Exclusif: la première dame assassinée du Lesotho a accepté de divorcer le jour de sa mort – sources

MASERU (Reuters) – Quelques heures avant qu'elle ne soit abattue à la périphérie de la capitale, l'ancienne première dame du Lesotho, Lipolelo Thabane, a pris une décision surprenante.

La route où Lipolelo Thabane, ancienne épouse du Premier ministre Thomas Thabane, a été abattu est vue dans le village de Hamasana près de Maseru, Lesotho, le 19 février 2020. REUTERS / Sumaya Hisham

Selon un ami proche et un homme d'affaires bien connecté, elle a accepté de divorcer de son mari, le Premier ministre Thomas Thabane, après des années de refus de faire place à son rival.

Avec la bénédiction de cette rivale – l’épouse et la première dame actuelles de Thabane – l’entrepreneur, Teboho Mojapela, a rencontré Lipolelo le jour de sa mort pour assurer la médiation.

"Elle a dit:" … je suis prête à le libérer "", a déclaré Mojapela à Reuters. "" Je veux juste être soigné. ""

L'échange a été confirmé par son amie et confidente Thato Sibolla, qui était présente à la réunion.

Le changement d'avis de Lipolelo, qui n'avait pas été signalé auparavant, ajoute une nouvelle tournure à un scandale qui a attiré une attention internationale rare sur le Lesotho, le petit royaume de 2 millions de personnes niché en Afrique du Sud.

Des hommes armés ont tendu une embuscade à Lipolelo, 58 ans, dans sa voiture alors qu'elle rentrait chez elle à la périphérie de la capitale Maseru le 14 juin 2017. Sibolla était avec elle dans le véhicule.

Deux jours après le meurtre, Thabane, aujourd'hui âgé de 80 ans, a prêté serment pour un deuxième mandat. Deux mois plus tard, il épousa le successeur et ancien rival de Lipolelo, Maesaiah Liabiloe Ramoholi, aujourd'hui Maesaiah Thabane.

La police a inculpé Maesaiah du meurtre de Lipolelo en février et a nommé Thabane suspect, bien qu'il n'ait pas encore été officiellement inculpé devant le tribunal. Ils nient tous les deux toute implication.

Dans le cas de Thabane, la haute cour doit d’abord décider s’il peut être poursuivi pendant son mandat. L'affaire a été reportée indéfiniment en raison de la pandémie de COVID-19, bien que le Lesotho reste l'un des rares pays à avoir encore enregistré un cas.

Le gouvernement de Thabane essaie de le forcer à quitter ses fonctions avant la fin du mois de juillet, lorsqu'il a déclaré qu'il était prêt à démissionner. On ne sait pas s'il se pliera à leurs demandes.

Thabane et son épouse ont refusé d'être interrogés ou de répondre à des questions écrites tant que l'affaire était en instance, et leurs avocats ont déclaré qu'ils avaient reçu pour instruction de ne pas parler à la presse.

"Il attend que la police dépose une plainte auprès du tribunal afin de pouvoir effacer son nom", a déclaré par téléphone le secrétaire privé de Thabane, Thabo Thakalekoala.

La première dame Maesaiah "veut également présenter sa version des faits", a déclaré à Reuters son conseiller, Manama Letsie. "Mais elle a déjà été reconnue coupable par le tribunal public (d'opinion)."

L'affaire du meurtre très médiatisé a déstabilisé un pays déjà en ébullition.

Le Lesotho a connu quatre coups d'État militaires depuis son indépendance de la Grande-Bretagne en 1966. L'Afrique du Sud, pour qui cette nation de montagnes vertes déchiquetées est une importante source d'eau du robinet, est parfois attirée pour aider à résoudre les bouleversements, et elle est intervenue en tant que médiateur dans le dernière crise.

JOURS FAVORABLES

Thabane était un homme politique prometteur du parti de la Convention All Basotho (ABC) lorsqu'il a divorcé de sa première femme, Yayi, et a épousé Lipolelo en 1987.

Au moment où il est devenu Premier ministre en 2012, il avait demandé un autre divorce pour pouvoir épouser Maesaiah.

Maesaiah était allée devant les tribunaux en 2015 pour revendiquer le droit d'être première dame sur la base d'un soi-disant mariage coutumier de 2012 – une pratique courante dans un certain nombre de pays africains qui autorise un homme à plus d'une femme.

Elle a perdu l'affaire en 2015, au motif que Lipolelo était toujours marié à Thabane.

"Il y avait cette animosité perpétuelle entre eux", a déclaré à Reuters le commissaire adjoint de la police du Lesotho, Paseka Mokete, chargé de l'enquête sur le meurtre.

Trois jours avant le meurtre, un dimanche, Lipolelo a demandé à Sibolla d'appeler Mojapela, un homme d'affaires politiquement connecté qui avait financé la campagne électorale du parti au pouvoir.

Lipolelo semblait nerveuse, dormait chez des amis et a dit qu'elle craignait que sa vie soit en danger, a rappelé Sibolla et une voisine.

Mojapela, un riche prêteur d'argent connu de ses amis sous le nom de J.P., était un ami de Thabane et de Maesaiah, a déclaré Sibolla, et Lipolelo espérait pouvoir négocier une trêve entre eux.

Avant de rencontrer Lipolelo, Mojapela dit qu'il a demandé la bénédiction de Thabane et Maesaiah. Maesaiah lui a dit «par tous les moyens» de médier, a-t-il dit, mais ne vous attendez pas à ce que les deux femmes se rencontrent face à face.

Mercredi, Sibolla et Lipolelo sont partis dans la minifourgonnette Chevrolet grise de Lipolelo pour rencontrer Mojapela dans sa somptueuse maison, ornée de rideaux à l'italienne et de meubles dorés, dans la ville frontalière sud-africaine de Ladybrand.

Il leur a dit que Maesaiah voulait plus que tout être première dame. Lipolelo lui a donné son assentiment.

Après le départ de Lipolelo et Sibolla, Mojapela est retourné à Maseru, où il dit avoir rencontré Thabane et Maesaiah au restaurant chinois Fu Li vers 18 heures. et relayé le message de Lipolelo.

«Maesaiah m'a demandé d'être plus précise sur ce qu'elle veut», a déclaré Mojapela.

Reuters n'a pas pu confirmer la réunion. Lorsqu'un journaliste a visité le restaurant, il était sous une nouvelle direction.

Le secrétaire privé de Thabane, Thakalekoala, a déclaré qu'il n'était pas au courant d'une tentative de médiation. L’ami proche de Maesaiah n’était pas non plus Motlatsi Kompi. L’aide de la première dame, Letsie, a refusé de commenter.

Peu de temps après, Lipolelo était mort.

"J'ai vu le sang couler", a expliqué Sibolla, qui a été abattu de deux balles sur le côté lors de l'attaque. "Elle avait un teint assez clair, donc on pouvait vraiment le voir."

La police a trouvé des obus de 9 mm sur les lieux, a déclaré Mokete, le commissaire adjoint. Il a ajouté que l'assassinat avait été perpétré par l'un des nombreux gangs de musiciens traditionnels, engagés dans une guerre meurtrière contre le gazon.

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Trois hommes liés au gang ont reçu des appels des téléphones de Thabane et de Maesaiah dans les jours précédant le meurtre, a-t-il déclaré. La police a émis des mandats d'arrêt contre eux, mais ils sont toujours en liberté.

Finissant au restaurant chinois, Mojapela dit qu'il s'est dirigé vers la maison d'un ami où, vers 20 heures, son garde du corps a annoncé la mort de Lipolelo.

«J'étais dégoûté. J'ai pleuré », a-t-il dit. «Il n'était absolument pas nécessaire que cette femme soit assassinée.»

Rapports supplémentaires de Marafaele Mohloboli à Maseru; Montage par Alexandra Zavis et Mike Collett-White

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