Erriyon Knighton pourrait bientôt être plus rapide qu’Usain Bolt ne l’a jamais été

TAMPA, Floride – Lorsque Erriyon Knighton, quelques mois après son 18e anniversaire, est devenu le quatrième coureur de 200 mètres le plus rapide de l’histoire le 30 avril, son collègue sprinter Michael Cherry a tweeté avec étonnement: “Ce garçon a obtenu l’algèbre lundi.”

Knighton était encore à quelques semaines d’obtenir son diplôme d’études secondaires lorsqu’il a parcouru un demi-tour de piste en 19,49 secondes, abaissant son propre record du monde junior autrefois détenu par Usain Bolt, au LSU Invitational à Baton Rouge, en Louisiane.

Knighton était devenu professionnel en janvier 2021, quelques jours avant son 17e anniversaire. Des mois plus tard, il a terminé quatrième du 200 m aux Jeux olympiques de Tokyo, sa victoire lors de cette rencontre discrète n’était donc pas inattendue. C’est à quelle vitesse Knighton a franchi la ligne d’arrivée à un si jeune âge qui a été surprenant.

Il participe aux championnats d’athlétisme des États-Unis ce week-end à Eugene, Oregon, en tant que favori, et devrait se qualifier pour les championnats du monde qui se tiendront là-bas en juillet, lorsqu’il pense qu’il peut gagner.

Incapable de voir le tableau de bord immédiatement à Louisiana State, Knighton a réagi avec peu d’émotion à sa victoire. Il savait qu’il avait couru vite, mais il ne savait pas encore que son résultat n’était dépassé que par trois des plus grands sprinteurs de tous les temps – Bolt de la Jamaïque, le triple champion olympique du 200 mètres qui détient le record du monde senior de 19,19. secondes ; Yohan Blake de la Jamaïque, médaillé d’argent olympique de 2012 avec un record personnel de 19,26 ; et Michael Johnson, des États-Unis, qui a remporté les Jeux olympiques de 1996 en 19,32.

Les améliorations du sprint se produisent le plus souvent en quelques centièmes de seconde, tranchés aussi finement que le carpaccio. Mais Knighton a rasé plus de trois dixièmes de seconde de son record précédent de 19,84. Cela aurait aussi bien pu être une minute dans le monde de l’athlétisme d’élite, d’autant plus qu’il s’agissait de sa première course de 200 mètres de la saison. Les attentes ce jour-là étaient aussi vaporeuses que le vent arrière.

Knighton a exprimé sa surprise, disant qu’il ne pensait pas qu’il réaliserait un tel temps avant l’âge de 20 ou 21 ans. Lorsque son entraîneur, Mike Holloway, lui a dit qu’il avait couru 19,49, il a répondu: “Non, je ne l’ai pas fait.”

Pourquoi penserait-il autrement ? Aucun adolescent n’avait jamais couru aussi vite. Pas Bolt, pas n’importe qui.

Alors que Knighton dépliait son cadre de 6 pieds 3 pouces depuis les blocs de départ, il traînait parfois son pied gauche ou traînant sur la piste. Mais il s’en est sorti proprement à la rencontre du LSU. Avant qu’il ne sorte de la courbe, la course était effectivement terminée.

La piste semblait s’incliner, comme si elle était inclinée, alors que Knighton sortait du virage, et il semblait courir en descente, atterrissant comme le font les sprinteurs d’élite juste derrière la plante des pieds, ses talons ne touchant apparemment jamais le sol. La tête parfaitement immobile, les bras battants mais détendus, un vent léger dans le dos, Knighton s’éloignait du terrain à chaque longue foulée.

L’avantage d’être grand, avec de longues jambes, a permis à Knighton de faire moins de foulées que les sprinters plus courts, ce qui a retardé sa fatigue de fin de course et lui a permis de maintenir une plus grande vitesse vers la ligne d’arrivée. Son entraîneur s’est émerveillé de la finesse et de l’élasticité de la foulée de Knighton. C’est-à-dire avec quelle agilité il a absorbé l’énergie de l’atterrissage avec une force maximale d’environ cinq fois son poids corporel et a rapidement repoussé son corps et ses pieds dans les airs.

La mesure de base de la vitesse est la longueur de la foulée multipliée par la fréquence de la foulée. Les sprinteurs d’élite frappent généralement la piste et repartent en neuf centièmes de seconde environ.

“C’est presque comme s’il était un pogo stick”, a déclaré Holloway, qui est l’entraîneur-chef de l’Université de Floride et a également été entraîneur-chef de l’équipe d’athlétisme des États-Unis aux Jeux olympiques de Tokyo.

Aux Jeux de Tokyo, Knighton, à 17 ans, était le plus jeune olympien américain sur piste depuis le célèbre miler Jim Ryun en 1964. Selon NBC, il est devenu le plus jeune athlète masculin sur piste à atteindre la finale d’une course olympique individuelle en 125 ans. Si Knighton restait en bonne santé et se qualifiait pour les championnats du monde en juillet, beaucoup s’attendraient à ce qu’il remporte une médaille et possiblement qu’il termine sur le podium. Lorsque les JO de Paris 2024 débuteront, il aura tout de même 20 ans.

Les gens lui demandent souvent s’il veut être le prochain Usain Bolt. La comparaison est un honneur, a déclaré Knighton, mais non, il ne veut pas être le prochain Bolt. Il veut être la meilleure version de lui-même.

« Je n’ai pas grandi avec son nom ; J’ai grandi avec mon nom », a récemment déclaré Knighton lors d’un déjeuner tranquille avec son autre entraîneur, Jonathan Terry, qui exploite un club d’athlétisme de Tampa appelé My Brother’s Keeper. La conversation s’est déroulée de l’athlétisme aux voitures rapides en passant par les défis de la capture du poisson-chat.

À 18 ans, Knighton n’a pas encore regardé de près sous le capot de son moteur interne comme il l’a fait sous le capot de la Dodge Hellcat à 80 000 $ qu’il aimerait acheter. Il laisse la biomécanique à ses entraîneurs. Il a des pensées plus élevées. Parfois, à l’entraînement, Knighton regarde au loin, rêvassant. Terry doit appeler son nom pour briser la rêverie.

“Je pense probablement à battre le record du monde”, a déclaré Knighton.

Knighton est sûr de lui, diligent et intrépide, insensible à la célébrité, ont déclaré ses entraîneurs. Mais les attentes internationales sont un poids lourd à mettre sur les épaules étroites d’un sprinteur adolescent, aussi précoce soit-il. Le camp de Knighton essaie donc de le rendre plus rapide en le ralentissant.

Ils l’ont dissuadé du Hellcat, avec ses primes d’assurance exorbitantes. Sa formation est à faible volume. Il a encore fait relativement peu d’haltérophilie pour remplir son cadre de 164 livres. Il n’a couru que quatre courses cette saison. Par mesure de précaution, il s’est retiré d’une rencontre à New York début juin après avoir ressenti un léger pincement au bas du dos pendant l’entraînement.

Ce n’était pas grave, a déclaré Knighton. Il ne voulait tout simplement pas que cela devienne sérieux.

“Si nous voulons avoir de la longévité dans le sport, nous ne pouvons pas le battre”, a déclaré Holloway, notant que les Jamaïcains ont également développé Bolt avec soin. “Les gens oublient que Bolt était vraiment bon à 16 et 17 ans et quand il avait 21, 22 ans, il était imbattable.”

Knighton n’a pas besoin de chercher plus loin qu’un pair olympique, Trayvon Bromell, une autre ancienne star du sprint du lycée de Floride, pour réaliser la possibilité et la fragilité d’une vitesse de classe mondiale.

En 2014, Bromell, de la ville voisine de Saint-Pétersbourg, est devenu le premier sprinteur junior à courir le 100 en moins de 10 secondes (9,97), tout en remportant un titre NCAA à l’Université Baylor. Il a également remporté une médaille de bronze sur cette distance aux championnats du monde sur piste 2015. Mais Bromell s’est déchiré le tendon d’Achille aux Jeux olympiques de Rio en 2016 et n’a pas atteint la finale du 100 mètres à Tokyo alors qu’il était un favori pour la médaille d’or.

“Cela peut mal tourner à bien des égards”, a déclaré Peter Weyand, un expert en biomécanique à la Southern Methodist University qui étudie les sprinteurs d’élite. “Bolt est l’histoire classique des ingrédients que vous voulez pour que les choses se passent bien – un soutien familial solide, des amis, une gestion vraiment bonne et stable et un bon coaching.”

Si Knighton évite les blessures graves et maintient une structure de soutien solide, alors que sa carrière se poursuit sur une trajectoire normale, a déclaré Weyand, il semble susceptible de battre le record de Bolt au 200 mètres de 19,19 – autrefois considéré comme intouchable. “Je pense que le pari serait qu’il pourrait probablement le faire”, a-t-il déclaré. « Shoot, il est presque une demi-seconde plus rapide que Bolt au même âge. C’est fou. C’est un phénomène.

La carrière sur piste de Knighton a commencé en 2019 lors de sa première année à la Hillsborough High School de Tampa, à la suggestion d’un entraîneur de football adjoint. Il a continué à jouer au football pendant sa saison junior en tant que receveur large et une sécurité qui pouvait squatter 500 livres et soulever 450. Les puissances de la Conférence du Sud-Est, y compris la Géorgie et l’Alabama, ont manifesté leur intérêt. Son cheminement de carrière, cependant, est passé des terrains de football aux pistes construites autour d’eux.

À l’âge de 16 ans aux Jeux olympiques juniors de 2020, Knighton a couru le 100 en 10,29 et le 200 en 20,33 – un record national par groupe d’âge. En janvier 2021, quelques mois avant les Jeux de Tokyo, il est devenu professionnel, signant un contrat avec Adidas et engageant John Regis, triple olympien britannique et détenteur du record britannique du 200 m, comme l’un de ses agents.

“Je courais ce que les pros couraient”, a déclaré Knighton. “Je pensais que si je m’entraînais un peu plus, je pourrais être l’un d’entre eux.”

Aux essais olympiques de juin dernier, il a battu à deux reprises le record du monde junior de Bolt au 200 m, affichant son record en carrière de 19,84. Pour regarder Knighton courir la finale des 200 m olympiques depuis Tokyo en août, environ 500 personnes se sont rassemblées lors d’une soirée de visionnage à Hillsborough High, applaudissant et agitant des drapeaux.

“Etudiants, enseignants, travailleurs de la cafétéria, gardiens, l’endroit a éclaté”, a déclaré Eric Brooks, directeur sportif de l’école.

Knighton a terminé quatrième en 19,93 – une performance époustouflante pour un adolescent. Lorsqu’une caméra de télévision l’a atteint, il s’est accroupi sur la piste et a souri, mais c’était un sourire de contemplation de ce qui aurait pu être. Son départ a été raté et il n’a pas pu égaler la puissance des médaillés dans la dernière ligne droite. “Je ne pensais pas que j’étais assez fort”, a-t-il déclaré.

Holloway, l’entraîneur en chef de la piste olympique, a parlé à Knighton après la course. L’adolescent était dégonflé. Il pensait qu’il pouvait gagner. Holloway lui a dit : « Je ne veux pas que tu oublies ce que tu ressens en ce moment ; et rappelez-vous, vous ne voulez plus jamais vous sentir comme ça.

Ce printemps, Knighton a amélioré son record personnel de 200 à 19,49 et son 100 à 10,04. Terry pense qu’il peut réduire son temps de 200 à 19,39 cet été et, s’il fait une course parfaite, peut courir 19,18 ou plus vite – un record du monde – en 2024. Pour cela, Knighton devra affiner son départ et gagner la force de se tenir debout plus grand pendant qu’il court, soulevant ses hanches pour obtenir une extension complète de la jambe.

“Il est comme un poulain qui vient de naître et qui peut à peine marcher”, a déclaré Holloway. “Ensuite, ils deviennent plus forts et deviennent Secrétariat.”