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Doug Ford souffle une chance unique de réduire l’embouteillage de l’autoroute

Vous cherchez quelqu’un pour mettre à terre les infirmières de la province? Ne cherchez pas plus loin, Doug Ford est votre homme.

Malgré les conditions exténuantes auxquelles les infirmières ont été confrontées pendant la pandémie, le premier ministre les a tenues à une augmentation de salaire bien inférieure au taux d’inflation (même avec leur prime pandémique).

Mais alors qu’il est un combattant de rue avec des infirmières, le premier ministre se tourne vers la gelée lorsqu’il négocie avec le monde de l’entreprise – comme il l’a montré dans ses récentes transactions cruciales avec 407 International Inc., la société qui exploite l’autoroute 407.

À quelques jours des élections provinciales, il est étonnant que Ford ait réussi à éviter la réputation de mauviette lorsqu’il s’agit de défendre les intérêts des navetteurs de la province.

La principale promesse électorale de Ford est de construire une nouvelle autoroute, la 413, pour soulager les embouteillages sur l’autoroute 401, l’une des autoroutes les plus fréquentées au monde.

En fait, il existe un moyen beaucoup plus rapide, plus simple, moins cher et moins destructeur de réduire les embouteillages 401. Mais cela aurait obligé Ford à faire preuve de fermeté dans ses relations avec 407 International, ce qu’il n’a pas pu ou pas voulu faire.

En effet, le premier ministre a raté une rare occasion de résoudre un problème qui tourmente la province depuis que l’ancien premier ministre conservateur Mike Harris a privatisé la 407, une autoroute construite dans les années 1990 dans le cadre d’une tentative antérieure de désengorger la 401.

Harris a conclu un accord incroyablement mauvais pour les navetteurs ontariens – n’imposant aucune limite à la hauteur des péages pouvant être augmentés – tant que la 407 maintenait des volumes de trafic minimaux, lui permettant d’être considérée comme une route de secours.

Ces conditions ont été enfermées dans un contrat absurde de 99 ans, générant des bénéfices spectaculaires année après année pour 407 International – un consortium principalement étranger qui est devenu en 2019 détenu à 50,1 % par une société contrôlée par l’Office d’investissement du régime de pensions du Canada.

Avec une croissance démographique explosive dans la RGT au cours des deux dernières décennies, la 407 est devenue ce qu’un analyste bancaire a appelé une «vache à lait» et un autre décrit comme «un monstre générateur de valeur».

C’est devenu presque une route privée où ceux qui pouvaient se permettre les péages exorbitants bénéficiaient d’une route en grande partie vide, tandis que les gens ordinaires de l’Ontario restaient entassés sur la 401.

Puis, à l’improviste, la pandémie a créé une occasion unique pour la province de contourner le terrible accord que Mike Harris avait signé. Avec son volume de trafic réduit en raison de la pandémie, 407 International a fait face à des sanctions sévères – d’environ 1 milliard de dollars par an.

L’entreprise aurait pu éviter les pénalités en réduisant simplement ses péages, attirant ainsi plus de trafic. Au lieu de cela, il a approché le gouvernement Ford pour obtenir un allègement des sanctions, au motif que la pandémie échappait à son contrôle.

Maintenant, c’était une opportunité fabuleuse pour Ford de jouer au hardball. Pendant des années, 407 International avait escroqué sans relâche les navetteurs avec ses péages excessifs – parmi les plus élevés au monde. Avec l’entreprise maintenant 1 milliard de dollars en jarret au gouvernement de l’Ontario, c’était sûrement une occasion pour Ford de récupérer quelque chose pour les navetteurs assiégés de ce «monstre générateur de valeur».

Il y a eu des mois de négociations secrètes. En fin de compte, le gouvernement Ford s’est retiré, laissant ce milliard de dollars sur la table, comme l’a révélé le journaliste d’investigation Paul Webster dans le Star de novembre dernier.

Encore plus étonnant, a noté Webster, l’équipe Ford n’a apparemment pas utilisé son effet de levier d’un milliard de dollars pour pousser la 407 International à abaisser ses péages – ce qui aurait finalement pu transformer l’autoroute en une véritable ligne de secours.

La ministre des Transports, Caroline Mulroney, a humblement défendu l’échec de son gouvernement à faire pression pour réduire les péages : « La 407 est une entreprise privée et ils prennent leurs décisions.

Malgré l’opposition féroce des trois autres partis provinciaux, les conservateurs de Ford insistent sur le fait que la seule façon de résoudre l’embouteillage de la 401 est de percer une nouvelle autoroute à travers certaines des meilleures terres agricoles et de conservation de la province, au coût de 10 milliards de dollars, dans le cadre d’un projet qui prendre des années à compléter.

Alors détendez-vous et habituez-vous à rester coincé sur la 401 pendant de nombreuses années, alors que la 407 reste une voie rapide agréable pour les privilégiés – mais hors de portée pour les banlieusards ordinaires qui, paradoxalement, semblent prêts à réélire Doug Ford.