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VIENNE (Reuters) – Des échantillons prélevés par le gendarme nucléaire américain dans ce que le Premier ministre israélien a appelé un "entrepôt atomique secret" à Téhéran ont montré des traces d’uranium que l’Iran n’a pas encore expliquées, disent deux diplomates qui suivent de près les travaux de l’agence.

Exclusif: L'AIEA a trouvé des traces d'uranium dans "l'entrepôt atomique" de l'Iran – diplomates

FILE PHOTO: Le drapeau iranien flotte devant le siège de l'Agence internationale de l'énergie atomique (AIEA) à Vienne, en Autriche, le 10 juillet 2019. REUTERS / Lisi Niesner

L’Agence internationale de l’énergie atomique (AIEA) étudie l’origine des particules et a demandé à l’Iran d’en expliquer les traces. Mais selon les diplomates, Téhéran ne l’a pas fait, attisant les tensions entre Washington et Téhéran. Les sanctions américaines ont réduit les ventes de pétrole iranien et l'Iran a réagi en violant son accord de 2015 sur le nucléaire avec les puissances mondiales.

Dans un discours prononcé il y a un an, le Premier ministre israélien Benjamin Netanyahu, qui s'opposait avec véhémence à cet accord, a demandé à l'AIEA de se rendre immédiatement sur les lieux, affirmant qu'il avait hébergé 15 kg de matières radioactives non spécifiées qui avaient depuis été retirées.

En avril, Reuters a annoncé pour la première fois que l’AIEA, qui gouverne l’accord nucléaire, avait inspecté le site – une mesure qu’elle avait prise «uniquement lorsque cela était nécessaire» – et que des échantillons de l’environnement prélevés avaient été envoyés pour analyse.

Les médias israéliens et américains ont depuis lors rapporté que les échantillons avaient révélé des traces de matières ou de matières radioactives – le même langage vague utilisé par Netanyahu.

Les diplomates ont toutefois déclaré que ces traces étaient d'uranium – le même élément que l'Iran est en train d'enrichir et l'un des deux seuls éléments fissiles avec lesquels on peut fabriquer le noyau d'une bombe nucléaire. Un diplomate a déclaré que l'uranium n'était pas très enrichi, ce qui signifie qu'il n'a pas été purifié à un niveau comparable à celui nécessaire pour les armes.

"Il y a beaucoup d'explications possibles", a déclaré ce diplomate. Mais comme l’Iran n’a encore rien communiqué à l’AIEA, il est difficile de vérifier l’origine des particules et il n’est pas clair non plus de savoir si les traces sont des vestiges de matériel ou d’activités antérieurs à l’accord historique de 2015 ou plus récent, selon des diplomates.

L'AIEA n'a pas répondu à une demande de commentaire. Les responsables iraniens n'étaient pas disponibles pour commenter.

L'accord a imposé des restrictions strictes au programme nucléaire iranien en échange d'un allégement des sanctions, et reposait sur une distinction des activités passées de l'Iran. Les services de renseignement de l’AIEA et des États-Unis d’Amérique croient que l’Iran dispose d’un programme d’armes nucléaires qui a pris fin plus de dix ans avant l’accord.

L'Iran dit que ses ambitions nucléaires ont toujours été pacifiques.

Des faucons tels que Netanyahu, qui a accusé à plusieurs reprises l’Iran de vouloir la destruction d’Israël, rappellent le passé de Téhéran pour affirmer qu’on ne peut jamais en faire confiance. Le secret antérieur de la République islamique pourrait expliquer pourquoi des traces d’uranium ont été trouvées à un endroit qui n’a jamais été déclaré à l’AIEA.

Pourrait mieux faire

L’AIEA prélève des échantillons de l’environnement, car elle peut capter les particules révélatrices même longtemps après que les matériaux ont été retirés du site. Des traces d'uranium pourraient indiquer, par exemple, la présence antérieure d'équipements ou de matériaux liés d'une manière ou d'une autre à ces particules.

Cornel Feruta, directeur général par intérim de l’AIEA, a rencontré des responsables iraniens dimanche. Une déclaration de l'AIEA a ensuite déclaré: "Feruta a souligné que ces interactions (sur ses engagements nucléaires) exigent une coopération totale et en temps voulu de l'Iran".

Les États-Unis, retirés de l’accord sur le nucléaire par le président Donald Trump l’année dernière, tentent de forcer l’Iran à négocier un accord plus ambitieux, couvrant les missiles balistiques de Téhéran et le comportement régional, que l’accord actuel.

L’Iran dit qu’il ne négociera pas tant qu’il ne sera pas libéré des sanctions imposées par les États-Unis, que la France tente de négocier. Entre-temps, l’Iran enfreint pas à pas les restrictions imposées par l’accord sur ses activités nucléaires en réponse à ce qu’il appelle une «guerre économique».

Un rapport trimestriel de l'AIEA publié il y a une semaine ne mentionnait pas les résultats de l'échantillon, car les questions relatives à l'inspection étaient hautement confidentielles. Mais il a dit que la coopération de l’Iran pourrait être meilleure.

«Les interactions en cours entre l'Agence et l'Iran … nécessitent une coopération totale et rapide de la part de l'Iran. L'Agence continue de poursuivre cet objectif avec l'Iran », indique le rapport.

Pression montante américaine

C’est loin d’être la première fois que l’Iran se traîne les pieds dans ses relations avec l’AIEA dans le cadre de son mandat de non-prolifération. L’AIEA avait déjà lancé des appels similaires dans ses précédents rapports, en vue d’accorder rapidement l’accès aux inspections.

L’AIEA a comparé ses travaux à la comptabilité nucléaire en examinant patiemment les déclarations des pays sur leurs activités et leurs matières nucléaires, en les vérifiant et, le cas échéant, en cherchant de nouvelles explications avant de parvenir à une conclusion, ce qui peut prendre beaucoup de temps.

Le processus de recherche d’une explication de la part de l’Iran a duré deux mois, a déclaré jeudi à la presse le chef de la division des garanties à l’AIEA dans un briefing, ont annoncé des diplomates présents. Mais il a décrit ce qu’elle cherchait à obtenir de manière beaucoup plus générale une réponse à la déclaration de l’Iran concernant des matières et des activités nucléaires, dans la mesure où les détails sont confidentiels.

«Ce n'est pas quelque chose qui est si unique à l'Iran. L'agence a ces cas dans de nombreuses autres situations », a déclaré un haut diplomate à la question relative à l'impasse actuelle avec l'Iran. "En fonction de l'engagement, cela peut prendre deux mois, six mois."

DOSSIER DE PHOTO: Le Premier ministre israélien Benjamin Netanyahu assiste à la réunion hebdomadaire du cabinet à Jérusalem le 8 septembre 2019. Abir Sultan / Pool via REUTERS

Cela ne signifie pas que tous les États membres seront heureux d'attendre.

"Le directeur général par intérim de l'AIEA se rend en Iran au moment même où l'AIEA informe son conseil d'administration que #Iran pourrait dissimuler des matières et / ou des activités nucléaires", a déclaré samedi le conseiller américain à la Sécurité nationale, John Bolton. «Nous nous joignons à d’autres États membres du Conseil d’administration @iaeaorg qui souhaitent obtenir un rapport complet dans les meilleurs délais.»

Le conseil des gouverneurs de l’AIEA, composé de 35 pays, tient une réunion trimestrielle d’une semaine à compter de lundi.

Reportage supplémentaire par Parisa Hafezi à Dubaï; Édité par Mark Heinrich

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