Exclusif: Apple en discussion avec des fournisseurs potentiels de capteurs pour voitures autonomes – sources

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SAN FRANCISCO (Reuters) – Apple Inc. a discuté avec au moins quatre entreprises en tant que fournisseurs potentiels de capteurs Lidar de nouvelle génération pour voitures autonomes, évaluant la technologie de l'entreprise tout en travaillant sur sa propre unité lidar avec l'entreprise. Trois personnes sont au courant des discussions.

FILE PHOTO: Le logo d’Apple est à voir le 3 janvier 2019 dans un magasin à Zurich (Suisse). REUTERS / Arnd Wiegmann

Ces étapes sont un nouveau signe de la volonté renouvelée d’Apple de participer au derby des véhicules autonomes. Les discussions portent sur le Lidar de nouvelle génération, un capteur qui regarde la route en trois dimensions.

Les trois personnes ont déclaré qu'Apple recherchait des unités lidar plus petites, moins chères et plus légères en production de masse que la technologie actuelle. Le fabricant d'iPhone place la barre haute en appelant à un "design révolutionnaire", a déclaré l'une des personnes familiarisées avec les discussions. Les gens ont refusé de nommer les entreprises vers lesquelles Apple s'est tourné.

Les frais généraux du capteur signifient que Apple souhaite développer toute la chaîne de matériel informatique afin de faire fonctionner des véhicules autonomes, et s'est associé à des constructeurs automobiles et à des investisseurs pour rechercher des technologies performantes.

Les systèmes lidar actuels, y compris les unités de Velodyne Inc. montées sur des véhicules d’essai autopropulsés d’Apple, utilisent des impulsions de lumière laser pour créer des images précises de l’environnement du véhicule. Cependant, les systèmes peuvent coûter 100 000 dollars et conduire les scanners laser sur la route avec des pièces mécaniques.

Cela les rend trop volumineux et enclins à l'échec pour une utilisation dans des véhicules de production. Ces insuffisances ont suscité des investissements d'un milliard de dollars de la part de dizaines de jeunes entreprises et d'entreprises matures. Lidar est ainsi devenu plus petit, moins cher et plus robuste.

L'intérêt d'Apple pour les capteurs lidar de nouvelle génération s'explique par le fait qu'il a considérablement accru ses tests de conduite tout en embauchant des employés clés de Tesla Inc. et Google de Alphabet Inc.

Apple Project Titan n'a pas pour objectif de construire son propre véhicule ou de fournir les éléments matériels et logiciels d'un véhicule autonome tout en l'appariant avec un partenaire pour l'ensemble du véhicule.

Toutefois, l'intérêt d'Apple pour les systèmes lidar moins chers indique clairement qu'il souhaite contrôler la "pile de perception" de capteurs, d'ordinateurs et de logiciels permettant de conduire un véhicule autonome, quel que soit le fabricant du véhicule, a déclaré un autre conversations. Les trois personnes qui étaient au courant des conversations ont refusé d'être identifiées car les discussions n'étaient pas publiques.

En plus d'évaluer les fournisseurs externes potentiels, Apple devrait avoir son propre capteur interne lidar en développement, ont déclaré deux personnes.

Alphabet, Waymo, a suivi un chemin similaire en assemblant un capteur et un système informatique tout en le dotant d’encre lors de l’achat de véhicules Fiat Chrysler Automobiles.

Apple obtient "beaucoup de travail optionnel sur la pile de perception", a déclaré la deuxième personne familiarisée avec les discussions. "Obtenir une voiture sur le marché est vraiment difficile, et il n'y a aucune raison pour qu'ils aient besoin d'un saut."

RÉDUIRE LES COÛTS

Les conceptions d’Apple pourraient éventuellement être réalisées à l’aide de techniques classiques de fabrication de semi-conducteurs, ont déclaré les quatre personnes familiarisées avec les discussions.

Cela pourrait potentiellement réduire les prix de plusieurs milliers à des centaines de dollars, car les capteurs sont produits en plus grand nombre, un peu comme les puces dans les téléphones portables et autres appareils. Apple veut également des capteurs capables de voir dans la rue à plusieurs centaines de mètres.

L'exigence concernant les longs courriers montre qu'Apple est intéressé par les véhicules entièrement autonomes, comparé aux caractéristiques plus limitées telles que le régulateur de vitesse adaptatif utilisé aujourd'hui, ont déclaré deux personnes qui connaissaient bien le problème.

"Ils ne sont pas satisfaits de la plupart de ce qu'ils voient", a déclaré la première personne familiarisée avec le sujet. "Ils recherchent un design révolutionnaire."

Une troisième personne familiarisée avec le sujet a déclaré qu'Apple recherchait un capteur "orienté design" suffisamment fin et suffisamment discret pour s'intégrer à la gamme des véhicules.

Apple a refusé de commenter.

Une fois, Apple a enquêté sur la construction de son propre véhicule. La société avait une équipe de plus d'une douzaine d'ingénieurs qui travaillaient en profondeur sur des travaux détaillés, tels que: Par exemple, les portes ont été doucement fermées au lieu de claquer, a déclaré une quatrième personne qui s’était occupée de la question.

L'année dernière, Apple a embauché Doug Field, un ancien combattant d'Apple qui occupait le poste de directeur technique de Tesla, à nouveau pour Project Titan. Le projet compte environ 1 200 personnes, après un certain nombre de documents judiciaires.

Field a mis un terme à ses efforts en licenciant environ 190 travailleurs, mais a également embauché des employés clés tels que Michael Schwekutsch, qui supervisait la technologie de l'entraînement électrique de Telsa. Apple a également augmenté ses kilomètres de test en Californie, en parcourant près de 80 000 l'année dernière, contre 800 l'année précédente.

Reportage de Stephen Nellis à San Francisco; Édité par Greg Mitchell et Cynthia Osterman

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