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L’ambassadeur de Finlande aux États-Unis, Mikko Hautela, connaît Vladimir Poutine mieux que la plupart des diplomates. Il l’a rencontré une douzaine de fois, même dans un sauna, a-t-il dit, en montrant une photo de lui en tant que nouvel ambassadeur de Finlande à Moscou présentant ses lettres de créance à Poutine en novembre 2016, le lendemain de l’élection du président Trump.

“Me voici avec le président finlandais, nous nous envolions en fait pour Sotchi pour rencontrer M. Poutine. C’était en août 2014”, a déclaré l’ambassadeur Hautela lors d’un entretien à sa résidence.

Ils ont été les premiers à rencontrer Poutine après qu’il ait envahi la Crimée. Fox News l’a interrogé sur les négociations dans le sauna russe.

“J’ai été dans de nombreuses situations sociales avec lui, oui”, a déclaré Hautela dans une interview avec Fox News.

« Dans un banya ?

“Je ne vais pas commenter des réunions spécifiques, mais oui, je l’ai beaucoup vu.”

Fox News lui a demandé son point de vue sur Poutine maintenant par rapport à quand il l’a rencontré en 2014.

“Je pense qu’à cette époque, il était un peu plus pragmatique. Il voulait écouter, il voulait comprendre les autres points de vue”, a déclaré Hautela, qui parle couramment le russe et l’ukrainien. “Ce que je vois, c’est qu’il est plus idéologique, plus, en quelque sorte décisif, un peu moins tolérant envers les opinions différentes. Il a conclu que les relations avec l’Occident ont disparu. Il n’y a plus grand-chose à perdre.”

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Il est arrivé à Washington, DC pour devenir ambassadeur de Finlande aux États-Unis en 2020, parmi le dernier groupe d’ambassadeurs à présenter leurs papiers au président Trump avant COVID-19.

Fox News lui a demandé pourquoi la Finlande voulait maintenant rejoindre l’OTAN.

Il dit que les Russes ne devraient pas être surpris que son pays veuille maintenant rejoindre l’OTAN après que la Russie a envahi l’Ukraine. Il dit qu’il les a personnellement avertis en janvier que cela se produirait si les troupes russes pénétraient en Ukraine.

En novembre dernier, 20 % de tous les Finlandais voulaient rejoindre l’OTAN, maintenant près de 80 % veulent rejoindre, selon de récents sondages, un changement radical dans l’opinion publique après des décennies de neutralité après la Seconde Guerre mondiale.

“Je pense que le principal changement de cap a été l’attaque russe, car l’humeur populaire a commencé à changer rapidement après cela”, a déclaré Hautela.

“L’attaque contre l’Ukraine, qui était totalement illégale. Elle n’a pas été provoquée. Je pense que cela a profondément choqué les Finlandais parce qu’ils ont vu que leur voisin était vraiment capable d’une telle action.”

Le président russe Vladimir Poutine, à gauche, et le président finlandais Sauli Niinisto, à droite.
(Photos AP)

Aujourd’hui, alors que le Parlement suédois débattait de l’opportunité d’adhérer à l’OTAN, le changement de ton de Vladimir Poutine était aussi surprenant que la décision de la Finlande et de la Suède de demander à rejoindre l’OTAN après des décennies de neutralité à la suite de l’invasion russe. Poutine a déclaré que si l’OTAN ne construisait pas de bases en Suède et en Finlande et n’y mettait pas de troupes permanentes, la Russie n’aurait aucun problème à ce que la Finlande et la Suède rejoignent l’OTAN.

“En ce qui concerne l’expansion – les nouveaux membres Finlande et Suède inclus – la Russie – je voudrais vous le rappeler, chers collègues – n’a aucun problème avec ces pays”, a déclaré Poutine à six anciens États soviétiques à l’occasion du 30e anniversaire du Collectif. Organisation du traité de sécurité. “Par conséquent, il n’y a pas de menace immédiate pour la Russie avec l’inclusion de ces pays. Mais l’expansion de l’infrastructure militaire sur ce territoire appellera évidemment notre réponse.”

Certains porte-parole russes ont menacé de déployer des armes nucléaires à la frontière finlandaise si la Finlande rejoignait l’OTAN. Aujourd’hui, Poutine a répondu par un avertissement plus modéré et nuancé.

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Le président finlandais a appelé Poutine samedi pour lui dire que son pays envisageait de rejoindre l’OTAN après des décennies de neutralité.

“A mon avis, l’adhésion à l’OTAN est un acte de paix, il s’agit de la guerre qui ne reviendra jamais en Finlande”, a déclaré la Première ministre finlandaise Sanna Marin au Parlement.

La Première ministre suédoise Magdalena Andersson a déclaré au Parlement :

“Si la Suède était le seul pays de la région de la mer Baltique qui n’était pas membre de l’OTAN, nous serions dans une position très vulnérable, nous ne pouvons pas exclure que la Russie augmente alors la pression sur la Suède.”

L’ambassadeur de Finlande aux États-Unis a déclaré à propos de la réponse de la Russie: “Ils ont toujours dit qu’ils réagiraient d’une manière ou d’une autre. Ils placeront très probablement davantage de ressources militaires près de la frontière finlandaise.”

« Des armes nucléaires », a demandé Fox News ?

“Je ne vois pas cela comme une sorte de problème majeur ici”, a déclaré Hautela.

“La Finlande a un grand nombre de bunkers nucléaires. Êtes-vous en train de préparer ces bunkers”, je demande.

“Ils ont été construits et préparés et ils restent prêts.”

Contrairement à la plupart des demandes en attente auprès de l’OTAN, l’ambassadeur a déclaré que la Finlande ne serait pas une perte financière pour l’alliance.

“Nous remplissons tous les critères que vous pouvez imaginer. Nous sommes une démocratie bien établie. Nous sommes parmi les meilleurs pays où règne l’état de droit. Nous sommes le pays le moins corrompu au monde”, a déclaré Hautela. “Nous n’avons jamais démantelé nos forces armées. La Finlande apporte plus de ressources, elles apporteront une plus-value à l’alliance.

Nous avons beaucoup de capacités militaires par rapport à notre taille.”

La Finlande consacre déjà plus de 2 % de son PIB à la défense, contrairement à de nombreux membres de l’OTAN.

Nous avons une grande armée. Nous avons une armée de l’air moderne. Je pense que l’un des meilleurs d’Europe. Nous avons une énorme artillerie. Je pense que ce peut même être le plus grand après la Russie. C’est vraiment, c’est vraiment fort. 76% de notre population est prête à défendre militairement notre pays, quel que soit le résultat.”

Certaines des discussions les plus sensibles et classifiées de l’ambassadeur avec d’autres diplomates et responsables américains ont lieu dans son sauna au nord-ouest de Washington, DC, où des discussions franches peuvent avoir lieu et où il n’y a aucun endroit pour cacher des appareils d’écoute. C’est là qu’il fait transpirer ses adversaires, a-t-il plaisanté en montrant à Fox News son sauna. À l’entrée se trouve une photographie du père de la Finlande moderne, le général Carl Gustaf Emil Mannerheim.

L’ambassadeur Hautela a passé ses années de formation en tant que jeune diplomate en Ukraine – il parle couramment le russe et l’ukrainien. “Je suis tombé amoureux de l’endroit.” Il se souvient d’une soirée particulière au début de l’année 2000 lorsqu’un vendredi soir, dans un restaurant d’une rue principale de Kiev, il a été entassé dans un restaurant avec d’autres Ukrainiens. “Soudain, il y a eu un silence. Silence total. Un homme est entré avec l’uniforme de camouflage du ministère russe de l’Intérieur. Il avait donc un drapeau russe et un emblème russe. J’ai remarqué que les gens se taisaient. Et tout le monde regardait ce type. ” Hautela a ajouté qu’il a pris une note mentale: “Les gens ont commencé à regarder. Et j’ai en quelque sorte noté mentalement que ce pays développe une sorte d’identité qui lui est propre.”

L’ambassadeur finlandais a grandi avec les histoires de son grand-père, un agriculteur finlandais, déployé dans les tranchées à la frontière avec la Russie combattant l’invasion russe de la Finlande en 1939 au début de la Seconde Guerre mondiale pendant ce qui est devenu la guerre d’hiver. Il faisait 45 degrés sous zéro Fahrenheit. Les Finlandais ont repoussé les Russes et les Russes ont signé un cessez-le-feu après trois mois.

“C’étaient des agriculteurs, juste des gens ordinaires. Ils étaient très patriotes”, a déclaré Hautela. “L’un des mythes en Russie sur la Finlande est que nous avions des tireurs d’élite dans les arbres.”

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L’ambassadeur a toujours le journal de son grand-père décrivant comment les citoyens finlandais armés jusqu’aux dents ont attendu dans les forêts pour attaquer les troupes d’invasion russes.

“La Finlande était de 4 millions ; l’Union soviétique était de près de 200 millions”, a déclaré Hautela. “Donc, la différence était énorme. Mais je pense que ce qui nous a essentiellement sauvés, c’est le fait que nous avions plus de motivation, comme nous le voyons maintenant en Ukraine.”