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Lorsque Kelly Slater, le surfeur le plus talentueux de tous les temps, a remporté son premier concours Pipeline Master’s, en 1992, John John Florence était un nouveau-né dans les couches jouant dans le sable hawaïen.

Est-ce que le surf de GOAT aura une chanson de cygne olympique?

PHOTO DU DOSSIER: John John Florence, surfeur, lors d'une chaleur au Billabong Pipe Masters du pipeline Banzai à Pupukea sur l'île d'Oahu, à Hawaii, aux États-Unis, le 18 décembre 2017. REUTERS / Eric Thayer / File Photo

Maintenant, avec le tour du World Championship Tour (WCT) 2019 en tant que qualification pour les débuts olympiques de ce sport, une intrigue secondaire intriguante se développe pour le prochain concours Pipeline à Hawaii: le roi du surf ou son prince surfera-t-il pour l'or Tokyo?

Le surfeur californien Kolohe Andino est déjà assuré de l'une des deux places dans l'équipe des États-Unis pour les Jeux de Tokyo de l'année prochaine et la bataille pour la seconde place revient à Slater, 11 fois détenteur du titre mondial, et deux fois championne du monde, Florence qui est maintenant considérée comme le meilleur surfeur de la planète.

Floridian Slater a besoin d'une solide performance dans la dernière épreuve de la saison sur l'emblématique Pipeline pour assurer sa position et mener à bien l'une des carrières les plus remarquables du sport.

Décrire Slater comme le meilleur surfeur compétitif de tous les temps est un euphémisme.

Âgé de 47 ans, il domine le sport depuis qu'il est devenu professionnel en 1990, remportant 55 tournois du Championnat et 11 titres mondiaux – son premier à 20 ans et son plus récent en 2011 à 39 ans.

Il a été à l'avant-garde de presque tous les aspects du surf durant cette période, y compris de l'évolution des manœuvres aériennes, de la conception de la planche et, plus récemment, de la construction de sa piscine à vagues artificielle éponyme.

Slater a une affinité particulière pour la rupture du pipeline sur la rive nord d’Oahu et a remporté le record du Pipe Masters à sept reprises.

Qu'il revendique ou non une victoire finale, Slater reconnaît qu'il est sur le point de raccrocher son gilet impétueux de compétition là-bas, le moment venu.

«Je pense que Pipeline est probablement un pari assez sûr. C’est là que j’annoncerais ma retraite», a déclaré Slater le mois dernier à In Depth avec Graham Bensinger.

«C’est l’événement que j’ai le plus gagné en tournée, l’endroit où j’ai probablement été le plus confortable, où j’ai rencontré tous mes amis surfeurs à Hawaii. C’est l’endroit que j’aime le plus.

Florence, 27 ans, entretient également des liens étroits avec Pipeline. Elle grandit littéralement sur la plage et enfile ses barils puissants depuis son enfance.

En dépit d’une blessure au genou au Brésil et d’une absence dans les cinq dernières épreuves de la tournée annuelle de surf, qui compte 11 escales, Florence conserve toujours une avance confortable sur Slater lors du concours Pipeline, qui aura lieu du 8 au 20 décembre.

Cela signifie que Slater aura besoin d'au moins un quart de finale pour se qualifier pour les Jeux olympiques, même si Florence est incapable de se remettre de son opération du LCA à temps – une chose sur laquelle il a déclaré qu'il était très concentré.

«Ça fait du bien de se retrouver dans l'eau. J'attendais avec impatience de faire cela », a déclaré Florence dans un article publié sur Instagram en novembre, montrant une vidéo de lui englouti dans un tube de pipeline.

Pour des raisons que personne ne comprend vraiment, Florence n’a pas encore remporté le Pipe Masters, bien qu’il ait dominé d’autres compétitions lors de la vague, qui déferle férocement sur un récif peu profond et a fait de nombreuses victimes au fil des ans.

"En surf, j'ai l'impression que la forme de John au début de l'année était si convaincante et si puissante que vous ne voudriez pas le soutenir", a déclaré Barton Lynch, champion du monde en 1988 et commentateur de la WCT.

"Et à un moment donné, il gagne les Pipeline Masters – il n'y a pas de si, des buts ou des chances dans mon esprit."

QUALIFICATION COMPLIQUÉE

Avec le système de qualification complexe du surf, les surfeurs de la WCT représenteront la moitié du groupe de 20 surfeurs masculins pour les Jeux olympiques, le reste provenant de compétitions de l’Association internationale de surf.

Les Brésiliens Italo Ferreira, Gabriel Medina et Filipe Toledo figurent parmi les quatre premières places du WCT de cette année. Ils s'affronteront à Pipeline pour le titre 2019 et les deux places olympiques de leur pays.

Jordy Smith, actuellement classé n ° 3 en Afrique du Sud, a déjà obtenu sa qualification via le WCT, tout comme le Japonais Kanoa Igarashi et le Français Jeremy Flores.

Même si Slater ne se qualifie pas, son héritage est assuré et il pourrait encore figurer dans les prochains Jeux sous une forme ou une autre.

Est-ce que le surf de GOAT aura une chanson de cygne olympique?
Diaporama (3 Images)

Tandis que Tokyo organisera le concours de surf sur la plage, beaucoup pensent que les Jeux olympiques conviendraient parfaitement à la piscine à vagues de Slater.

La piscine utilise une énorme feuille d'aluminium traînée dans l'eau pour créer une vague parfaite de 700 mètres (verges) toutes les quelques minutes, offrant ainsi aux internautes une toile uniforme qui leur permet de mettre en valeur leurs talents de motoneigistes.

«La piscine à vagues de Kelly est tellement bonne pour ce type d’événement», a déclaré Florence à ESPN plus tôt cette année. "La vague est si bonne et si longue, il n'y a pas de place pour les erreurs, ce qui entre directement dans la formule olympique d'être le meilleur possible."

Reportage par Lincoln Feast à Sydney; Édité par Michael Perry

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