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SAN FRANCISCO – Une cour d’appel fédérale a rejeté mardi un verdict antitrust contre Qualcomm, annulant une décision qui menaçait le modèle commercial du fabricant de puces.

Un panel de trois juges de la Cour d’appel américaine du neuvième circuit a infirmé une décision de 2019 d’un juge fédéral qui a conclu que Qualcomm avait abusé de sa position de monopole dans les puces sans fil et surfacturé les fabricants de téléphones mobiles pour ses brevets. La Federal Trade Commission avait poursuivi Qualcomm en 2017 sur cette question.

Les désaccords sur Qualcomm ont provoqué une scission entre la FTC et d’autres agences gouvernementales, y compris le ministère de la Justice, qui a soutenu que la décision du tribunal de district pourrait saper la position de Qualcomm dans les technologies, comme la 5G, qui sont essentielles pour la sécurité nationale.

La décision de la cour d’appel et un accord de licence de brevet avec le chinois Huawei le mois dernier sont des atouts pour les activités de Qualcomm. Les actions de la société ont augmenté de plus de 4% mardi.

Qualcomm, basé à San Diego, est le plus grand fournisseur de puces de modem sans fil, mais tire l’essentiel de ses bénéfices de la facturation des redevances des fabricants de combinés pour utiliser ses brevets cellulaires.

La société a longtemps fait face à un examen réglementaire en Asie et en Europe pour ses pratiques commerciales, ainsi qu’à une bataille juridique féroce avec Apple qui a été réglée en 2019. La FTC avait fait valoir que la position quasi-exclusive de Qualcomm dans deux types de puces lui permettait de facturer des taux de redevances excessifs pour ses brevets. L’agence a également déclaré que les fabricants de téléphones qui s’y opposaient étaient confrontés à la menace que Qualcomm puisse couper les expéditions de puces dont ils avaient besoin.

Le juge du tribunal de district, Lucy Koh, s’est rangé du côté de la FTC en mai 2019, rendant une décision de 233 pages qui aurait pu obliger Qualcomm à renégocier ses contrats de licence avec les fabricants de téléphones et à concéder sa technologie à des fabricants de puces concurrents.

Mais le comité de la cour d’appel n’a pas été convaincu. Dans une décision de 56 pages, les juges ont conclu que Qualcomm n’avait aucune obligation en vertu du droit antitrust de délivrer des licences à ses concurrents. Ils ont également statué que la politique de Qualcomm consistant à ne fournir de puces à aucun fabricant de combinés n’ayant pas obtenu de licence pour ses brevets ne fonctionnait pas comme un supplément illégal sur les puces vendues par des concurrents.

«Un comportement anticoncurrentiel est illégal en vertu de la loi fédérale antitrust», ont écrit les juges. « Un comportement hyperconcurrentiel ne l’est pas. »

Le personnel de la FTC pourrait demander à un panel complet de juges de circuit de revoir la décision ou, à défaut, d’essayer de persuader la commission du commerce de faire appel à la Cour suprême, a déclaré Florian Mueller, un consultant juridique et blogueur qui a suivi de près l’affaire. Mais aucune des deux voies n’est susceptible de réussir, a-t-il déclaré.

Ian Conner, directeur du bureau de la concurrence de la FTC, a déclaré: «La décision du tribunal est décevante et nous examinerons nos options.»

Don Rosenberg, avocat général de Qualcomm, a déclaré que la décision «valide notre modèle commercial et notre programme de licences de brevets et souligne les contributions considérables que Qualcomm a apportées à l’industrie».