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(Reuters) – Comme de nombreux collèges américains, l'Université Vanderbilt de Nashville a annoncé le mois dernier la fermeture de ses dortoirs et la mise en ligne des cours en raison de la menace croissante du coronavirus. Il a déclaré qu'il agissait «par trop de prudence» après qu'un travailleur de la santé local eut testé positif pour la maladie.

Exclusif: comment des étudiants américains d'élite ont ramené COVID-19 du campus

PHOTO DE DOSSIER: Des étudiants traversent la pelouse devant le Faye and Joe Wyatt Center for Education sur le campus de Peabody College à Vanderbilt University à Nashville, Tennessee, États-Unis, le 18 septembre 2018. REUTERS / Harrison McClary / File Photo

Le message a été perdu par de nombreux étudiants.

Avant de quitter le campus et de retourner dans leurs foyers et leurs familles aux États-Unis et à l'étranger, plus de 100 étudiants Vanderbilt ont assisté à des fêtes, ignorant les instructions explicites de l'école de ne pas le faire. Ils se sont entassés dans des complexes d'appartements et d'autres endroits, et ont posé pour des photos de groupe qu'ils ont publiées sur Instagram. Beaucoup ont célébré la Saint-Patrick six jours plus tôt – le même jour, New York a annoncé qu’elle annulait son traditionnel défilé annuel.

Une photo d'une fête du 11 mars, publiée sur Instagram et vue par Reuters, montre un étudiant en costume de bricolage de fortune, un masque noir et un chapeau melon vert avec des trèfles, comme un grand groupe d'étudiants faisant la fête en arrière-plan. "Je vous mets au défi de me donner la couronne", lit la légende de la photo. L'emplacement de la photo prétend en plaisantant être «Wuhan, Chine» – à l'origine de la pandémie mondiale.

Certains élèves de Vanderbilt ont appris plus tard qu'ils étaient infectés par le virus, connu sous le nom de COVID-19. Un groupe privé d'étudiants en ligne qui disent avoir contracté un coronavirus comptait 107 membres cette semaine, la plupart déclarant qu'ils présentaient des symptômes légers ou modérés, selon des articles publiés par Reuters. Le Vanderbilt University Medical Center, un hôpital indépendant près du campus, a également rapporté que 86 employés ont été testés positifs pour le coronavirus à ce jour, selon une porte-parole.

L'exemple de Vanderbilt – une prestigieuse institution de recherche privée dans le sud de l'Amérique – montre que le comportement à risque de certains jeunes s'étend bien au-delà des scènes de foule des vacances de printemps sur les plages de Floride qui ont émergé le mois dernier. Il illustre le rôle que les étudiants de certains collèges – en particulier ceux qui ont une empreinte mondiale – ont joué dans la pandémie.

D'autres collèges ont également signalé des éclosions de coronavirus. Selon une porte-parole de l'université d'État, quarante-quatre étudiants de l'Université du Texas à Austin ont été testés positifs pour la maladie après leur retour des vacances de printemps au Mexique. En mars, l'Université de Tampa a déclaré que cinq étudiants voyageant ensemble pendant les vacances de printemps s'étaient révélés positifs.

Dans un communiqué, Vanderbilt a déclaré: «Tout comme pour nos pairs à travers le pays, COVID-19 a créé des défis sans précédent pour notre communauté, car nous avons cherché, avant tout, à protéger la santé et la sécurité de nos étudiants, professeurs et personnel. Vanderbilt a régulièrement communiqué avec notre communauté sur les mesures essentielles que l'université prend, et qu'elles doivent prendre, pour limiter la propagation des maladies. »

L'université a refusé de répondre aux questions sur le nombre d'étudiants qui ont contracté le coronavirus, citant la loi fédérale sur la vie privée des étudiants.

VOYAGES EN EUROPE

Vanderbilt a commencé ses vacances de printemps plus tôt que de nombreuses écoles. Elle a eu lieu entre le 29 février et le 8 mars, une période pendant laquelle la pandémie, qui a commencé en Chine, commençait à toucher gravement l'Europe, mais n'avait pas encore frappé de manière significative les États-Unis.

«Vandy» est une école d'élite avec une large cohorte d'élèves aisés. Beaucoup voyagent à l'étranger pendant les vacances de printemps, en particulier en Europe. Ils visitent souvent d'autres étudiants Vanderbilt qui suivent des programmes d'études à l'étranger.

Le 25 février, Vanderbilt a averti les étudiants de ne pas se rendre en Chine ou en Corée du Sud – deux points chauds du coronavirus – et de reconsidérer la possibilité d'effectuer des voyages non essentiels dans d'autres pays touchés par de graves épidémies. Les étudiants internationaux ont été avisés de ne pas quitter les États-Unis du tout.

L’Espagne est un pays qui n’a pas encore signalé de nombreux cas. Max Schulman, un junior de Vanderbilt, a déclaré qu'il s'était rendu à Barcelone avec plus d'une douzaine de camarades de classe et estimait qu'environ 50 étudiants de Vanderbilt étaient au total pendant les vacances de printemps. L'Espagne est depuis devenue l'un des épicentres de l'épidémie mondiale.

Schulman a dit qu'il se sentait fatigué, agité et «délirant» lors de son vol de retour. Au lieu de retourner sur le campus, il est allé au domicile de sa famille à Long Island, New York, et a ensuite été testé positif pour le coronavirus.

D'autres étudiants Vanderbilt qui ont voyagé en Espagne et dans d'autres pays européens sont retournés au campus de Nashville.

Le 8 mars, une pétition en ligne lancée par l'étudiant chinois de première année Yihan Li a demandé à Vanderbilt d'annuler les cours pour protéger la santé des étudiants, alors que le nombre d'infections dans la région de Nashville augmentait lentement. "Il y a eu deux cas confirmés à Nashville et nos étudiants reviennent du monde entier après les vacances de printemps", a déclaré la pétition. «Il est très risqué de tenir des cours comme d'habitude.» Plus de 2 000 personnes ont signé. Vanderbilt compte environ 12 000 étudiants à temps plein au premier cycle et aux cycles supérieurs, selon son site Web.

Le même jour, l'université a informé les étudiants qu'il n'y avait aucun cas confirmé sur le campus. Il a également noté qu’un étudiant non identifié qui avait étudié à l’étranger mais n’était pas revenu à Nashville avait été testé positif. L'annonce faisait suite à une histoire dans le journal du campus, le Vanderbilt Hustler, selon laquelle un étudiant d'un programme en Italie avait par la suite été testé positif à Chicago.

Les cours ont repris le lundi 9 mars. À la fin de la journée, l'école a révélé que plusieurs étudiants sur le campus avaient déclaré avoir été exposés à une personne non identifiée dont le test était positif ce jour-là. Il a annoncé qu'il annulait les cours pour le reste de la semaine et qu'il allait bientôt les mettre en ligne jusqu'en mars. L'annonce a ajouté: "Pour être clair, l'université restera ouverte."

À l'époque, des dizaines d'autres collèges et universités américains prenaient des mesures pour annuler les cours et passer à l'enseignement en ligne, selon les données compilées par Bryan Alexander, chercheur principal à l'Université de Georgetown.

Une photo de l'annonce de Vanderbilt est apparue sur un compte Instagram satirique avec ce commentaire: «Laissez Spring Break pt. 2 commencer. " Cette nuit-là, certains étudiants ont commencé à faire la fête pour compatir et célébrer la fin des cours, a déclaré un étudiant à Reuters.

Le 10 mars, Vanderbilt a lancé un avertissement aux résidents du campus: «Il ne devrait pas y avoir de fêtes / rassemblements; les élèves sont encouragés à maintenir une distance sociale et à minimiser les interactions avec les autres. » Le collège avait deux jours d'avance sur le maire de Nashville pour inciter à la distanciation sociale.

Certains étudiants craignaient que leurs jours de collège ne se terminent brusquement et que le campus ne disparaisse bientôt, ont déclaré des étudiants. Leurs craintes se sont vite concrétisées: le 11 mars, Vanderbilt a déclaré aux étudiants qu'un travailleur de la santé du Vanderbilt University Medical Center avait été testé positif et que les cours allaient se poursuivre pour le reste du semestre. Les étudiants de premier cycle vivant sur le campus devraient partir dans les quatre jours.

L'HEURE DE LA FÊTE

Les fêtes prévues pour la Saint-Patrick ont ​​été déplacées. L'événement est une tradition annuelle pour de nombreux étudiants Vanderbilt, qui l'appellent «St Fratty» car de nombreuses fêtes ont lieu dans des maisons de fraternité.

«Nous sommes tous ici et nous sommes prêts à tirer une dernière fois avant la fin de notre carrière universitaire» par coronavirus, a déclaré un post Facebook annonçant une fête de la St Patrick hors campus. Plusieurs étudiants qui ont assisté à la fête ont ensuite été testés positifs pour le coronavirus, selon un étudiant. Reuters n'a pas pu le confirmer indépendamment.

Une autre célébration de «St Fratty» a débuté dans la cour sur le toit des appartements Wesley Place, un complexe résidentiel qui accueille des étudiants de troisième et quatrième année. Les photos Instagram représentent des groupes d'étudiants vêtus de vert, discutant à proximité, buvant dans des canettes de bière et des tasses rouges, et posant ensemble pour des photos.

Sur une photo, un groupe de sept jeunes femmes habillées ensemble se blottissent vertes, se serrant dans leurs bras et se tenant par la main. Un collage de photos publié par le chapitre de Vanderbilt de la sororité Kappa Kappa Gamma montrait de petits groupes de jeunes femmes vêtues de vert souriant, étreignant et posant pour des photos. La sororité n'a pas répondu à une demande de commentaire.

Après la fête de Wesley Place, les étudiants se sont dispersés dans d'autres endroits, y compris des maisons de fraternité hors campus et un autre complexe d'appartements, selon les étudiants et les médias sociaux.

Une vidéo montre plusieurs dizaines d'étudiants dans une arrière-cour dansant, se serrant dans leurs bras et buvant. Le texte recouvrant la vidéo se lit comme suit: «Les écoles sont éternelles», tandis que la légende dit: «La chance des Irlandais n'a pas honoré Vanderbilt ce st frattys».

Ce même jour, le 11 mars, trois faits nouveaux ont brisé la complaisance de l'Amérique face à la maladie. Le président Donald Trump a imposé une interdiction de séjour de 30 jours aux étrangers en provenance d'Europe, la National Basketball Association a suspendu sa saison et la star de cinéma Tom Hanks a annoncé que sa femme et lui avaient été testés positifs pour le coronavirus en Australie.

Certains étudiants de Vanderbilt ont rapidement signalé dans des groupes de discussion privés qu'ils avaient contracté un coronavirus.

Un groupe privé appelé «Covid Family», composé d'étudiants qui ont déclaré avoir contracté le virus, est passé à 107 membres. Dans un sondage de 80 étudiants, une douzaine a répondu «oui» à la question de savoir s'ils avaient un coronavirus, selon une capture d'écran. Reuters n'a pas pu déterminer si les diagnostics autodéclarés étaient exacts.

Un étudiant infecté interrogé par Reuters a assisté à des fêtes hors campus et a présenté des symptômes le 15 mars après son retour à la maison. La mère de l'élève a également développé de légers symptômes. L'étudiant a déclaré qu'il était impossible de connaître la source exacte de l'infection.

Sophia Yan, une étudiante chinoise de première année à Vanderbilt, a déclaré à Reuters qu'elle avait découvert qu'elle avait contracté un coronavirus à son retour dans la ville chinoise de Shenzhen le 17 mars. le virus était plus répandu à Vanderbilt que ne le pensent les étudiants et l'administration.

Elle a dit qu'elle pensait que l'université aurait dû exiger des étudiants qu'ils rendent compte de tous leurs voyages pendant les vacances de printemps et a publié des informations sur tous ceux qui avaient été testés positifs, comme leur lieu de résidence et les cours auxquels ils avaient assisté.

"Malheureusement, le manque de mesures efficaces de Vanderbilt reflète en grande partie la manière dont les États-Unis dans leur ensemble font face à cette crise", a-t-elle déclaré. «Pour combattre cette pandémie, les gouvernements fédéral et des États américains, ainsi que le peuple américain, doivent reconnaître la gravité et l'urgence de la question.»

Exclusif: comment des étudiants américains d'élite ont ramené COVID-19 du campus
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Vanderbilt n'a pas répondu à une question spécifique concernant les commentaires de Yan.

Mais il a déclaré qu'en raison de la loi fédérale sur la vie privée des étudiants, «nous ne sommes pas en mesure de divulguer largement au sein de la communauté Vanderbilt des informations personnellement identifiables sur tout étudiant qui a été testé positif pour COVID-19».

Netra Rastogi, un étudiant en deuxième année de Vanderbilt, ne blâme pas l'administration. "Je ne pense pas qu'ils se soient rendu compte que tant d'étudiants à Vanderbilt ne prendraient pas toute cette situation au sérieux."

reportage par Anna Irrera et Steve Stecklow; édité par Janet McBride