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Elle toussait depuis deux ans. La cause était une surprise.

La voix au téléphone était claire et efficace. La femme de 75 ans écoutait, sans voix. Son intervention chirurgicale très attendue pour réparer la vertèbre froissée dans le bas du dos a été annulée. L’appelant l’a informée que sa radiographie pulmonaire, un test de routine préalable à l’intervention, était anormale. Elle devrait consulter son médecin et, lorsque sa radiographie serait normale, elle pourrait reporter l’opération. Elle a suscité une réponse polie et a raccroché. Elle sentit son cœur s’emballer et s’assit.

Elle toussait depuis deux ans. Cela a commencé peu de temps après que la pandémie s’est abattue sur New York et sur toute la longueur de Long Island, même dans le village endormi de Quogue où elle avait déménagé à la fin d’une carrière bien remplie à Manhattan. Après avoir travaillé pendant plusieurs semaines – plus longtemps que n’importe quelle toux normale devrait durer – elle est allée voir son médecin traitant. Le médecin l’a immédiatement testée pour le Covid et l’a envoyée passer une radiographie. Lorsque les deux étaient normaux, le médecin et le patient étaient rassurés. Son médecin lui a suggéré de se débarrasser de ses oreillers en plumes et de sa couette en duvet, au cas où ils provoqueraient une réaction allergique, et elle l’a fait. Cela n’a pas aidé. Parfois, elle envisageait d’aller en ville pour consulter un pneumologue, mais savait que les médecins là-bas se noieraient sous les cas de Covid. Des gens mouraient et elle n’avait qu’une toux.

Mais un an et demi plus tard, elle toussait toujours. C’était son compagnon constant, avec elle toute la journée, et selon sa fille – qui est revenue vivre avec elle lorsque la pandémie a frappé – il était également là toute la nuit. Et c’était une toux dégoûtante, comme si elle crachait quelque chose d’horrible. Pire encore, au cours des derniers mois, elle a remarqué que l’exercice était plus difficile. Elle était une grande marcheuse – elle et son chien pouvaient parcourir des kilomètres à pied sur la plage et à travers le village. Désormais, même une courte promenade pourrait la laisser essoufflée. Pas à bout de souffle, mais essoufflée comme elle ne l’avait jamais été en marchant simplement. Parfois, le simple fait de faire son lit la faisait respirer un peu plus fort qu’elle ne le devrait. Bien sûr, elle avait 75 ans, mais elle était en bonne santé. Du moins, elle le pensait.

C’est lorsqu’elle a remarqué qu’elle avait perdu du poids – plus de 20 livres – qu’elle s’est inquiétée. C’est alors qu’elle est allée voir un spécialiste des oreilles, du nez et de la gorge, qui l’a examinée et lui a mis une caméra dans la gorge. Tout semble bien, lui dit-il. Il a pensé qu’il pouvait s’agir d’un reflux et a prescrit un médicament contre les brûlures d’estomac. Comme cela ne l’aidait pas non plus, elle laissait tomber.

Mais maintenant, quelques mois plus tard, cette radiographie de routine a montré qu’il y avait un problème avec ses poumons. Elle a rappelé son médecin traitant. Le médecin a examiné la radiographie et a immédiatement ordonné un scanner de la poitrine de la femme. Les résultats ont été affichés dans son dossier médical électronique dans la journée. Le patient les examinait anxieusement. Elle ne comprenait pas grand-chose de la langue, même s’il était clair que le scanner n’était pas normal. Elle utilisait Internet pour essayer de comprendre ce qu’elle lisait. Chaque page qu’elle lisait conduisait à davantage de recherches et à des termes plus nouveaux et plus étranges. Avait-elle une maladie pulmonaire interstitielle ? Et qu’est-ce que c’était exactement ? Finalement, elle trouva une phrase qui mit fin à sa recherche : « La forme la plus courante de maladie pulmonaire interstitielle, la fibrose pulmonaire idiopathique (FPI), a une espérance de vie d’environ trois à cinq ans. »

Terrifiée, elle a appelé son ancien médecin, qui s’occupait d’elle depuis des années lorsqu’elle vivait à New York. « Est-ce que je vais mourir dans trois à cinq ans ? lui a-t-elle demandé, aussi calmement qu’elle le pouvait. Elle a lu les résultats du scanner au médecin. Elle aussi était préoccupée par les conclusions du radiologue et a suggéré à la patiente de consulter un pneumologue. Elle en connaissait un bon : le Dr Lester Blair du Weill Cornell Medicine à New York. La femme plus âgée l’a remerciée, puis a immédiatement appelé son bureau. Elle a obtenu un rendez-vous pour la semaine suivante.

C’était une journée froide et fraîche de février lorsque le patient s’est rendu en voiture dans l’Upper East Side pour voir Blair. Le médecin frappa à la porte de la salle d’examen, puis entra vivement. Il était grand et mince et semblait avoir la soixantaine. Il s’est présenté et s’est mis au travail. Il a demandé : Avez-vous un oiseau ? Elle était abasourdie par la question. Pourquoi diable cela aurait-il de l’importance ? Et comment le savait-il ? Parce qu’en réalité, elle l’a fait. Ou plutôt, sa fille l’a fait. Elle a ramené une perruche chez elle lorsqu’elle a emménagé au début de la pandémie. Blair hocha la tête. Et qui s’occupait de l’oiseau ? Eh bien, elle l’a fait. Elle avait des oiseaux il y a des années et aimait en prendre soin. Elle changeait la nourriture et l’eau et nettoyait la cage tous les jours. Elle a fait de même pour les oiseaux qui visitaient les mangeoires devant ses fenêtres. Blair hocha de nouveau la tête.

Il est possible que l’oiseau de sa fille soit à l’origine de la toux, a expliqué Blair. Il est possible qu’elle ait développé un type d’allergie aux oiseaux appelé pneumopathie d’hypersensibilité, dont une variante est connue sous le nom de poumon des amateurs d’oiseaux. Elle a été identifiée pour la première fois en 1965 chez des éleveurs de pigeons, mais elle est aujourd’hui reconnue comme l’une des causes les plus fréquentes de ce type de maladie pulmonaire, affectant probablement des milliers de propriétaires d’oiseaux. Mais il y avait d’autres possibilités pour lesquelles ils devraient également la tester. En attendant, elle devrait envisager de trouver un nouveau foyer pour l’oiseau et de faire nettoyer sa maison pour éliminer tous les allergènes restant une fois l’oiseau parti.

Après un bref examen, Blair l’a envoyée au laboratoire, où des tubes de sang ont été prélevés. Elle devait faire un suivi auprès d’un de ses collègues, le Dr Kerri Aronson, un pneumologue spécialisé dans ce type de maladie pulmonaire.

L’oiseau vivait toujours avec la femme lorsqu’elle est revenue voir Aronson. Lorsque le médecin s’est présenté, la patiente a répété l’histoire une fois de plus. La toux a commencé quelques mois après l’arrivée de l’oiseau. Elle avait déjà eu des oiseaux et cela ne s’était jamais produit. Mais, a-t-elle ajouté, elle a suivi le conseil de Blair et l’oiseau irait dans une nouvelle maison dans quelques semaines. Aronson lui a ensuite posé des questions sur d’autres expositions possibles. Avait-elle déjà fumé ? Non. Sa maison avait-elle subi un dégât des eaux ou un problème de moisissure ? Jamais. Avait-elle un jacuzzi ? Avait-elle déjà vécu dans une ferme ? La liste s’allongeait encore et encore. Elle n’a eu aucune de ces expositions. Juste l’oiseau.

Blair avait testé la femme pour détecter des signes de sensibilité à divers allergènes d’oiseaux. Ils étaient tous négatifs. Était-ce vraiment l’oiseau ? Il avait également ordonné des tests pour rechercher d’autres causes de ce type de maladie pulmonaire. Là non plus, rien n’est apparu. Alors qu’est-ce que c’était ? Malgré les tests négatifs, Aronson pensait toujours que l’oiseau était le coupable le plus probable. Mais il lui restait encore un test à faire avant de commencer le traitement : un test pour examiner ses poumons de l’intérieur. Au cours de cette procédure, une petite caméra serait introduite dans ses poumons. Un liquide stérile serait pulvérisé dans les voies respiratoires puis aspiré. Le liquide récupéré serait examiné à la recherche de signes d’inflammation et pour détecter tout virus ou autre insecte.

Ce test, appelé lavage broncho-alvéolaire, a été effectué 10 jours plus tard. Le liquide aspiré de ses poumons regorgeait de cellules inflammatoires. Mais il n’y avait aucun virus. Aucune bactérie. Pas de champignons. Tout le reste étant exclu, Aronson a commencé à donner au patient une dose élevée de prednisone pour calmer ce qui semblait encore le plus susceptible d’être un processus inflammatoire allergique. La prednisone était comme par magie. Presque immédiatement, la patiente a remarqué que sa toux s’était calmée et que sa respiration était plus facile. Lorsqu’elle est revenue voir Aronson deux mois plus tard, elle se sentait bien. Elle toussait encore de temps en temps, mais cela s’améliorait constamment. Les scans ont mis plus de temps à s’améliorer, mais le plus récent, ce printemps, n’a montré qu’une dispersion de taches anormales, qui sont probablement des cicatrices.

J’ai interrogé Aronson sur les résultats des tests non concluants. Elle a déclaré que l’histoire du patient concernant une toux qui avait commencé des mois après l’arrivée de l’oiseau, ainsi que le scanner typique, semblaient plus importants que les résultats des tests. Et son amélioration une fois l’oiseau sorti de la maison était rassurante. Aucun test n’est parfait, m’a-t-elle rappelé.

La patiente est ravie d’avoir enfin pu subir l’opération du dos dont elle avait tant besoin – et de pouvoir à nouveau profiter de ses promenades. Elle ne fait pas le genre de kilométrage qu’elle faisait avant que l’oiseau n’emménage – mais elle et son chien ont quelques années de plus. Et pendant qu’ils marchent, ils aiment toujours observer et écouter les oiseaux, à une distance très sûre.


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