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NEW YORK / WASHINGTON / BEIJING (Reuters) – ByteDance a intensifié ses efforts pour séparer son application de médias sociaux TikTok de la plupart de ses opérations en Chine, à la suite d'une enquête d'un comité de sécurité nationale américain sur la sécurité des données personnelles qu'elle traite, des personnes familières avec le la matière a dit.

En exclusivité: ByteDance, en Chine, lance sa nouvelle application TikTok au milieu des sondages américains – sources

PHOTO DE FICHIER: le logo de l'application TikTok apparaît sur l'écran du téléphone mobile dans cette illustration prise le 21 février 2019. Photo prise le 21 février 2019. REUTERS / Danish Siddiqui / Illustration

La société de technologie chinoise cherche à garantir au Comité sur les investissements étrangers aux États-Unis (CFIUS) que les données à caractère personnel détenues par TikTok, qui est très populaire auprès des adolescents américains, sont stockées de manière sécurisée aux États-Unis et ne seront pas compromises par Autorités chinoises, ont indiqué les sources.

CFIUS, qui examine les contrats conclus par des acquéreurs étrangers à la recherche de risques potentiels pour la sécurité nationale, étudie l’acquisition de Musical.ly par ByteDance en 2017, application pour médias sociaux, qui a jeté les bases de la croissance rapide de TikTok, a rapporté Reuters plus tôt ce mois-ci.

La réponse de ByteDance représente un test décisif de la capacité de la Chine à exploiter des entreprises de traitement de données à caractère personnel aux États-Unis, comme en témoigne la guerre commerciale entre le président américain Donald Trump et la Chine qui suscite la méfiance entre les deux plus grandes économies mondiales.

ByteDance espère éviter le sort de la société chinoise de jeux Beijing Kunlun Tech Co Ltd (300418.SZ), qui a déclaré en mai qu’il accepterait la demande du CFIUS de céder la populaire application de rencontres gay Grindr à la suite de préoccupations concernant la sécurité des données personnelles. Elle envisage également de sortir de son investissement dans Grindr par le biais d'un premier appel public à l'épargne.

ByteDance a commencé à séparer TikTok sur le plan opérationnel avant que le CFIUS ne l'ait approché en octobre, car il souhaitait qu'une partie de son personnel se concentre sur TikTok, selon les sources.

Selon les sources, les équipes de TikTok responsables du développement des produits, des activités commerciales, du marketing et du droit ont été séparées de celles de son application de médias sociaux chinoise Douyin au troisième trimestre de cette année, qui ont requis l'anonymat pour discuter des arrangements internes de l'entreprise.

Au cours de l'été, il a également engagé un consultant externe pour effectuer des audits sur l'intégrité des données à caractère personnel qu'il stocke, ont ajouté les sources. La société a déclaré que les données des utilisateurs américains étaient entièrement stockées aux États-Unis, avec une sauvegarde à Singapour. Il a également déclaré que le gouvernement chinois n’avait aucune juridiction sur le contenu de TikTok.

Suite à l'approche du CFIUS, TikTok tente de créer une équipe à Mountain View, en Californie, qui supervisera la gestion des données, selon les sources. Cette équipe déterminera si les ingénieurs basés en Chine devraient avoir accès à la base de données de TikTok et surveiller leur activité, ont indiqué les sources.

TikTok embauchera également davantage d'ingénieurs américains afin de réduire sa dépendance vis-à-vis de son personnel en Chine, selon les sources.

L'efficacité de ces changements pour apaiser le CFIUS n'est pas claire. Une porte-parole du département américain du Trésor, qui préside le CFIUS, a déclaré qu’elle ne commentait pas les informations relatives à des cas spécifiques du CFIUS.

"Le fait de délocaliser géographiquement et techniquement les activités d'une société en Chine peut rassurer CFIUS sur le fait qu'elle est réellement indépendante de son propriétaire chinois et du gouvernement chinois", a déclaré Nevena Simidjiyska, associée du cabinet d'avocats Fox Rothschild LLP, qui conseille les entreprises Le CFIUS examine et n’est pas impliqué dans l’affaire TikTok.

Préoccupations américaines

TikTok emploie environ 400 personnes aux États-Unis, contre 20 au moment de l’acquisition de Musical.ly, ont indiqué les mêmes sources. La plupart des nouveaux employés ont rejoint cette année, alors que TikTok avait construit ses opérations aux États-Unis, ont ajouté les sources. ByteDance compte 50 000 employés dans le monde entier.

Le mois dernier, les législateurs américains ont demandé l'ouverture d'une enquête sur la sécurité nationale auprès de TikTok, craignant que la société chinoise censure un contenu politiquement sensible et s'interrogeant sur la manière dont elle stocke les données personnelles. La semaine dernière, le secrétaire américain à l'armée, Ryan McCarthy, a déclaré que l'armée américaine procédait à une évaluation de la sécurité de TikTok.

Facebook Inc (FB.O) Le PDG Mark Zuckerberg, dont la plateforme de médias sociaux rivalise avec TikTok pour les jeunes utilisateurs, a également critiqué l’application pour des raisons de censure.

L’enquête du CFIUS est actuellement centrée sur le traitement des données personnelles, plutôt que sur la censure, selon deux sources. ByteDance considère l’enquête du CFIUS comme informelle et n’a pas encore fait l’objet d’un examen officiel, a ajouté l’une des sources.

Certaines des données personnelles stockées par TikTok, telles que le nom, l'âge, l'adresse e-mail et le numéro de téléphone d'une personne, sont soumises par ses utilisateurs. D’autres informations, liées à l’emplacement d’une personne, sont automatiquement collectées, selon le site Web de TikTok. TikTok stocke également le contenu généré par l'utilisateur, tel que des photographies et des vidéos.

PHOTO DE FICHIER: le logo TikTok est affiché sur le smartphone lorsque vous vous tenez debout sur le drapeau américain dans cette photo d'illustration prise le 8 novembre 2019. REUTERS / Dado Ruvic

Lancé il y a tout juste deux ans, TikTok a été téléchargé 1,5 milliard de fois, ce qui en fait la troisième application de jeu la plus téléchargée de l'année, après les applications WhatsApp et Messenger de Facebook, selon le cabinet de recherche SensorTower.

ByteDance est l’une des startups à la croissance la plus rapide en Chine. Elle est propriétaire du premier agrégateur de nouvelles du pays, Jinri Toutiao, ainsi que de TikTok, qui a attiré des célébrités comme Ariana Grande et Katy Perry.

ByteDance compte le géant japonais de la technologie SoftBank Group Corp (9434.T), la société de capital-risque Sequoia Capital et des sociétés de capital-investissement telles que KKR & Co Inc (KKR.N), General Atlantic et Hillhouse Capital Group comme commanditaires.

Reportage par Echo Wang à New York, Alexandra Alper à Washington et Yingzhi Yang à Beijing; Édité par Greg Roumeliotis et Lisa Shumaker

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