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WASHINGTON (Reuters) – Lors d'un rassemblement somptueux en août dans un domaine privé en Espagne, un riche homme d'affaires vénézuélien faisant l'objet d'une enquête criminelle aux États-Unis a présenté Rudy Giuliani, l'avocat personnel du président Donald Trump, au père du chef de l'opposition vénézuélienne, Juan Guaido.

Exclusif: Giuliani a déclaré aux États-Unis que son client méritait la clémence pour financer l'opposition du Venezuela – Parnas

PHOTO DE DOSSIER: Rudy Giuliani, l'avocat personnel du président américain Trump, prend un café avec l'homme d'affaires ukrainien-américain Lev Parnas au Trump International Hotel à Washington, États-Unis, le 20 septembre 2019. REUTERS / Aram Roston / File Photo

L'affaire faisait partie d'une campagne de clémence pour l'homme d'affaires, Alejandro Betancourt, qui cherchait à démontrer ses liens étroits avec des personnalités de l'opposition cherchant à évincer le président socialiste du Venezuela, Nicolas Maduro – un objectif clé de l'administration Trump.

Betancourt a déclaré à Giuliani qu'il avait secrètement aidé à financer les efforts de Guaido pour prendre la direction du Venezuela, selon quatre personnes familières avec la situation, dont deux ont fourni des détails sur la réunion en Espagne. Betancourt espérait que cette bonne foi permettrait à Giuliani, son avocat, de persuader le ministère de la Justice de Trump de laisser tomber son enquête sur Betancourt dans le cadre d'une affaire de blanchiment d'argent et de corruption en Floride, ont déclaré les gens.

Un mois plus tard, lors d'une réunion à Washington, DC, Giuliani a exhorté les procureurs du ministère de la Justice à aller doucement sur Betancourt, selon une personne ayant une connaissance directe de la réunion, et Lev Parnas, un ancien associé de Giuliani, qui a déclaré que Giuliani lui en avait parlé. peu de temps après. Parnas et l'autre personne ont déclaré que Giuliani avait déclaré aux procureurs que Betancourt avait fourni une assistance aux efforts politiques de Guaido et faisait donc du bon travail pour les États-Unis.

C'est la première fois que Parnas détaille son histoire sur Betancourt, Giuliani et le Venezuela.

Giuliani a refusé de confirmer la rencontre avec les procureurs américains au nom de Betancourt et n'a pas voulu dire si l'homme d'affaires vénézuélien était un client. "Lev Parnas n'a pas le droit de parler de cette réunion", a déclaré Giuliani à Reuters lors d'un bref entretien téléphonique. «C'était une réunion confidentielle – si cela se produisait.»

"La crédibilité de Lev Parnas ne vaut rien", a déclaré Giuliani.

Le ministère de la Justice a refusé de commenter. Betancourt et son avocat Frank Wohl n'ont pas répondu à plusieurs demandes de commentaires.

Reuters n'a pas pu déterminer si Betancourt avait effectivement fourni un financement à l'opposition soutenue par les États-Unis ou s'il affirmait simplement l'avoir fait.

Guaido et le principal parti politique d'opposition, Popular Will, ont tous deux nié avoir reçu des fonds de Betancourt. Guaido était membre de la volonté populaire jusqu'à ce qu'il s'en retire plus tôt ce mois-ci.

"Je ne connais pas M. Betancourt, il n'y a pas de relation", a déclaré Guaido à Reuters. "En tant que tel, ce n'est pas possible."

Wilmer Guaido, le père de Guaido, a nié avoir rencontré Betancourt en Espagne. "Je soutiens mon fils comme toute la famille contre cette dictature criminelle, mais je n'ai rencontré personne", a-t-il déclaré.

La rencontre de Giuliani avec Betancourt au domaine espagnol, et ses efforts pour faire pression sur le ministère de la Justice au nom de l'homme d'affaires, avaient été précédemment rapportés par le Washington Post. Reuters est le premier à signaler que Betancourt a déclaré à Giuliani qu'il avait fourni un soutien financier à l'opposition du Venezuela, et que Giuliani a présenté cette prétendue assistance aux procureurs américains comme une raison de supprimer le nuage juridique qui accable son client.

L'épisode parle des rôles complexes que Giuliani, l'ancien maire de New York, a joué à Washington depuis que Trump a pris ses fonctions en 2017.

Giuliani se proclame fréquemment consultant en affaires et avocat travaillant pour le compte de clients privés. Pourtant, il jouit également d'un accès extraordinaire aux couloirs du pouvoir en tant qu'avocat personnel non rémunéré du président – travail qui l'a placé au centre du procès de destitution de Trump.

Toute tentative d'un client de Giuliani d'éviter d'éventuelles poursuites en affirmant avoir soutenu un objectif de politique étrangère américaine – le renversement de Maduro dans ce cas – pourrait s'avérer embarrassante pour l'administration.

La Maison Blanche n'a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Parnas a joué un rôle clé dans les efforts de Giuliani pour déterrer le candidat présidentiel démocrate Joe Biden en Ukraine pour Trump. Désormais mis en accusation pour violation du financement de la campagne, Parnas a partagé des informations avec les enquêteurs de la destitution de Capitol Hill, ainsi qu'avec les médias, sur l'étendue du travail qu'il a effectué pour Giuliani.

Betancourt a déclaré "qu'il soutenait Guaido financièrement", a déclaré Parnas à Reuters, et "aidait l'Amérique dans sa cause".

Depuis janvier 2019, les États-Unis et des dizaines d'autres pays ont reconnu Guaido comme président légitime du Venezuela. Mais Maduro est resté fermement au pouvoir, à la grande frustration de l'administration Trump.

Le gouvernement de Maduro a supprimé les chèques de paie des députés de l'opposition en 2016 après que l'opposition eut pris le contrôle de l'Assemblée nationale.

Les affirmations selon lesquelles Betancourt a aidé à financer l'opposition de son pays sont potentiellement explosives au Venezuela, où le magnat a forgé une relation rentable avec le gouvernement socialiste. Derwick Associates, sa firme d'énergie basée à Caracas, a obtenu des centaines de millions de dollars de contrats d'État pour construire des centrales électriques sous le prédécesseur de Maduro, Hugo Chavez, selon les médias locaux.

Dans une déclaration à Reuters, le parti d'opposition Popular Will a déclaré que «les informations sur le versement supposé de fonds par Alejandro Betancourt à notre organisation politique ne sont pas vraies».

L'existence de l'enquête criminelle américaine sur Betancourt a été confirmée à Reuters par une source proche du dossier. Le Miami Herald a rapporté en novembre dernier que l'enquête était liée à une importante affaire de blanchiment d'argent à Miami et que Betancourt était un co-conspirateur non inculpé répertorié, mais non nommé, dans les dossiers juridiques. Les accusations de 2018 ont accusé huit accusés d'avoir détourné 1,2 milliard de dollars de la compagnie pétrolière vénézuélienne PDVSA, puis de le blanchir par le biais de stratagèmes à Miami impliquant de fausses transactions immobilières et de sécurité.

Un représentant de Betancourt qui a refusé d’être identifié a déclaré que le magnat "n’a rien fait et qu’il n’a été inculpé d’aucune faute". Il a également déclaré à Reuters que l’homme d’affaires avait fourni un soutien financier "très substantiel" à l’opposition du Venezuela.

PDVSA n'a pas répondu à une demande de commentaire.

Au département d'État, Elliott Abrams, le représentant spécial des États-Unis pour le Venezuela, a déclaré à Reuters que l'administration était consciente du manque de transparence dans le financement de l'opposition.

"Nous voulons savoir qui sont toutes ces personnes et comment ont-elles gagné leur argent. Et c'est quelque chose que nous avons soulevé avec l'opposition », a déclaré Abrams.

Lorsqu'on lui a demandé si Betancourt était l'une de ces personnes préoccupantes, Abrams a répondu: "Aucun commentaire sur les noms des individus."

Il a ajouté que Giuliani n'avait été autorisé à jouer aucun rôle dans la politique américaine au Venezuela.

«AIDER LES ÉTATS-UNIS»

Parnas a déclaré que la réunion d'août dans le domaine de Betancourt à l'extérieur de Madrid, et la présence du père de Guaido, étaient censées démontrer les liens étroits de Betancourt avec Guaido et son soutien aux intérêts américains au Venezuela. C'était pour montrer à Giuliani «que Betancourt est une personne vraiment importante pour la cause et qu'il aide l'Amérique», a déclaré Parnas.

Le lobbying a eu lieu à Washington le mois suivant la réunion en Espagne. Giuliani a rencontré le procureur général adjoint des États-Unis, Brian Benczkowski, un avocat du ministère de la Justice travaillant sur l'affaire, ainsi que d'autres avocats du gouvernement, selon Parnas et la personne directement au courant de cette réunion.

Le porte-parole du ministère de la Justice, Peter Carr, qui s'occupe des communications pour Benczkowski, a déclaré que le ministère avait refusé de commenter.

La personne a déclaré que Giuliani était là avec deux autres avocats de Betancourt, et a fait valoir que les procureurs ont laissé Betancourt décrocher de l'affaire en Floride.

Giuliani a d'abord insisté sur le fait qu'il n'y avait pas suffisamment de preuves pour poursuivre l'affaire. Il est ensuite passé à la politique étrangère américaine, soulignant le soutien présumé de Betancourt à Guaido. "Ce type a aidé les États-Unis", a déclaré la personne directement au courant de la réunion en décrivant le raisonnement de Giuliani.

Giuliani a fait valoir que Betancourt était essentiel à la survie de l'opposition vénézuélienne, et il a exhorté les avocats du ministère de la Justice à parler eux-mêmes à Guaido pour corroborer ses affirmations, a déclaré la personne.

Rapports par Aram Roston et Matt Spetalnick à Washington, Brian Ellsworth à Caracas; Reportage supplémentaire de Paola Luelmo à Madrid; Montage par Marla Dickerson

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