Elizabeth Holmes, autrefois milliardaire et PDG, est enfin jugée

La milliardaire Elizabeth Holmes, fondatrice et directrice générale de Theranos Inc., à gauche, et Christian Holmes arrivent à un dîner d’État organisé par le président américain Barack Obama et la Première dame américaine Michelle Obama en l’honneur du Premier ministre japonais Shinzo Abe à la Maison Blanche à Washington , DC, États-Unis, le mardi 28 avril 2015.

Andrew Harrer | Bloomberg | Getty Images

Il y a près de dix ans, Elizabeth Holmes a été proclamée fille d’or de la Silicon Valley et a brièvement couronné la plus jeune femme milliardaire autodidacte d’Amérique.

Cette semaine, elle entrera dans un palais de justice fédéral de San Jose avec une image très différente : une accusée accusée d’être une fraude.

Les procureurs fédéraux du district nord de Californie ont accusé Holmes et Ramesh « Sunny » Balwani, ancien président de Theranos et pendant un certain temps son partenaire amoureux, d’avoir fraudé des investisseurs et des patients. Ils font chacun face à deux chefs d’accusation de complot en vue de commettre une fraude électronique et à 10 chefs d’accusation de fraude électronique. Holmes et Balwani, qui seront jugés séparément, ont tous deux plaidé non coupables.

La sélection du jury dans le procès de Holmes commencera mardi et devrait prendre au moins deux jours, un processus qui prend généralement moins d’une journée dans les affaires moins médiatisées. Les déclarations d’ouverture sont prévues pour le 8 septembre et le procès devrait durer 13 semaines.

S’il est reconnu coupable, Holmes risque jusqu’à 20 ans de prison. Les procureurs disent non seulement que Holmes a escroqué des centaines de millions de dollars auprès d’investisseurs, mais qu’elle a également mis des milliers de vies en danger.

L’ascension et la chute de Theranos

La saga de Holmes a commencé lorsqu’elle a eu la vision d’effectuer des centaines de tests de laboratoire avec juste une piqûre de sang au doigt. Elle a quitté Stanford à 19 ans pour fonder Theranos. L’idée était de rendre les tests sanguins moins chers, pratiques et accessibles aux consommateurs.

La société a conclu des partenariats avec Walgreens et la chaîne d’épicerie Safeway. Son conseil d’administration comprenait des personnalités telles que les anciens secrétaires d’État américains Henry Kissinger et George Shultz, et l’ancien secrétaire américain à la Défense James Mattis.

Mais la vision de Holmes a été bouleversée en 2015 après que le journaliste du Wall Street Journal John Carreyrou a publié une série de rapports accablants exposant les lacunes et les inexactitudes de la technologie de Theranos.

Les patients ont reçu des résultats de test inexacts concernant des conditions telles que le VIH, le cancer et les fausses couches.

« Elle a commercialisé un produit médical dont elle savait qu’il ne fonctionnait pas, sa machine n’a fait qu’une poignée de tests qui ne les ont pas bien fait du tout », a déclaré Carreyrou dans une interview à CNBC la semaine dernière.

En 2018, Holmes et Balwani ont été accusés de « fraude massive » par la Securities and Exchange Commission. Cela a conduit à la dissolution de Theranos et à l’établissement de Holmes avec la SEC. Elle a accepté de payer 500 000 $ sans admettre ni nier les accusations. Balwani a l’intention de lutter contre les accusations de la SEC.

Les investisseurs

Holmes avait autrefois certains des investisseurs en capital-risque les plus puissants et les plus riches d’Amérique derrière sa startup Theranos dans le domaine de la santé.

Des investisseurs tels que le magnat des médias Rupert Murdoch, l’ancienne secrétaire à l’Éducation Betsy DeVos, la famille Walton de La renommée de Walmart, la famille Cox, le propriétaire des Patriots Robert Kraft et l’investisseur mexicain Carlos Slim sont devenus tellement enchantés par elle qu’ils ont versé des millions dans Theranos.

Certains de ces investisseurs devraient témoigner au procès de Holmes. Tous les principaux investisseurs, qui ont distribué 700 millions de dollars au cours d’une décennie, n’ont pas répondu à la demande de commentaire de CNBC. Les procureurs allèguent que les investisseurs ont été influencés par des exagérations et des fausses déclarations de la technologie des tests sanguins.

« Quand un accord aboutit à cela, vous ne voulez plus figurer sur cette liste d’investisseurs », a déclaré Kevin O’Leary, président des ETF O’Shares et juge à la Money Court de CNBC.

O’Leary, qui a déclaré qu’environ 20 % de ses investissements avaient échoué, n’a pas mâché ses mots lorsqu’on l’a interrogé sur les retombées des investisseurs de Theranos.

« Vous pouvez comprendre à quel point il est embarrassant d’obtenir un zéro comme ça », a déclaré O’Leary. « Cela signifie clairement que vous n’avez pas fait preuve de diligence raisonnable, ce que tous les investisseurs savent être une erreur. Lorsqu’il y a une affaire vraiment chaude, ce qui en souffre immédiatement, c’est le processus de diligence. Vous vous demandez simplement si vous pouvez conclure l’affaire. »

Selon l’acte d’accusation, les procureurs affirment qu’il y a eu six virements électroniques d’investisseurs anonymes qui, selon eux, étaient le résultat d’affirmations frauduleuses sur ce qu’ils recevaient en retour.

« Cela va être très scruté et les investisseurs seront à nouveau entraînés dans la presse et humiliés pour cela », a déclaré O’Leary. « Je peux vous le garantir, cela ne changera rien. Quand ce sera fini quoi qu’il arrive, cela se reproduira. Je vous garantis que rien ne changera en ce qui concerne les investissements dans la Silicon Valley. »

Une histoire de la Silicon Valley

Au lieu d’être un exemple des meilleurs de la Silicon Valley, Theranos est devenu un œil au beurre noir pour les start-ups.

L’une des stratégies de défense de Holmes consiste peut-être à blâmer la devise de la Silicon Valley « faire semblant jusqu’à ce que vous le fassiez ». Plus tôt cette année, le juge a décidé que son équipe de défense pouvait s’appuyer sur le battage médiatique et l’exagération des fondateurs de start-up pour expliquer les propres actions de Holmes.

« Cela va être un signal d’alarme pour les investisseurs en capital-risque et les jeunes entrepreneurs de la Silicon Valley », a déclaré Carreyrou. « Si vous allez trop loin, si vous repoussez les limites et exagérez et exagérez au point de mentir, cela devient une fraude en valeurs mobilières. »

Cependant, si elle est déclarée non coupable, certains disent que cela pourrait encourager la prise de risque.

« Il faudra un verdict de culpabilité pour corriger le tir et même un verdict de culpabilité dans cette affaire pourrait ne pas suffire », a déclaré Carreyrou.

Défense de la santé mentale

Explosif de nouveaux documents judiciaires dévoilés quelques jours seulement avant que la sélection du jury ne fasse la lumière sur la façon dont les avocats de Holmes pourraient monter une défense en matière de santé mentale. Dans les documents, Holmes affirme avoir été victime d’abus « d’une décennie » de la part de Balwani, qu’elle a rencontrée à l’âge de 18 ans.

Les documents révèlent qu’elle envisage de prétendre qu’il l’a agressée psychologiquement, émotionnellement et sexuellement. Selon un dossier, Holmes a accusé Balwani de lui avoir jeté des objets pointus, de contrôler ce qu’elle mangeait, quand elle dormait, comment elle s’habillait et surveillait ses appels et ses SMS. Balwani a nié les allégations.

Les documents judiciaires ont également révélé que Holmes avait l’intention de prendre sa propre défense, une décision que de nombreux experts juridiques jugent risquée.

« C’est une bataille difficile: Balwani a peut-être exercé une influence sur elle, en raison de son âge ou de ses succès antérieurs », a déclaré Danny Cevallos, analyste juridique de NBC News. « Mais convaincra-t-elle un jury que son influence a excusé sa propre conduite ?

Aujourd’hui, avec son procès retardé à plusieurs reprises, elle est maintenant la mère d’un nouveau-né. Holmes, qui était autrefois une présence omniprésente dans les médias, reste silencieuse et ignore les questions des journalistes chaque fois qu’elle entre et sort du palais de justice.

Tout cela changera si elle prend effectivement la parole pour enfin raconter sa version de l’histoire.

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