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Envahir Haïti, demande Wall Street. Les États-Unis obligés.

Une foule en colère a traîné le président d’Haïti hors du consulat français et l’a tué en juillet 1915, une partie du bouleversement politique redouté par Wall Street – et, selon certains historiens, aggravé par la retenue d’argent du gouvernement haïtien chancelant et la saisie de l’or.

Les troupes américaines occupent le pays le même jour.

L’invasion a suivi un plan détaillé que la marine américaine avait élaboré l’année précédente. Les soldats américains ont pris le contrôle du bureau présidentiel et des bureaux de douane qui s’occupaient des taxes à l’importation et à l’exportation.

Les Américains ont installé un gouvernement fantoche et, à l’automne, Haïti avait signé un traité accordant aux États-Unis le contrôle financier total. Les États-Unis ont nommé des responsables américains, qu’ils appelaient des conseillers, mais le terme ne traduisait guère leur véritable pouvoir : ils supervisaient la collecte des recettes d’Haïti et approuvaient ou refusaient ses dépenses.

La loi martiale est devenue la règle du pays. Les journaux privés ont été muselés et les journalistes emprisonnés.

Les Américains ont expliqué l’invasion en disant qu’Haïti devait tomber aux mains des Européens, en particulier de l’Allemagne.

“Si les États-Unis n’avaient pas assumé la responsabilité, une autre puissance le ferait”, a déclaré plus tard le secrétaire d’État Lansing, qui avait remplacé Bryan un mois avant l’occupation.

Crédit…Cannaday Chapman

Lansing a également été aveuglé par les préjugés raciaux. Il a écrit un jour que les Noirs étaient “ingouvernables” et avaient “une tendance inhérente à revenir à la sauvagerie et à rejeter les chaînes de la civilisation qui sont gênantes pour leur nature physique”.

Le racisme a façonné de nombreux aspects de l’occupation. De nombreux administrateurs nommés par les États-Unis sont venus des États du Sud et n’ont pas caché la vision du monde qu’ils ont apportée avec eux.

John A. McIlhenny, un héritier de la fortune de la sauce Tabasco en Louisiane qui avait combattu dans la cavalerie Rough Riders de Theodore Roosevelt pendant la guerre hispano-américaine, a été nommé conseiller financier américain en 1919, avec une large autorité sur le budget d’Haïti.

Crédit…Cannaday Chapman

Lors d’un déjeuner officiel avant sa nomination, McIlhenny ne pouvait pas arrêter de regarder un ministre du gouvernement haïtien parce que, comme il l’a dit plus tard à Franklin D. Roosevelt, “cet homme aurait apporté 1 500 $ aux enchères à la Nouvelle-Orléans en 1860 à des fins de haras”.

Peu de temps après l’occupation, les surveillants américains ont commencé à construire des routes pour relier l’intérieur montagneux d’Haïti à sa côte. Pour ce faire, ils ont ressuscité corvée, une loi haïtienne du XIXe siècle pour le travail sous contrat.

La loi obligeait les citoyens à travailler sur des projets de travaux publics près de chez eux pendant quelques jours par an au lieu de payer des impôts. Mais l’armée américaine, avec une gendarmerie qu’elle a formée et supervisée, a saisi des hommes et les a forcés à travailler loin de chez eux sans rémunération. Les Haïtiens riches ont payé leur sortie du travail sous contrat, mais la loi a piégé les pauvres.

Les Haïtiens ont vu cela comme un retour de l’esclavage et se sont révoltés. Des hommes armés, appelés cacos, s’enfuit dans les montagnes et commença une insurrection contre les forces américaines. Les ouvriers contraints de corvée ont fui leurs ravisseurs et ont rejoint le combat. Un chef de la cacosCharlemagne Péralte, a invoqué la révolution d’Haïti contre la France pour appeler ses compatriotes à “jeter les envahisseurs dans l’océan”.

« L’occupation nous a insultés de toutes les manières », lit-on sur une affiche collée sur les murs de Port-au-Prince, la capitale.

“Vive l’indépendance”, disait l’affiche. « A bas les Américains !

Les États-Unis ont répondu avec force. Les soldats ont attaché les travailleurs avec des cordes pour les empêcher de fuir. Quiconque a tenté de s’échapper corvée le travail a été traité comme un déserteur et beaucoup ont été fusillés. En guise d’avertissement, les Américains tuent Péralte et diffusent une image de son cadavre attaché à une porte, évoquant une crucifixion.

Des documents militaires divulgués à l’époque ont montré que «le meurtre aveugle d’indigènes dure depuis un certain temps», avec 3 250 Haïtiens tués. Lorsque le Congrès a commencé à enquêter en 1921, l’armée américaine a réduit le nombre, affirmant que 2 250 Haïtiens avaient été tués pendant l’occupation, un chiffre que les responsables haïtiens ont dénoncé comme un sous-dénombrement. Pas moins de 16 soldats américains sont également morts.

“C’était un régime militaire strict, le triomphe du loup”, écrivait Antoine Bervin, journaliste et diplomate haïtien, en 1936.

Les premières années après l’invasion ont apporté peu d’avantages économiques à Haïti. Les conseillers américains nommés par le président des États-Unis ont collecté jusqu’à 5% des revenus totaux d’Haïti en salaires et dépenses – plus, parfois, que les dépenses de santé publique pour l’ensemble du pays.

En 1917, les États-Unis ont ordonné à l’Assemblée nationale d’Haïti de ratifier une nouvelle Constitution pour permettre aux étrangers de posséder des terres. Depuis l’indépendance, les Haïtiens avaient interdit la propriété foncière étrangère en tant que symbole de leur liberté et rempart contre l’invasion.

Lorsque les législateurs haïtiens ont refusé de modifier la Constitution, le général Butler a dissous le Parlement par ce qu’il a appelé « les méthodes authentiques du Corps des Marines » : des soldats ont envahi l’Assemblée nationale et ont forcé les législateurs à se disperser sous la menace d’une arme. Les Américains ont ensuite fait adopter une nouvelle Constitution que Franklin Roosevelt a affirmé plus tard lors d’un rassemblement électoral avoir rédigé lui-même.

Les entreprises américaines ont loué des milliers d’acres de terres pour les plantations, obligeant les agriculteurs à servir de main-d’œuvre bon marché chez eux ou à migrer vers les pays voisins pour un meilleur salaire. La Haitian-American Sugar Company s’est une fois vantée auprès des investisseurs qu’elle ne payait que 20 cents pour une journée de travail en Haïti, contre 1,75 $ à Cuba.

Selon l’historienne haïtienne Suzy Castor, les femmes et les enfants en Haïti étaient payés 10 cents par jour.

Les agriculteurs déplacés sont allés à Cuba et en République dominicaine, déclenchant ce que certains historiens disent être l’effet le plus durable de l’occupation américaine : la migration massive d’Haïtiens vers d’autres pays des Amériques.

« C’est le grand héritage », a déclaré Weibert Arthus, ambassadeur d’Haïti au Canada et historien.

Comme le secrétaire d’État Bryan l’a suggéré dans sa lettre avant l’invasion, Farnham n’était pas satisfait d’une part de la banque nationale d’Haïti, il a donc travaillé avec le département d’État pour orchestrer une prise de contrôle complète. En 1920, la National City Bank avait racheté toutes les actions de la banque nationale pour 1,4 million de dollars, remplaçant ainsi les Français en tant que puissance financière dominante en Haïti.

Avec la banque nationale d’Haïti sous son contrôle et les troupes protégeant les intérêts américains, Farnham a commencé à agir lui-même comme un envoyé officiel, voyageant souvent à bord de navires de guerre américains, disent les historiens.

“La parole de M. Farnham remplace celle de n’importe qui d’autre sur l’île”, a écrit James Weldon Johnson, le secrétaire exécutif de l’Association nationale pour l’avancement des personnes de couleur, qui s’est rendu en Haïti en 1920.

Farnham n’était pas non plus timide quant à ses opinions sur Haïti et son peuple.

« L’Haïtien peut apprendre à devenir un ouvrier bon et efficace », a-t-il déclaré aux sénateurs enquêtant sur l’occupation. “S’il est laissé seul par les chefs militaires, il est aussi paisible qu’un enfant et aussi inoffensif.”

“En fait”, a-t-il poursuivi, “aujourd’hui, il n’y a que des enfants adultes.”