférieur de la part des examinateurs externes. La raison, selon une note du 23 septembre, était un effort pour «répartir le financement dans le plus grand nombre possible d'États».

Le changement a finalement été approuvé par Katharine Sullivan, chef du Bureau des programmes de justice, OJP, qui attribue les subventions. Sullivan a défendu le processus comme approprié. «Nos décisions de financement sont basées sur un système d'examen fondé sur le mérite», a-t-elle déclaré.

En décembre, la section locale 2830 de la Fédération américaine des employés des États, des comtés et des municipalités a déposé une plainte dans laquelle elle demandait à l'inspecteur général de vérifier si la politique tenait compte des deux octrois de subventions. Une porte-parole du bureau de l'inspecteur général a refusé de commenter.

Dans un communiqué, la présidente du syndicat, Marilyn Moses, a déclaré que les subventions remettaient en cause la mission du département de servir le public. «Nos employés prennent très au sérieux leur… responsabilité envers le contribuable», a-t-elle déclaré.

C'est la deuxième fois récemment que le syndicat conteste le processus d'examen des subventions.

Chicanos Por La Causa s'est opposé aux politiques d'immigration de l'administration Trump. Le chef des organisations caritatives catholiques de Palm Beach a participé à d'anciens comités nationaux démocrates en tant que délégué ou membre permanent du comité. Les deux groupes ont déclaré qu'ils avaient déposé de solides demandes et avaient l'intention de continuer à se disputer des subventions.

Chacun, selon Reuters, a été classé comme candidat de niveau 1, le plus haut niveau, après examen par des examinateurs externes. Hookers for Jesus et la Lincoln Tubman Foundation étaient classés au niveau 2, un niveau plus bas.

Pour aider à sélectionner les bénéficiaires de subventions, le ministère de la Justice passe des contrats avec des experts externes appelés «pairs examinateurs» qui évaluent et notent les candidats. L'identité des évaluateurs n'était pas répertoriée à côté de leurs commentaires. Reuters n'a donc pas pu les contacter.

Les fonctionnaires du service des carrières reçoivent ensuite une copie aveugle des scores moyens pondérés et les divisent en niveaux, les meilleurs scores étant plus proches de 100. Ils examinent les candidatures, les scores et les commentaires des examinateurs pour éclairer leurs recommandations, qui obtiennent la signature finale. hors de la direction de l'OJP. Les membres du personnel du MJ ont recommandé les deux groupes de niveau 1.

La décision subséquente de contourner deux groupes ayant obtenu des scores plus élevés en faveur de ceux ayant des scores inférieurs s'écarte des pratiques antérieures, ont déclaré plusieurs vétérans du ministère de la Justice.

«Le niveau 1 est généralement votre valeur par défaut. Ils sont tous financés, sauf s'il existe une raison légitime de ne pas les financer », a déclaré Jean Bruggeman, ancien boursier du Bureau des victimes de la criminalité du DOJ, qui est maintenant directeur exécutif du Freedom Network USA, une coalition d'aide aux victimes de la traite.

Hookers for Jesus, qui a reçu 530 190 $ sur trois ans, est dirigé par un survivant de la traite chrétien né de nouveau qui a fait pression contre la décriminalisation de la prostitution, une position politique alignée avec beaucoup dans le Parti républicain.

Hookers for Jesus exploite un refuge pour les femmes victimes de la traite des adultes qui, en 2010 et en 2018, ont maintenu une politique obligeant les invités à participer à des activités religieuses, selon les manuels de programmes internes obtenus par Reuters à travers les demandes de documents publics.

Les manuels de la maison sûre avaient des règles qui comprenaient une interdiction de lire "des magazines profanes avec des articles, des photos, etc. qui décrivent des opinions / conseils du monde sur la vie, le sexe, les vêtements, des conseils de maquillage." D'autres règles limitaient tout de qui les victimes pouvaient appeler à l'interdiction de les amener avec eux lors de leurs achats hebdomadaires. Les contrevenants aux règles pourraient être pénalisés par des tâches telles que le lavage des fenêtres.

La fondatrice de Hookers for Jesus, Annie Lobert, a nié que son organisation exige que les résidents des maisons sûres assistent aux services dans son église. «Nous n'allons discriminer personne», a-t-elle déclaré. «Mais», a-t-elle ajouté, «nous sommes chrétiens. Et avant de venir ici, il est entendu que nous sommes chrétiens. »

Si les politiques décrites dans les manuels de 2018 continuent après la dispersion de la subvention fédérale, elles violeraient probablement les lois anti-discrimination qui interdisent d'utiliser des fonds fédéraux pour se livrer à des activités explicitement religieuses, ont déclaré certains avocats.

«Le fait que le gouvernement fédéral finance cela est problématique», a déclaré Dallas Hammer, un avocat spécialisé en droit de la discrimination. «Les décideurs ici pourraient inciter le gouvernement fédéral à une violation claire du premier amendement», qui protège la liberté de religion.

Sullivan, le procureur général adjoint principal de l'OJP, a déclaré que les politiques décrites par Reuters dans les manuels étaient «inappropriées». Elle a ajouté: «Cela pourrait être quelque chose qui pourrait être approprié pour notre département des droits civiques. Ce ne sont pas des faits ou des choses que nous saurions à l'avance. »

Dans sa demande de subvention, Hookers for Jesus n'a pas discuté en détail de son orientation religieuse et le ministère n'avait pas accès à ses manuels de programme avant l'annonce du prix.

Mais Sullivan a contesté l'idée que les scores de niveau 2 sont nettement inférieurs et a déclaré que le ministère était justifié d'attribuer les deux subventions car il n'y avait aucune autre demande de niveau 1 au Nevada ou en Caroline du Sud pour cette catégorie de subventions.

La géographie fait partie des facteurs qui peuvent être pris en compte, mais les experts ont déclaré qu'elle intervient généralement lors du choix entre deux groupes classés au même niveau.

En 2019, les bureaux de l'OJP ont collectivement octroyé plus de 100 millions de dollars en subventions pour aider les victimes de la traite des êtres humains, une grande partie du financement devant être versée sur trois ans. De ce montant, 53 millions de dollars sont allés à 77 groupes, dont Hookers for Jesus et la Lincoln Tubman Foundation, qui fournissent des services directs aux victimes de la traite.

La Fondation Lincoln Tubman, qui a reçu 549 345 $ sur trois ans, a été lancée par la fille d'un éminent républicain local qui a soutenu le président Donald Trump en tant que déléguée au congrès de 2016 et est proche du sénateur républicain de Caroline du Sud Tim Scott.

Sa fondatrice, Brooke Burris, a déclaré à Reuters que les services pour les adultes victimes de la traite dans la région de Charleston manquaient gravement. Elle a déclaré que la fondation financera son projet de groupe de travail sur la traite des personnes dans le comté de Tri pour offrir des services plus directs et former les forces de l'ordre pour mieux repérer les victimes.

"Nous n'avons presque pas de ressources", a-t-elle déclaré, notant que les lois de l'État de Caroline du Sud n'ont interdit la traite des êtres humains qu'en 2012.

La nécessité d'une plus grande sensibilisation est apparue lors d'une récente session de formation organisée par son groupe de travail avec les forces de l'ordre: peu d'officiers ont levé la main lorsqu'un ancien agent du FBI leur a demandé s'ils avaient déjà traité de la traite des êtres humains.

En septembre, le sénateur de Caroline du Sud, Scott, a écrit une lettre appelant OJP à faire un «examen rapide» de la demande. Un porte-parole de Scott a déclaré que de telles lettres sont standard pour les demandes de subventions et qu'il "n'a pas approuvé" le projet.

Sullivan d'OJP a déclaré que le processus d'examen des demandes de subvention était le même pour tous les bénéficiaires et qu'une lettre d'un sénateur "n'influencerait pas une décision de financement".

Les critiques ont cité le manque d’expérience de la Lincoln Tubman Foundation. Le groupe de travail en est encore à ses balbutiements avec «peu ou pas d'expérience», ont-ils écrit.

"Je savais que c'étaient certains de nos points faibles", a déclaré Burris. Créée en 2018, la fondation a son siège dans un manoir appartenant à ses parents, mais elle a déclaré qu'elle cherchait de nouveaux bureaux. Entre-temps, elle a déclaré qu'elle répondait à toutes les heures pour aider les adultes victimes de la traite à trouver des hôtels.

QUESTIONS DE SUBVENTION ANTÉRIEURES

Ce n'est pas la première fois que Hookers for Jesus reçoit une subvention fédérale. En 2017, le Nevada a annoncé qu'il accordait au groupe de Lobert près de 300 000 $ par le biais de la loi fédérale sur les victimes d'actes criminels. Dans sa demande de subvention à l'époque, Lobert a déclaré que la participation à l'église était volontaire.

Le financement n'a pas été renouvelé en 2018 après que l'État a obtenu les manuels du programme Hookers for Jesus disant qu'il était «obligatoire» pour les invités du refuge du groupe, Destiny House, d'assister aux services et de faire du bénévolat dans une église spécifique. Son manuel de formation du personnel a déclaré que l'homosexualité est immorale et que l'abus de drogues pour le plaisir est de la «sorcellerie». Reuters a obtenu les manuels par le biais d'une demande de documents publics.

Un examinateur des subventions du Nevada en 2018 s'est demandé si Hookers for Jesus traitait les victimes comme des «prisonniers», tandis qu'un autre a observé que le programme semblait trop contrôlant et s'est inquiété qu'il obligeait les victimes à étudier la Bible, montrent les documents d'examen des subventions.

"Nous pensions que leurs politiques n'étaient pas axées sur les victimes ou fondées sur des preuves", a déclaré Kelsey McCann-Navarro, dont le bureau de la Division des services à l'enfance et à la famille du Nevada a décidé de ne pas renouveler le financement.

Lobert a nié avoir des politiques exigeant la participation religieuse. Elle a refusé de fournir à Reuters une copie de ses manuels mis à jour. Elle a ajouté qu'elle ne se souvenait pas que les versions 2018 dénonçaient l'homosexualité. "C'est probablement quelque chose que nous n'avons plus", a-t-elle déclaré.

Les évaluateurs évaluant sa demande fédérale de 2019 ont déclaré que le personnel de Hookers for Jesus avait peu d'expérience dans la gestion des formes de traite des êtres humains impliquant des mineurs, des hommes et des ressortissants étrangers.

Dans une interview, Lobert a remis en question l'expertise des examinateurs. «Je fais vraiment attention lorsque quelqu'un dit qu'il est un expert», a-t-elle déclaré. À moins qu'ils ne gèrent une maison sûre ou qu'ils aient survécu à la traite eux-mêmes, "ils n'ont pas de véritable expertise".

Reportage de Sarah N. Lynch à Washington et Moncks Corner, Caroline du Sud. Montage par Ronnie Greene

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