Exclusif: la libération par l'Iran d'un prisonnier libanais a été refusée

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WASHINGTON (Reuters) – La libération par l’Iran le mois dernier de Nizar Zakka, un homme d’affaires libanais résidant aux États-Unis en résidence permanente, après quatre ans de prison, devait ouvrir la voie à des pourparlers américano-iraniens, selon trois sources occidentales au fait du dossier.

L'homme d'affaires libéré libanais Nizar Zakka, détenu en Iran depuis 2015, fait des gestes lorsqu'il arrive au Palais présidentiel à Baabda, au Liban, le 11 juin 2019. REUTERS / Aziz Taher

Le geste, cependant, n’a pas suffi à Washington, qui ne l’a pas poursuivi.

"C’était une occasion manquée", a déclaré une source américaine à propos de la libération de Zakka le 11 juin et de la décision américaine de ne pas poursuivre les pourparlers. "Nous aurions dû explorer s'il y avait quelque chose là-bas."

Une deuxième source – qui connaît la pensée de l’Iran et parle sous le couvert de l’anonymat – a déclaré que l’Iran avait libéré Zakka afin de calmer les tensions qui alimentaient les craintes d’une guerre et a qualifié sa libération de «geste de bonne volonté».

"Cela a été perçu comme une étape de désescalade de leur part, qu'ils espéraient visiblement être réciproquement réciproque du côté américain", a déclaré la deuxième source, ajoutant que les États-Unis n'avaient pas ouvert la voie.

Un porte-parole du département d’Etat a refusé de dire si Washington avait manqué une occasion de s’engager avec l’Iran après la libération de Zakka, et a déclaré que si Téhéran voulait réduire les tensions, il devrait libérer un citoyen américain.

"Si l'Iran veut réduire les tensions et nouer le dialogue avec le gouvernement américain, il doit faire un geste humanitaire tel que libérer l'un des citoyens américains innocents qu'il retient en otage", a déclaré le porte-parole à Reuters.

Les responsables iraniens ont refusé de discuter s’il s’agissait d’une ouverture ou des concessions que Téhéran attend de Washington.

Dans le mois qui a suivi cette publication, les relations américano-iraniennes, déjà tendues, se sont aggravées à plusieurs reprises, notamment la chute d'un drone américain par l'Iran, les sanctions économiques prises par le président américain contre le dirigeant suprême de la République islamique et la capture d'un supertanker iranien la semaine dernière par la Grande-Bretagne. les forces.

La destruction du drone a amené le président Donald Trump au bord de la première frappe militaire américaine contre des cibles iraniennes depuis 1988.

Zakka, un expert en technologies de l'information basé à Washington, a été arrêté en 2015 alors qu'il assistait à une conférence en Iran. Sa société de technologie de l’information, IJMA3, est financée par des groupes privés et des gouvernements, y compris les États-Unis.

OPPORTUNITÉ?

Détenu dans la tristement célèbre prison d’Evine à Téhéran, Zakka a organisé au moins six grèves de la faim. Il était visiblement ébranlé à son arrivée à Beyrouth le 11 juin, accompagné du chef de la sécurité libanaise Abbas Ibrahim, parti en Iran pour le chercher.

Zakka a plus tard confié au New York Times qu'il pensait que sa libération était un signal conciliant de l'Iran aux États-Unis.

Son avocat, Jason Poblete, représente d’autres prisonniers incarcérés en Iran et a déclaré à Reuters qu’il estimait que la libération de Zakka "demeure une chance pour les autres personnes détenues illégalement en Iran".

«Avec une volonté politique, c'est possible. Toutes les parties prenantes devraient peser davantage qu'elles ne le font sur ces questions », a-t-il déclaré, se référant aux États-Unis et à d'autres puissances mondiales ayant conclu un accord nucléaire avec l'Iran en 2015.

Trump a sorti les États-Unis de l’accord nucléaire, resserré les sanctions économiques contre Téhéran et renforcé les forces militaires américaines dans le Golfe.

Dans une première réaction mesurée à la libération de Zakka, le Département d’État américain a déclaré que sa journée était un bon jour pour sa famille et qu’il espérait que cette décision entraînerait la libération d’Américains.

C’était un moment rare d’accord entre les États-Unis et l’Iran, mais ce n’était pas suffisant pour changer la dynamique malgré la volonté déclarée de Trump d’ouvrir des négociations avec Téhéran.

"Nous sommes encouragés par l'annonce de la libération du citoyen libanais Nizar Zakka par le régime iranien et espérons qu'il s'agisse d'un signe positif pour les Américains détenus à tort en Iran", a déclaré un haut responsable de l'administration à Reuters le 3 juillet.

Washington a demandé à l'Iran de libérer les Américains qu'il détient, notamment son père et son fils Siamak et Baquer Namazi; Xiyue Wang, une étudiante diplômée sino-américaine de l'Université de Princeton qui a été arrêtée en 2016; Michael R. White, un ancien combattant de la marine emprisonné l’année dernière, et Robert Levinson, un ancien agent du FBI porté disparu depuis 2007.

Plusieurs douzaines d'Iraniens sont détenus dans des prisons américaines, dont beaucoup pour avoir enfreint des sanctions. Parmi eux, le professeur Masoud Soleimani, un expert en cellules souches qui a été arrêté à l'aéroport de Chicago en octobre 2018 pour avoir prétendument tenté d'exporter du matériel biologique vers l'Iran en violation des sanctions.

Lors de la libération de Zakka, des responsables à Téhéran ont déclaré que sa libération était en partie due aux liens étroits que l'Iran entretenait avec le mouvement du Hezbollah soutenu par l'Iran.

«DIPLOMATIE COERCIVE»

Certains diplomates et analystes estiment que l'Iran souhaite ardemment que les négociations atténuent les sanctions qui ont paralysé son économie, mais il est difficile de savoir si Washington est prêt à aller de l'avant avec les négociations.

Selon d’anciens hauts fonctionnaires américains, la première étape consisterait à tenter de désamorcer les tensions.

Le Secrétaire américain au Trésor, Steven Mnuchin, pourrait notamment s’abstenir de mettre sa menace à exécution en juin, afin de sanctionner le ministre iranien des Affaires étrangères, Javad Zarif, le principal négociateur de Téhéran.

En visite à New York en avril, Zarif a proposé un échange de prisonniers américano-iranien et a également suggéré à Téhéran de coopérer avec Washington sur l'Afghanistan et l'Irak. retire ses troupes.

Un membre du personnel retire le drapeau iranien de la scène après une photo de groupe avec des ministres des Affaires étrangères et des représentants des États-Unis, d'Iran, de Chine, de Russie, de Grande-Bretagne, d'Allemagne, de France et de l'Union européenne lors des discussions sur le nucléaire iranien tenues au Centre international de Vienne à Vienne. , Autriche, 14 juillet 2015. Pour faire correspondre l'analyse. USA-ELECTION / IRU REUTERS / Carlos Barria / File Photo

L’ancien Secrétaire d’État adjoint américain des Députés américain, Bill Burns, a déclaré à Reuters le mois dernier que les actions de Trump depuis son retrait de l’accord nucléaire avaient convaincu les Iraniens et leurs alliés américains que les chances de négociations sérieuses étaient de plus en plus lointaines.

«C’est une diplomatie coercitive sans diplomatie, c’est-à-dire une pression maximale qui n’est pas liée à des objectifs clairs ou réalistes», a déclaré Burns, auteur de «The Back Channel», un mémoire décrivant les entretiens secrets qu’il a conduits qui ont ouvert la voie à la Conférence de 2015. accord nucléaire.

Trump lui-même est peut-être ouvert aux négociations, mais les actions de son administration ferment la porte, a ajouté Burns. "Le problème, c'est qu'ils se boxent plutôt que de … garder les options en vie."

Steve Holland à Washington et Michele Nichols aux Nations Unies; Édité par Alistair Bell

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