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Les entreprises «zombies» très endettées contrôlent près de 2,2 millions d'emplois à un moment où les États-Unis traversent une crise de l'emploi profonde.

Les entreprises occupent une grande partie de l'industrie américaine, des grands conglomérats aux restaurants et bars qui ont tant souffert pendant la pandémie de coronavirus et les mesures de distanciation sociale associées qui ont troublé l'économie américaine. Ils sont généralement désignés comme des entreprises qui continuent de fonctionner même sans flux de revenus pour rembourser leurs dettes.

Au niveau sectoriel, ils vont des 233 000 emplois dans l'industrie aux conglomérats à 738 dans le secteur de l'assurance, selon les données compilées par Arbour Data Science. Le taux de chômage a grimpé à 14,7% pendant la crise des coronavirus, alors que plus de 23 millions d'Américains étaient sans emploi fin avril.

Certains des plus grands noms ont en fait trouvé plus facile de lever plus de dettes pendant la crise actuelle, car une intervention de la Réserve fédérale a donné un nouveau souffle au marché des obligations de sociétés. Leurs cours boursiers ont également rebondi de manière agressive.

Cependant, cela a également suscité une certaine inquiétude sur le marché que le rallye actuel pourrait surchauffer.

"La surperformance des sociétés zombies au cours du dernier mois et demi peut être directement liée à la nature hautement spéculative du rallye en termes de pression d'achat", a déclaré Liz Ann Sonders, stratège en chef des investissements chez Charles Schwab.

Plus précisément, Sonders a déclaré qu'il y avait de gros paris haussiers provenant de traders d'options à petit volume, de day traders et même de ceux qui se familiarisent normalement avec les jeux de sport.

"Cela est lié à la vague de zombies", a-t-elle déclaré. "C'est là que l'élan a été. Il se nourrit en quelque sorte dans une partie très, très spéculative du marché."

Les entreprises américaines ont contracté des dettes record au cours des deux derniers mois dans un climat accueillant qui résulte de l'engagement des autorités fédérales à maintenir le marché des obligations d'entreprises. La banque centrale ne fait que commencer à grignoter le secteur, achetant des ETF sur le marché secondaire qui traquent, entre autres, les soi-disant anges déchus qui sont tombés des bas niveaux de la catégorie investissement avant la crise pour se vider maintenant.

Depuis que la Fed s'est engagée fin mars à acheter de la dette d'entreprise, le FNB SPDR Bloomberg Barclays High Yield Bond a augmenté de plus de 18%.

"Les sociétés zombies sont les entreprises qui peuvent en fait emprunter moins cher qu'elles ne le devraient compte tenu de leurs revenus, et elles sont en mesure de rester en activité", a déclaré Steve Blitz, économiste en chef aux États-Unis chez TS Lombard. Cependant, il ajoute que "la Fed soutient la liquidité sur le marché des entreprises, elle ne soutient pas le crédit sur le marché des entreprises, et il y a une différence".

La distinction est que la banque centrale cherche à maintenir la fluidité des marchés, mais elle ne cherche pas à être un acteur majeur et ses programmes visent le fonctionnement du marché et non la sélection des gagnants et des perdants.

"Ce dont ils parlent, ce ne sont pas tant les entreprises de zombies que les entreprises qui fermeraient autrement", a déclaré Blitz. Les entreprises "peuvent dire, regardez, nous pouvons emprunter de l'argent au cours des prochaines années. Ce ne sont pas des subventions."