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« Ebola aurait pu tous nous anéantir » : un verrouillage lent hante l’Ouganda

Alors qu’une épidémie d’Ebola balayait le centre de l’Ouganda fin septembre, les responsables gouvernementaux étaient prêts à tout pour contenir le virus, sauf à prendre une mesure cruciale : imposer un confinement.

C’était radicalement différent de leur réponse au début de la pandémie de coronavirus, lorsque l’Ouganda a introduit certaines des fermetures les plus restrictives en Afrique en fermant les frontières, en interdisant les transports publics et en fermant les écoles pendant deux ans – l’une des fermetures les plus longues au monde.

Les responsables ougandais, un pays enclavé d’Afrique de l’Est, reconnaissent maintenant qu’ils ont hésité à imposer des restrictions similaires lors de la récente épidémie d’Ebola en raison de la colère, du ressentiment et du traumatisme persistants suscités par les mesures strictes de Covid. Ils craignaient qu’une autre réponse sévère à une épidémie ne déclenche des protestations, ne frappe une économie déjà sous pression et aliène une population fatiguée inondée de désinformation sur les dangers – et même l’existence – du virus Ebola.

La décision initiale de ne pas isoler l’épicentre de l’épidémie d’Ebola est venue hanter l’Ouganda. La maladie s’est propagée à neuf districts, dont la capitale, Kampala. L’Organisation mondiale de la santé a signalé 142 cas confirmés et 55 décès confirmés, avec 22 décès supplémentaires probablement liés à l’épidémie.

“Nous aurions dû le faire de manière beaucoup plus agressive”, a déclaré Henry Kyobe Bosa, un épidémiologiste qui gère la réponse Ebola au ministère de la Santé. Mais il a ajouté: “Rappelez-vous, nous venons de Covid, et vous ne voulez pas perturber autant que possible la vie des gens.”

L’épidémie, la plus meurtrière du pays depuis plus de deux décennies, a maintenant largement diminué et aucune nouvelle infection à Ebola n’a été signalée récemment. Mais ceux qui ont été touchés se demandent si toute la douleur aurait pu être évitée.

Parmi les personnes décédées se trouvait Ssebiranda Isaiah Victor, 12 ans, dont les proches se sont réunis par un récent après-midi couvert pour un service commémoratif à Nakaziba, leur village situé dans les collines luxuriantes du centre de l’Ouganda.

La famille vivait à Kampala et le père du garçon, Ssekiranda Fred, a déclaré que son fils avait contracté le virus de l’enfant d’un voisin arrivé de Kassanda, l’un des districts au centre de l’épidémie.

M. Fred a déclaré que si le gouvernement avait pris des mesures strictes pour lutter contre le virus, “peut-être que les choses ne se seraient pas déroulées comme elles se sont déroulées”.

“Tu me manques, mon fils”, a-t-il dit. “Il était si brillant, un rêveur.”

Ebola, une maladie hautement contagieuse principalement observée en Afrique, provoque de la fièvre, de la fatigue et des saignements des yeux et du nez. Le virus tue environ la moitié des personnes qu’il infecte. Le plus grand nombre de décès, 11 325 personnes, a été enregistré lors d’une épidémie en Afrique de l’Ouest de 2014 à 2016. Une épidémie en République démocratique du Congo en 2018-2020 a tué 2 280 personnes.

Ces dernières années, l’Ouganda a souffert de multiples épidémies, dont la rougeole de Marburg et la poliomyélite, qui ont pesé sur son système de santé.

Ainsi, lorsque Covid-19 a frappé, les autorités ont introduit des restrictions radicales, qui ont eu des effets dévastateurs sur les 47 millions d’habitants du pays. Les groupes de défense des droits et les membres de l’opposition ont fait valoir que les mesures faisaient partie d’un effort visant à réprimer la dissidence avant les élections très disputées de l’année dernière et les mois sanglants qui ont suivi.

Les responsables de la santé ougandais ont déclaré qu’ils étaient réticents à émettre un autre verrouillage général lorsque le virus Ebola a été détecté, malgré les recommandations d’experts médicaux et de groupes d’aide qui les ont exhortés à empêcher rapidement les mouvements vers et depuis les zones où des cas sont apparus.

“Il s’agit d’une urgence de santé publique de portée internationale, et le gouvernement a en quelque sorte pris du retard”, a déclaré un haut responsable de l’aide impliqué dans la réponse d’urgence à Ebola, qui, comme d’autres, s’est exprimé sous couvert d’anonymat pour discuter de questions sensibles. “Ils voulaient donner l’impression générale que l’épidémie est sous contrôle.”

Enfin, le 15 octobre, près d’un mois après la notification du premier cas d’Ebola, le président Yoweri Museveni a annoncé un couvre-feu du crépuscule à l’aube et la restriction des déplacements à l’intérieur et à l’extérieur de Mubende et Kassanda, les districts où l’épidémie était concentrée.

À ce moment-là, le virus s’était propagé dans la capitale. Les personnes qui avaient été en contact avec des patients Ebola de Mubende échappaient à la quarantaine. M. Museveni a déclaré dans un discours qu’un contact avait dissimulé son identité et son adresse pour se faire soigner par un guérisseur traditionnel dans un district voisin. Il mourut plus tard à Kampala.

“Ils étaient vraiment déterminés à ne plus bloquer parce qu’ils savaient que la confiance du public n’était pas là”, a déclaré un autre haut responsable de la santé occidentale connaissant la réponse d’urgence. Mais avec le virus à Kampala, a déclaré le responsable, “ils se sont sentis poussés dedans”.

À ce moment-là, les États-Unis avaient émis l’ordre de contrôler tous les voyageurs ougandais arrivant dans les aéroports américains. De nombreux touristes reportaient ou annulaient également leurs voyages en Ouganda, menaçant une industrie du tourisme qui pariait sur la saison des vacances à venir pour se remettre des pertes stupéfiantes de la pandémie, a déclaré Herbert Byaruhanga, président de l’Association ougandaise du tourisme et gestionnaire d’un oiseau -société de surveillance.

“C’est comme ajouter du sel dans la plaie”, a déclaré M. Byaruhanga.

Le manque de confiance du public ougandais dans la réponse du gouvernement à Ebola a créé un terrain fertile pour les idées fausses, y compris la croyance qu’Ebola est causé par la sorcellerie et que les enterrements des victimes d’Ebola sont maintenus fermés – non pas pour empêcher la contagion, mais pour que leurs organes puissent être récolté et vendu.

À un arrêt de moto-taxi à Kassanda, près d’une douzaine de personnes se sont rassemblées récemment pour insister auprès des journalistes sur le fait qu’Ebola n’existait pas. Le verrouillage, ont-ils dit, visait à punir le district pour avoir soutenu le parti d’opposition dirigé par le musicien devenu homme politique Bobi Wine lors des élections de 2021. Ils ont également accusé la police de les avoir battus pour faire respecter le couvre-feu nocturne.

“Où est Ebola?” Mutumba Alex, un chauffeur de taxi, a demandé. Agitant son permis de conduire, il a déclaré qu’il connaissait bien la région et qu’il n’avait vu aucune preuve de maladie ou de décès dû à la maladie. “Ebola n’existe pas.”

Mais la réalité à Kassanda était différente pour Nantale Rashida, qui a déclaré avoir été victime de stigmatisation et de discrimination de la part de ses voisins lorsque son mari, Asadu Matovu, a été testé positif au virus Ebola. M. Matovu a récupéré, mais a perdu sa mère et ses deux frères à cause du virus.

Pour empêcher Mme Rashida et ses enfants d’aller où que ce soit, la communauté « a attaché des cordes autour de notre parcelle », a-t-elle déclaré. “J’ai passé toute la journée et toute la nuit à pleurer.”

De multiples affaires de corruption liées à la pandémie de coronavirus ont également érodé la confiance des citoyens envers leurs dirigeants.

Les États-Unis, qui ont fait don de plus de 22 millions de dollars pour lutter contre Ebola, sont également préoccupés par la corruption, a déclaré Natalie E. Brown, ambassadrice américaine en Ouganda. La grande majorité des dons des États-Unis et d’autres donateurs sont passés par des agences d’aide plutôt que directement au ministère de la Santé – une décision qui a exaspéré les responsables ougandais, selon des entretiens avec des responsables de l’aide.

La corruption a même frappé les patients atteints d’Ebola. Un rapport préparé par des responsables de la santé à Kassanda et vu par le New York Times a noté que des survivants d’Ebola se sont plaints que la police avait confisqué leurs biens et exigé des pots-de-vin pour les libérer.

Il existe des vaccins pour prévenir Ebola, mais il n’existe aucun vaccin ou traitement médicamenteux approuvé pour la souche soudanaise du virus, qui a provoqué la récente épidémie en Ouganda. Un essai clinique de trois vaccins – réalisé par le Sabin Vaccine Institute de Washington, l’Université d’Oxford et la société pharmaceutique américaine Merck – est en cours de préparation. Les chercheurs ont également commencé un essai clinique de deux anticorps monoclonaux donnés par les États-Unis qui peuvent aider à augmenter les chances de survie des patients.

Certains experts affirment cependant qu’aucun nouveau cas d’Ebola n’étant signalé en Ouganda à l’heure actuelle, une occasion cruciale de faire progresser la compréhension de la souche soudanaise d’Ebola aurait pu être manquée.

Pour l’instant, des familles à travers l’Ouganda pleurent leurs proches.

Quelques jours après avoir perdu son fils à cause d’Ebola à la mi-octobre, l’épouse de M. Fred depuis 22 ans, Nakku Martha, a succombé au virus. M. Fred était en isolement lorsque les deux sont décédés et il n’a pu assister à aucune des inhumations. Même s’il pleurait, a-t-il dit, il restait reconnaissant que le virus n’ait pas emporté ses trois fils restants.

“Ebola aurait pu tous nous anéantir”, a-t-il déclaré, les larmes aux yeux, un après-midi récent, alors qu’il se promenait autour de la tombe carrelée de son fils, couverte de bananiers. “Mais nous avons survécu et gardons espoir.”

Musinguzi Blanshe a contribué aux reportages de Kampala, en Ouganda.

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