Disney poursuit pour conserver les droits complets sur les personnages de Marvel

LOS ANGELES – Dans une démarche agressive pour défendre ses franchises de super-héros Marvel, la Walt Disney Company a déposé vendredi une série de poursuites visant à invalider les avis de résiliation du droit d’auteur signifiés par des artistes et des illustrateurs impliqués avec des personnages de renom comme Iron Man, Spider-Man et Thor .

Le différend a commencé au printemps, lorsqu’un éminent avocat hollywoodien en propriété intellectuelle, Marc Toberoff, a signifié à Marvel Entertainment, propriété de Disney, des avis de résiliation des droits d’auteur au nom de cinq clients. Ils incluent Lawrence D. Lieber, 89 ans, un scénariste et artiste de bandes dessinées connu pour ses contributions des années 1960 aux personnages de base de Marvel. Le frère aîné de M. Lieber, Stan Lee, était rédacteur en chef et rédacteur en chef de Marvel Comics. M. Lee est décédé en 2018.

Les autres clients de M. Toberoff sont les domaines des illustrateurs de bandes dessinées Steve Ditko et Don Heck, et les héritiers des écrivains Don Rico et Gene Colan. Ils cherchent à récupérer les droits liés aux personnages Marvel qu’ils ont participé à la création, notamment Doctor Strange, Black Widow, Hawkeye, Captain Marvel, Falcon, Blade et le Wizard – dont plusieurs sont devenus des générateurs de revenus vedettes pour Disney, apparaissant dans films et émissions de télévision, ainsi qu’une pléthore de marchandises.

Les tentatives de récupération découlent d’une disposition du droit d’auteur qui, sous certaines conditions, permet aux auteurs ou à leurs héritiers de reprendre la propriété d’un produit après un certain nombre d’années. De tels efforts dépendent de la question de savoir si les auteurs ont travaillé en tant que main-d’œuvre salariée ou ont produit le matériel eux-mêmes, puis l’ont vendu aux éditeurs. La loi sur la révision du droit d’auteur de 1976, qui a ouvert la porte aux tentatives de licenciement, interdit le licenciement aux personnes qui ont fourni un travail à « l’instance et aux frais » d’un employeur.

Les poursuites de Disney, déposées devant les tribunaux fédéraux de New York et de Californie, demandent aux juges de rejeter les avis de résiliation. Daniel Petrocelli, l’éminent avocat plaidant de Los Angeles qui représente Disney dans l’affaire, soutient que tous les travaux cités par les clients de M. Toberoff ont été effectués à la demande et aux frais de Marvel – un argument qui a été couronné de succès pour Disney dans d’autres affaires importantes de droits de bande dessinée. .

« Marvel a assigné des histoires à Lieber à écrire, avait le droit d’exercer un contrôle sur les contributions de Lieber et a payé à Lieber un taux par page pour ses contributions », lit-on dans la plainte de Disney contre M. Lieber. Ces conditions font de ses contributions « une œuvre faite contre rémunération, à laquelle les dispositions de la Loi sur le droit d’auteur ne s’appliquent pas ». La poursuite contre M. Lieber a été déposée devant le tribunal de district des États-Unis pour le district sud de New York.

M. Toberoff n’a pas pu être joint dans l’immédiat pour commenter. Ses avis de résiliation exprimaient l’intention de récupérer les droits d’auteur sur certaines créations dès 2023. En cas de succès, les clients de M. Toberoff recevraient une partie des bénéfices des nouvelles œuvres basées sur l’un des éléments protégés par le droit d’auteur.

Les problèmes de droits sont devenus un point de vulnérabilité dans une industrie cinématographique qui dépend de plus en plus du « divertissement de marque » – tout ce qui est basé sur du matériel populaire, y compris les bandes dessinées, les dessins animés télévisés et les jouets classiques. Une base de fans existante diminue le risque financier d’un film.

Disney est connu pour son agressivité dans les combats de propriété intellectuelle. La société a passé 18 ans à lutter contre une affaire de violation des droits impliquant Winnie l’ourson, gagnant finalement. Disney a tellement poussé pour une extension des termes du droit d’auteur en 1998 que la loi qui en a résulté a été nommée par dérision la Mickey Mouse Protection Act.

M. Toberoff s’est bâti une réputation à Hollywood pour représenter des personnes qui revendiquent la propriété d’anciennes émissions de télévision, films ou propriétés de bandes dessinées. Dans les années 2000, il a remporté une victoire notable sur Warner Bros. impliquant « The Dukes of Hazzard ». Puis vint une bataille juridique impitoyable entre M. Toberoff et Warner sur les droits de Superman, avec M. Petrocelli représentant le studio. Warner a finalement gagné.

De 2009 à 2013, M. Toberoff a représenté les héritiers du dessinateur de bandes dessinées Marvel Jack Kirby. Ils tentaient de récupérer les droits sur des dizaines de personnages créés ou co-créés par M. Kirby entre 1958 et 1963, dont Hulk, Captain America et les X-Men. Deux tribunaux se sont rangés du côté de Marvel – qui a fait valoir que le travail de M. Kirby avait été effectué à la demande et aux frais de Marvel – et l’affaire a ensuite été réglée.

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