Epstein cherchait à payer des témoins potentiels, selon les procureurs américains

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NEW YORK (Reuters) – Le financier américain emprisonné Jeffrey Epstein a versé des paiements à deux témoins potentiels cherchant à les influencer dans le procès pour trafic de mineurs contre lui à la fin de l'année dernière, ont annoncé des procureurs vendredi.

DOSSIER DE PHOTO: Le financier américain Jeffrey Epstein (C) comparaît devant le tribunal, où il a plaidé coupable à deux accusations de prostitution à West Palm Beach, Floride, États-Unis, le 30 juillet 2008. Uma Sanghvi / Palm Beach Post via REUTERS

Dans un dossier déposé devant un tribunal fédéral à Manhattan, les procureurs ont déclaré qu'Epstein avait transféré un total de 350 000 dollars aux deux individus, qui n'ont pas été nommés. Ils ont déclaré avoir appris l'existence des paiements par le biais de documents obtenus auprès d'une institution financière et non identifiés.

Les avocats d’Epstein n’ont pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Epstein, 66 ans, a été arrêté le 6 juillet à l'aéroport de Teterboro, dans le New Jersey, où il était rentré dans son avion privé en provenance de Paris. Il a plaidé non coupable de trafic sexuel et de complot et pourrait encourir jusqu'à 45 ans de prison.

Selon un acte d'accusation, Epstein avait organisé des massages et autres actes sexuels nus pour les filles de moins de 18 ans dans ses maisons à New York et en Floride, et avait engagé certaines filles pour en recruter d'autres, de 2002 à 2005 au moins.

Epstein avait fait face à des accusations similaires en 2007, mais avait négocié un accord pour éviter les poursuites au fédéral et plaider coupable à une seule accusation de prostitution dans l'État de Floride.

Jeudi, Epstein a demandé à être autorisé à attendre un procès en résidence surveillée dans son manoir de Manhattan, offrant de payer pour des services de sécurité armés privés.

Lors du dépôt de vendredi, cependant, les procureurs ont qualifié Epstein de «impénitent et non réformé» et ont déclaré que ses versements à d'éventuels témoins, ainsi que le risque qu'il utilise sa fortune pour fuir le pays, justifiaient de le maintenir derrière les barreaux.

Les procureurs ont déclaré qu'Epstein avait versé 100 000 dollars en novembre à une personne identifiée dans son accord de non-poursuite de 2007 comme possible conspirateur. Ils ont déclaré qu'il avait versé 250 000 dollars en décembre à une autre personne identifiée dans l'accord comme un complot possible et un employé.

Les paiements ont été effectués peu après que le Miami Herald ait commencé à publier une série d'articles sur Epstein, réputé pour ses relations sociales avec les hommes politiques et la royauté.

"Cette ligne de conduite, et en particulier son calendrier, donne à penser que l'accusé tentait d'influencer davantage les co-conspirateurs susceptibles de fournir des informations à son encontre à la lumière des nouvelles allégations qui ont refait surface", ont déclaré les procureurs.

Une audience sur la demande de libération sous caution d’Epstein est prévue lundi matin.

Reportage de Brendan Pierson à New York; Édité par Sonya Hepinstall et Daniel Wallis

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