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LONDRES / BEIJING (Reuters) – La Chine a sévèrement restreint ses importations d'or depuis mai, a déclaré à Reuters des sources de l'industrie du lingot directement informées à ce sujet, dans le cadre d'une initiative qui pourrait viser à limiter les sorties de capitaux en dollars et à renforcer sa monnaie, le yuan, alors que la croissance économique ralentit .

Exclusif: la Chine freine les importations d'or alors que la guerre commerciale s'intensifie

FILE PHOTO: Une vendeuse dépose des ornements en or à la bijouterie Caibai, à Beijing, en Chine, le 6 août 2019. REUTERS / Jason Lee / File Photo

La deuxième économie mondiale a réduit ses livraisons de quelque 300 à 500 tonnes par rapport à l’année précédente – une valeur de 15 à 25 milliards de dollars aux prix actuels, ont déclaré ces sources, sous couvert de l’anonymat, car elles ne sont pas autorisées à parler aux médias.

Les restrictions font suite à l’escalade de la confrontation commerciale avec les États-Unis qui a ramené le rythme de croissance de la Chine à son plus bas niveau depuis près de trois décennies et a poussé le yuan à son plus bas niveau depuis 2008.

La Chine est le plus gros importateur d’or au monde, absorbant environ 1 500 tonnes de métal d’une valeur de quelque 60 milliards de dollars l’an dernier, selon ses données douanières, ce qui équivaut à un tiers de l’offre totale mondiale.

La demande chinoise de bijoux en or, de barres d'investissement et de pièces de monnaie a triplé au cours des deux dernières décennies, à mesure que le pays s'est rapidement enrichi. Les réserves officielles d’or de la Chine ont quant à elles été multipliées par cinq pour atteindre près de 2 000 tonnes, selon les données officielles.

Selon les statistiques des douanes chinoises, il a importé 575 tonnes d'or au premier semestre, contre 883 tonnes pour la même période en 2018.

En mai, la Chine a importé 71 tonnes, contre 157 tonnes en mai 2018. En juin, dernier mois pour lequel des données sont disponibles, la baisse a été encore plus marquée: 57 tonnes ont été expédiées, contre 199 tonnes en juin dernier.

La majeure partie des importations de la Chine – en provenance de pays tels que la Suisse, l’Australie et l’Afrique du Sud, généralement payées en dollars – est effectuée par un groupe de banques locales et internationales auxquelles sont attribués des quotas d’importation mensuels imposés par la banque centrale chinoise.

Mais les quotas ont été réduits ou pas du tout accordés depuis plusieurs mois, ont indiqué sept sources de l'industrie des lingots à Londres, Hong Kong, Singapour et la Chine.

"Il n'y a pratiquement aucun quota d'importation actuellement émis en Chine", a déclaré une source. En juin et juillet, "presque rien" a été importé par les banques, ont-ils déclaré.

La banque centrale chinoise n'a pas répondu à une demande écrite de commentaires.

Les importations ne sont pas tombées à zéro parce que certaines banques peuvent encore recevoir des quotas et que d'autres circuits d'importation, tels que les raffineries recevant de l'or extrait semi-pur, restent ouverts, ont déclaré quatre des sources.

GRAPHIQUE: Importations d’or chinois – tmsnrt.rs/2YEVuhE

Selon eux, le motif probable de la Chine pour limiter les expéditions d’or était d’aider à limiter la quantité d’argent quittant le pays alors que la valeur du yuan chutait.

Beijing avait déjà pris des mesures pour limiter les sorties de capitaux lorsque sa monnaie s’affaiblissait, par exemple en resserrant l’offre de yuans offshore, en limitant la facturation à l’importation et en encourageant les banques à envoyer des dollars détenus à l’étranger.

Il a également restreint les quotas d'importation d'or auparavant, notamment en 2016, après l'affaiblissement marqué du yuan, ont déclaré des banquiers.

Mais pas à ce point. C’est «sans précédent», a déclaré une source industrielle en Asie.

"L'or est une dépense d'argent", a déclaré l'une des personnes interrogées, ajoutant que les acheteurs chinois achetaient généralement des dollars pour payer le métal. "Tout est lié à la manière dont la banque centrale gère la monnaie", a déclaré la personne.

Le yuan a chuté de plus de 10% par rapport au dollar depuis le début de l'année dernière et la banque centrale ce mois-ci lui a permis de glisser en dessous du seuil clé de 7 dollars pour la première fois depuis plus de dix ans.

Bien qu'il n'y ait pas de données officielles claires permettant d'évaluer les sorties de capitaux en provenance de Chine, une erreur courante est une composante de la balance des paiements appelée erreurs et omissions, qui indique des sorties de fonds de 88 milliards de dollars au cours des trois premiers mois de cette année, les plus records jamais enregistrés. .

GRAPHIQUE: sorties de capitaux chinois – tmsnrt.rs/2YL19Tn

Avec des réserves de change de 3,1 milliards de dollars – la plus grande du monde – la Chine a la capacité de défendre sa monnaie.

Toutefois, limiter les importations d’or est un moyen facile de limiter les sorties sans affecter la vie des personnes, ont déclaré des banquiers.

Jusqu'à présent, l'effet sur le marché de l'or en général a été atténué.

Une forte hausse des prix a incité de nombreuses personnes en Chine à tirer profit de leur or, renforçant ainsi l'offre locale, tandis que la demande renouvelée ailleurs dans le monde a été suffisamment forte pour absorber du métal supplémentaire.

Le ralentissement de la croissance économique mondiale pousse davantage d'investisseurs institutionnels, notamment d'Europe et d'Amérique du Nord, vers l'or, traditionnellement considéré comme un lieu sûr pour investir, alors que les banques centrales achètent à la vitesse la plus rapide depuis un demi-siècle.

Cependant, le coût de l'or en Chine pourrait augmenter si la hausse de l'offre recyclée diminuait avant que les restrictions à l'importation ne soient levées, et l'offre pourrait rapidement dépasser la demande en dehors de la Chine si les investisseurs institutionnels ralentissaient leurs achats.

Reportage de Peter Hobson; Rapports supplémentaires de Saikat Chatterjee; Édité par Veronica Brown et Mark Potter

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