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(Reuters) – L'armée américaine prévoit de financer la construction d'installations de traitement des terres rares, dans le cadre d'une poussée urgente de Washington pour sécuriser l'approvisionnement national en minéraux utilisés pour fabriquer des armes et des appareils électroniques militaires, selon un document gouvernemental vu par Reuters.

Exclusif: l'armée américaine financera une usine de terres rares pour le développement d'armes

PHOTO DE FICHIER: Un chargeur frontal est utilisé pour renforcer une berme de sécurité à l'intérieur de la fosse à ciel ouvert d'une installation de terres rares en Californie le 29 juin 2015. REUTERS / David Becker / File Photo

Cette décision marquera le premier investissement financier de l'armée américaine dans la production de terres rares à l'échelle commerciale depuis que le projet Manhattan de la Seconde Guerre mondiale a construit la première bombe atomique.

Cela survient après que le président Donald Trump, plus tôt cette année, a ordonné aux militaires de mettre à jour sa chaîne d'approvisionnement pour les matériaux de niche, avertissant que la dépendance à l'égard d'autres pays pour les minéraux stratégiques pourrait entraver les défenses américaines.

La Chine, qui raffine la plupart des terres rares du monde, a menacé de cesser d'exporter les minéraux spécialisés vers les États-Unis, en utilisant son monopole comme un bâton dans le commerce en cours entre les deux plus grandes économies du monde.

"L'industrie américaine des terres rares a besoin d'une grande aide pour concurrencer les Chinois", a déclaré Jim McKenzie, président-directeur général d'UCore Rare Metals Inc (UCU.V), qui développe un projet de terres rares en Alaska. "Ce n'est pas seulement une question d'argent, mais aussi l'optique d'un large soutien de Washington."

Le mois dernier, la division de l'armée surveillant les munitions a demandé aux mineurs des propositions sur le coût d'une usine pilote pour produire des terres rares dites lourdes, un type moins commun de minéraux spécialisés qui sont très recherchés pour être utilisés dans l'armement, selon le document .

Les réponses sont attendues pour le 16 décembre. UCore, Texas Mineral Resources Corp (TMRC.PK) et une coentreprise entre Lynas Corp (LYC.AX) et Blue Line Corp, une entreprise privée, figurent parmi les répondants attendus, selon des responsables de l'entreprise et des sources proches du dossier.

L’armée a déclaré qu’elle financerait jusqu’aux deux tiers des coûts d’un raffineur et qu’elle financerait au moins un projet, voire davantage. Les candidats doivent fournir un plan d'affaires détaillé et préciser où ils s'approvisionneront en minerai, entre autres facteurs.

Cette dernière décision de l'armée, une division du Pentagone, fait suite à une étude militaire plus tôt cette année sur l'état de la chaîne d'approvisionnement des terres rares aux États-Unis.

La tension des terres rares entre les États-Unis et la Chine remonte au moins à 2010, lorsque la Chine a limité ses exportations vers le Japon après un différend diplomatique, envoyant des prix pour les métaux de niche en hausse et alimentant les préoccupations de l'armée américaine que la Chine pourrait faire de même aux États-Unis. États.

Le U.S.Army Combat Capabilities Development Command Chemical Biological Center et le quartier général de l'armée américaine n'ont pas répondu aux demandes de commentaires.

La demande ne donne pas un montant financier spécifique que l'armée pourrait financer, bien qu'elle soit dérivée en partie de la Defense Production Act (DPA), une loi américaine des années 1950 qui donne au Pentagone une grande latitude financière pour se procurer l'équipement nécessaire à la défense nationale. .

Une usine pilote de traitement des terres rares pourrait coûter entre 5 et 20 millions de dollars, selon l'emplacement, la taille et d'autres facteurs, une usine à grande échelle pouvant coûter plus de 100 millions de dollars à construire, ont déclaré des dirigeants de l'industrie.

"C'est formidable de voir l'intérêt de soutenir financièrement l'industrie du ministère de la Défense", a déclaré Jon Blumenthal, PDG de Blue Line Corp, qui a signé plus tôt cette année un protocole d'accord pour construire une usine de traitement des terres rares au Texas avec une société basée en Australie. Lynas Corp (LYC.AX).

Blumenthal a refusé de commenter lorsqu'on lui a demandé si Blue Line répondrait à la demande de l'armée. Lynas a refusé de commenter.

On ne sait pas exactement comment l'armée classera les réponses étant donné qu'une grande partie de l'expertise de l'industrie des terres rares est maintenant située en Chine, bien que l'industrie moderne des terres rares elle-même ait eu sa genèse aux États-Unis il y a des décennies.

"Au lieu de fournir des fonds pour une autre étude, cela alloue de l'argent à la création d'une chaîne d'approvisionnement en terres rares aux États-Unis", a déclaré Anthony Marchese, PDG de Texas Mineral Resources, qui développe la mine Round Top au Texas avec USA Rare Earth.

Après le traitement, cependant, les terres rares doivent être transformées en aimants de terres rares, présents dans les missiles à guidage de précision, les bombes intelligentes et les jets militaires, et la Chine contrôle également l'industrie des aimants de terres rares.

Le Pentagone n'a pas encore lancé d'efforts pour financer la fabrication nationale d'aimants.

PHOTO DE FICHIER: Un morceau de minerai contenant des terres rares est affiché lors d'une visite d'une mine en Californie, le 29 juin 2015. REUTERS / David Becker / File Photo

"Combler l'écart magnétique ferait plus pour répondre aux besoins de défense du pays, ainsi qu'aux besoins des constructeurs de véhicules électriques et autres", a déclaré Ryan Castilloux, directeur général d'Adamas Intelligence, une firme de recherche qui suit de près l'industrie des terres rares.

Graphique: Production de terres rares – ici

Reportage par Ernest Scheyder; Reportage supplémentaire de Melanie Burton à Melbourne; Montage par Marguerita Choy

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