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Il a été promu comme un changeur de jeu potentiel pour les coronavirus, une percée qui permettrait à des millions de personnes de reprendre leur vie quotidienne en quelques jours.

Les gouvernements et les entreprises du monde entier font entièrement confiance à l'idée d'un "test d'anticorps" – un kit de piqûre au doigt administré à domicile conçu pour détecter si quelqu'un a eu le coronavirus dans le passé et, surtout, a renforcé l'immunité.

Mais l'optimisme initial a été ébranlé cette semaine après que de grands scientifiques britanniques ont révélé qu'aucun des tests qu'ils avaient essayés jusqu'à présent n'était suffisamment précis pour être utile. Le gouvernement du Royaume-Uni, dont le premier ministre, Boris Johnson, est en soins intensifs avec des symptômes de COVID-19, la maladie associée au coronavirus, a déclaré qu'il avait commandé des millions de kits et demandait maintenant des remboursements.

"Malheureusement, les tests que nous avons examinés à ce jour n'ont pas donné de bons résultats", a écrit Sir John Bell, le professeur de l'Université d'Oxford à la tête des tests pour le gouvernement britannique, dans un blog publié dimanche. "Nous voyons beaucoup de faux négatifs … et nous voyons aussi de faux positifs."

Le Royaume-Uni "est désormais idéalement placé pour évaluer et trouver le test optimal pour cette maladie", mais aucun pays n'a trouvé de kit conforme aux normes, a-t-il déclaré.

En trouver un "devrait être réalisable" mais prendra au moins un mois, at-il ajouté.

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Son point de vue a été repris par le plus grand expert américain des maladies infectieuses, le Dr Anthony Fauci, qui a déclaré mercredi à JAMA, le journal de l'American Medical Association: "Vous devez valider les tests [ou] sinon emprunter une voie qui serait très trompeur. "

Les conclusions britanniques sont arrivées quelques jours après que le gouvernement espagnol a annoncé qu'il avait renvoyé une autre cargaison de tests d'anticorps inexacts, achetés à une société européenne qui les avait achetés en Chine.

Différent des tampons nasaux et de la gorge qui vous indiquent si vous avez actuellement COVID-19, le test d'anticorps – également appelé test sérologique – ressemble un peu à un test de grossesse, avec des résultats sur une série de lignes sur une bandelette. Cela ne prend que 20 minutes et peut être fait à la maison ou dans une pharmacie.

En théorie, cela pourrait dire si les gens ont déjà eu le virus, même s'ils n'ont montré aucun symptôme. Cela pourrait permettre aux gens de reprendre leur vie quotidienne avec la confiance d'avoir acquis une certaine immunité.

Les gouvernements de Londres et de Berlin ont déjà émis l'idée que ces personnes pourraient obtenir des "certificats d'immunité" pour montrer qu'elles ne représentent aucune menace pour elles-mêmes ou pour les autres.

Cela faisait craindre que certaines personnes ne recherchent une infection afin de pouvoir récupérer et retourner au travail, mais pour ceux qui avaient véritablement survécu au virus, cela promettait un certain degré de liberté.

Certains responsables l'ont présentée comme la première étape d'une stratégie de sortie tout en proposant des prévisions audacieuses sur le moment où les tests pourraient être disponibles.

"Cela se produira cette semaine", a déclaré le 25 mars Sharon Peacock, directrice du National Infection Service du Royaume-Uni, suggérant que les tests seraient disponibles sur Amazon et dans les pharmacies. "Dans un avenir proche, les gens pourront commander des tests qu'ils pourront effectuer eux-mêmes."

Alors que les blocages sociaux qui couvrent une grande partie du monde continuent de gagner du temps jusqu'à ce qu'un vaccin soit trouvé, les tests sont considérés comme cruciaux pour suivre et combattre la maladie.

Aux États-Unis, la Food and Drug Administration délivre sa première autorisation d'utilisation d'urgence pour les tests.

Scanwell Health, une société de soins de santé numérique basée à Los Angeles, demande l'autorisation du gouvernement pour un kit qui permet aux utilisateurs de soumettre des images scannées de tests sanguins aux médecins via leur téléphone.

Bien que théoriquement simples à administrer, les tests sont assez complexes. Ils exigeraient que le sang qu'un preneur de test avait donné avant le début de l'épidémie soit disponible pour détecter les faux positifs qui pourraient provenir des anticorps d'autres types de coronavirus.

Le mantra parmi les experts est que la seule chose pire qu’aucun test est un mauvais test, alors dire à tort à des milliers de personnes qu’ils sont immunisés pourrait être catastrophique.

Selon le ministère britannique de la Santé et des Affaires sociales, il existe environ 100 kits sur le marché, mais aucun gouvernement n'a mis au point un programme de test d'anticorps répondant aux normes requises – commentaires repris par Franco Locatelli, chef du département italien de l'enseignement supérieur. Conseil de la santé.

L'Espagne a renvoyé un nombre indéterminé de tests d'anticorps qu'elle avait achetés à un intermédiaire européen qui a utilisé un fournisseur chinois, et Maria Jose Sierra, médecin qui est adjoint du centre de coordination d'urgence du pays, a déclaré lundi que la précision du test était aussi faible que 64 pour cent.

En Allemagne, le ministère de la Santé a averti quiconque envisageait d'acheter en ligne des tests d'anticorps rapides que les kits étaient probablement inexacts.

Il existe un risque important, selon le rapport, que "la personne testée est déjà très contagieuse et s'imagine en sécurité".